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Alimentos funcionales

No curan ni previenen por sí solos alteraciones ni enfermedades

Seguro que mientras hacía la compra ha visto en más de una ocasión alimentos envasados en cuya etiqueta se indica "enriquecido con omega-3", "rico en calcio" ,"rico en fibra", "con fitosteroles"… Se trata de alimentos funcionales. Pero, ¿Qué significa esto? ¿Qué ventajas aportan? ¿Son mejores que los otros y por eso son más caros? Estos productos surgen de las nuevas líneas de investigación en el ámbito de la Nutrición y la Salud, y se basan en estudios sobre la ingesta insuficiente de algunos nutrientes, así como en la relación directa entre una nutrición óptima y el mantenimiento de un buen estado de salud. No obstante, los alimentos funcionales no curan ni previenen por sí solos y no son indispensables en la dieta. Una persona sana que sigue una dieta equilibrada ingiere, sin recurrir a alimentos funcionales o enriquecidos, todos los nutrientes que necesita.

¿Qué son los alimentos funcionales?

No existe una definición universalmente aceptada para los alimentos funcionales, puesto que se trata más bien de un concepto que de un grupo de alimentos. El término "functional food" surge por primera vez hace 14 años en Japón, donde actualmente este tipo de productos gozan de una gran popularidad. Este país fue pionero en establecer un sistema de aprobación para estos alimentos, basado en resultados de investigaciones sobre los efectos beneficiosos atribuidos a un producto concreto. En Europa, el primer documento de consenso sobre conceptos científicos en relación con los alimentos funcionales fue elaborado en 1999 por un grupo de expertos coordinados por el ILSI (International Life Sciences Institute), según el cual "un alimento funcional es aquel que contiene un componente, nutriente o no nutriente, con efecto selectivo sobre una o varias funciones del organismo, con un efecto añadido por encima de su valor nutricional y cuyos efectos positivos justifican que pueda reivindicarse su carácter funcional o incluso saludable". Los efectos positivos pueden ser tanto por su contribución al mantenimiento del estado de la salud y bienestar como por la reducción del riesgo de padecer una determinada enfermedad.

Conviene aclarar que los alimentos funcionales no curan ni previenen por sí solos alteraciones ni enfermedades y que no son indispensables, sino una opción a tener en cuenta en circunstancias concretas (deportistas de elite, personas que tienen alergia a ciertos componentes de los alimentos o que padecen enfermedades como diabetes, insuficiencia renal, alteraciones digestivas, etc.). Además, conviene contemplar su consumo bajo los criterios de una dieta equilibrada y con el asesoramiento de un especialista.

Los componentes que hacen que un alimento sea funcional siempre han estado presentes en la naturaleza, pero es en las últimas décadas cuando los investigadores han comenzado a identificarlos de forma aislada y a determinar los beneficios concretos que éstos proporcionan a nuestro organismo. Por ello, podemos aprovechar los alimentos que por sí mismos contienen estas sustancias beneficiosas, sin necesidad de recurrir siempre a los alimentos funcionales o enriquecidos.

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