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Gripe aviar y vacunación

Desde diciembre de 2004, el virus de la gripe aviar H5N1 ha infectado a 41 personas y 16 personas más han muerto

 
Los expertos insisten en desarrollar un vacuna para pollos de granja
Imagen: © Ars Image Gallery

Un grupo de científicos propone a las autoridades agrícolas supranacionales que armonicen el sector con el de la salud pública para establecer un estándar único internacional para una vacuna agrícola de la gripe aviar obtenida a través de biotecnología.

«La tecnología para producir vacunas veterinarias baratas a través de técnicas de genética inversa está disponible y debe ser desarrollada». La afirmación es de Robert Welser y Diane Hulse, virólogos del Departamento de Enfermedades Infecciosas del St Jude Children's Research Hospital de los Estados Unidos, dos de los expertos que aportaron su visión en la última edición de la revista Nature.

La publicación científica reúne artículos de expertos y un gran número de páginas a la amenaza de la gripe aviar bajo el inquietante titulo de «Influenza aviar: ¿Estamos preparados?». El objetivo, afirman los editores, es sensibilizar a las autoridades para que se muevan a tiempo, antes de que llegue lo que es una previsible catástrofe.

Controlar el virus en su origen

Porque lo que los expertos ya dan por hecho es que se dará una pandemia de gripe aviar a causa de la cepa H5N1 del virus, del cual están apareciendo brotes de forma ininterrumpida en los últimos años. La cuestión es cuándo y si para entonces se dispondrá de herramientas para luchar contra ella. Una pandemia, afirma Michael T.Osterholm, del Centro de Investigaciones de Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota (EE.UU), «podría desatarse mañana o en diez años, pero el escenario para una potencial catástrofe está establecido».

El escenario para que se produzca una pandemia de la gripe aviar ya está establecido, aseguran los expertos Por su parte, Ron Fouchier, Thijs Juiken, Guus Rimmelzwaan y Albert Osterhaus, todos ellos del Centro Médico Erasmus de Rotterdam (Países Bajos) especulan que una pandemia de la gripe aviar podría hacer enfermar al 20% de la población mundial. «En unos pocos meses, 30 millones de personas necesitarían ser hospitalizadas y una cuarta parte de ellas podrían morir». Son cifras especulativas, afirman, pero los números están entre las «previsiones más optimistas de lo que podría suceder».

Por eso los investigadores como Robert Welser y Diane Hulse abogan por controlar el virus en su origen, esto es, las granjas. «No sabemos», dicen estos expertos, «si el virus H5N1 de la gripe aviar tiene la capacidad de transmitirse de humano a humano», pero si lo hace «los efectos serán catastróficos».

Según estos expertos, las autoridades también deberían hallar el marco legal que permitiera el intercambio de muestras de virus de la gripe aviar. Este es uno de los primeros escollos que debe salvar el desarrollo de una vacuna, ya sea ésta para los animales o para las personas. «La falta de muestras del virus H5N1 recogidos para el análisis es algo preocupante» ya que son esenciales para el diseño de la vacuna y para tomar decisiones políticas efectivas. Pero el intercambio de muestras de virus está dificultada por embargos, propiedad intelectual, consideraciones sobre bioterrorismo y bioseguridad, falta de voluntad política y falta de infraestructura.

Medidas costosas e imposibles

La crianza doméstica de patos multiplica la probabilidad de nuevos brotes del virus H5N1 Los especialistas defienden la necesidad de la vacuna basándose en datos de dos de los brotes más recientes: el de Hong Kong y el de Tailandia. Ambos han sido controlados, pero a unos costos muy elevados, tanto en términos económicos como de sacrificio de animales.

Hong Kong sacrificó en tres días la totalidad de las aves de granja (un millón y medio) e introdujo una serie de medidas que han sido efectivas para evitar nuevos brotes. Éstas incluyen la prohibición de venta de patos, gansos y codornices vivos (que son portadores del virus); la introducción de dos días al mes de limpieza, en los que todos los mercados son simultáneamente vaciados y desinfectados; la vacunación, tanto de las aves criadas en el país como las importadas con vacuna basada en el virus H5N1 inactivado y la introducción de un ave «centinela» sin vacunar en cada granja o grupo de aves.

Las medidas no sólo son efectivas sino también costosas e imposibles de asumir por otros países como Tailandia, que ha conseguido controlar los brotes con el sacrificio masivo de aves con compensaciones a los granjeros, y Vietnam. Son países, explican los expertos, en los cuales la crianza doméstica de patos multiplica la probabilidad de que surjan brotes del virus H5N1.

Desde diciembre de 2004, 41 personas se han infectado con el virus H5N1 y 16 han muerto. En Tailandia, en cambio, el sacrificio de aves y la introducción de un programa de vigilancia ha reducido el brote desde un 40% de aves infectadas hasta niveles indetectables. ¿Pero hasta cuando? El virus H5N1 es endémico en Asia y el pato es un portador habitual del virus. Una opción podría ser la vacunación de los patos, pero la vacuna de la gripe aviar para ánades está «en peor situación que la vacuna para gallinas», dicen Welser y Hulse, «prácticamente no se sabe nada de esa área».

Y a menos que se aplique una vacuna, los virus que son benignos en los patos pero letales en las gallinas y gallos y en los hombres acabarán dispersándose (e incluso con vacuna acabará pasando). El objetivo, afirman, es rebajar la carga viral en los patos al máximo, para lo cual se hace necesario desarrollar una vacuna para estas aves. Igualmente debe desarrollarse una vacuna para las granjas de pollo. «Confiar en una estrategia basada únicamente en el sacrifico de aves es arriesgado», concluyen.

PROS Y CONTRAS DE LAS VACUNAS

 
Los países afectados por la gripe aviar empiezan a valorar la vacunación

Es verdad que a las vacunas tradicionales se les atribuyen efectos indeseables (incrementan los virus circulantes, porque las aves vacunadas dispersan el virus en las heces, y perpetúan el riesgo de infección y las mutaciones del virus). Se ha demostrado que una vacuna mal usada acaba generando problemas peores y que la vacunación no produce suficiente inmunidad para prevenir la transmisión.

Pero los virólogos Robert Welter y Diane Hulse afirman que la mutación del virus se producirá inevitablemente, se proceda o no a la vacunación. Y una vacuna de alta tecnología, afirman, obtenida a través de genética inversa, que «encajara» perfectamente con los virus circulantes podría «reducir la carga viral que está en circulación a niveles indetectables».

Uno de los inconvenientes de la vacunación, y que frena a las autoridades a la hora de decidirse, es el mercado internacional. Es lo que sucede en Tailandia, uno de los mayores exportadores de carne de pollo a nivel mundial: sus compradores no quieren el uso de la vacuna porque ésta, basada en virus inactivados, podría enmascarar una «carga real» de virus H5N1. Sin embargo, Tailandia está estudiando la posibilidad de usar la vacuna sólo en aves de corral no destinadas a la exportación.

Otros países también lo han hecho o lo están estudiando: Vietnam ha decidido que empezará a probar vacunas este verano; China ha empezado a aplicar la vacuna en las granjas, y no ha vuelto a tener brotes desde los del año pasado; Indonesia sí que ha registrado brotes a pesar de haber aplicado la vacuna.

Ya en Europa, en el norte de Italia, una zona donde tradicionalmente se dan muchos brotes de gripe aviar, aún no hace un año que se empezó a vacunar de forma preventiva con una vacuna bivalente H5H7. Es el único país que tiene permitido vacunar y exportar simultáneamente ya que aplica una estricta monitorización para controlar las aves vacunadas y la aparición de brotes.


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