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La gripe aviar se acerca a Europa

El virus de la gripe aviar ha matado a más de 60 personas en cuatro países asiáticos, según la Organización Mundial de la Salud (OMS)

 
Las autoridades sanitarias internacionales intensifican las investigaciones y controles de la gripe aviar

Los expertos ya no dudan en calificar el virus de la gripe aviar, el denominado H5N1, como uno de los más peligrosos que circula actualmente. El temor de que se produzca una pandemia crece con la confirmación de nuevos casos de la enfermedad en aves, los últimos de ellos detectados en Rumania, Turquía y Colombia. A las puertas de Europa, la UE ha tomado cartas en el asunto y ha prohibido la importación de aves procedentes de los países afectados. EEUU, por su parte, ha pedido una coalición internacional para hacer frente al problema.

Los brotes de gripe aviar se aceleran. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la rápida extensión de la gripe del pollo, con casos simultáneos en varios países, «no tiene precedentes». En los últimos días, Turquía, Rumania y Colombia han confirmado la presencia del virus de la gripe aviar en sus granjas avícolas. En Turquía, unos 2.000 pavos han muerto en una granja de Kibilkasa, en la provincia de Balikesir, en el noroeste del país, una zona en la que pasan gran cantidad y variedad de aves migratorias.

Las autoridades sanitarias del país han atribuido el origen de la infección precisamente a estas aves. Mientras, Rumania, que está a la espera de conocer los resultados que confirmen si el virus detectado es patógeno o no, ha sacrificado cientos de animales y ha decretado la cuarentena y vacuna de los habitantes de ocho localidades del suroeste. Los primeros análisis han confirmado la presencia de los anticuerpos del virus, aunque no el virus propiamente.

Otra de las zonas afectadas es el delta del Danubio, donde las autoridades sanitarias han confirmado tres casos animales de gripe aviar en la localidad de Ceamurlia de Jos, cerca de la capital del delta del Danubio. La hipótesis que ha cobrado más relevancia hasta el momento es que sean las aves migratorias las que extiendan el virus hacia occidente. Uno de los mayores temores de las principales autoridades sanitarias mundiales es la facilidad con la que el virus H5N1 se propaga entre especies similares.

En el caso de que otras especies, como los cerdos, se infecten a la vez por el virus de la gripe humana y aviar, la recombinación de estos dos virus podría provocar una nueva variedad. De ser así, ninguna especie sería inmune a la nueva mutación, lo que llevaría a una pandemia a nivel mundial.

Movilización mundial

La OMS cifra entre dos y 7,4 millones las potenciales víctimas por la gripe aviar La respuesta al temor de una pandemia no se ha hecho esperar. Desde las más altas instancias internacionales se han adoptado ya acciones de coordinación. Para Lee Jong-Wook, director general de la Organización Mundial de la Salud (OMS), «el mundo está respondiendo y se está moviendo rápido para prepararse». Una de las prioridades es que los países se doten de planes nacionales de preparación para una pandemia.

Hace unas semanas, la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) reconocía que aún existía una oportunidad para reducir el riesgo de contagio antes de la llegada del frío. Según la organización, la vacunación de las aves de corral en países como Vietnam es la única manera de que los niveles de contagio se puedan reducir en el poco tiempo disponible. Según la OMS, Tailandia es el único país asiático que estaría, hoy por hoy, preparado para una pandemia.

En opinión de Joseph Domenech, jefe del Servicio Veterinario de la FAO, lo más sensato ahora es «almacenar reservas de medicamentos antivirales para proteger a los humanos de una eventual pandemia, aunque no se puede subestimar la lucha contra el virus en su punto de origen, en los animales». Y es que uno de los mayores problemas de los casos de gripe aviar es la presencia del virus no sólo en los animales de granja sino en los silvestres, lo que confiere a la gripe aviar un problema incontrolable.

El gobierno estadounidense, por su parte, ha pedido la creación de una alianza mundial como herramienta para hacer frente a la amenaza. La Administración estadounidense, en un esfuerzo para blindarse contra la enfermedad, insiste en que las consecuencias de una pandemia de la gripe serían «catastróficas». Mientras, la Unión Europea anuncia para el próximo mes de diciembre una ofensiva mundial para combatir el avance de la enfermedad.

GRIPE AVIAR Y GRIPE DE 1918

 
Recientes estudios relacionan el virus de la gripe aviar con el virus de 1918

Una reciente investigación llevada a cabo por expertos de la Facultad de Medicina del Hospital Sinaí de Nueva York ha demostrado la similitud del virus de la gripe aviar con el virus de la gripe de 1918, conocido también como la «gripe española», que causó la muerte de más de 50 millones de personas.

Los resultados de la investigación, publicado en la revista Science, demuestran que las causas para la virulencia de estos virus «son múltiples», confirma Adolfo García Sastre, profesor de microbiología en el Hospital Monte Sinaí, que asegura además que hay «más de un gen responsable de esa virulencia».

Los expertos han utilizado una técnica de genética reversa, que se utiliza en la investigación para desarrollar las vacunas para potencial pandemia. En este sentido, los expertos confían en que la reconstrucción del genoma del virus de la gripe española ayude a «predecir qué antivirales serán eficaces para disminuir la virulencia del virus de la gripe». Para Sastre, la investigación ha permitido demostrar que el virus de 1918 «saltó de aves a humanos y, tras un periodo de adaptación, causó la pandemia de la gripe española».

En el caso del virus de 1918 parece ser que el virus, un H1N1, pasó de las aves a los humanos directamente, sin los cerdos como intermediarios. A pesar de las similitudes, los expertos llaman a la calma y la cautela ya que sólo se conoce una parte de todo el proceso que se produjo en 1918.


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