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Plantean evaluar la salud de los ríos a través de la descomposición de la hojarasca

Los investigadores han comparado la velocidad de descomposición de la hojarasca en ríos que aún se encuentran en un estado natural con otros más o menos contaminados

  • Fecha de publicación: 18 de junio de 2012

La Universidad del País Vasco / Euskal Herriko Unibertsitatea (UPV/EHU) forma parte de un consorcio de diez grupos de investigación, procedentes de nueve países europeos, que ha propuesto nuevas herramientas de diagnóstico para evaluar el estado ecológico de los ríos con la incorporación, a los métodos actuales, de indicadores como el proceso de descomposición de la hojarasca de sus riberas.

La recogida de datos de esta investigación, que lleva por título "Continental-Scale Effects of Nutrient Pollution on Stream Ecosystem Functioning" (Efectos a escala continental de la contaminación de nutrientes en el funcionamiento de ecosistemas fluviales), se ha llevado a cabo en cien ríos de diferentes puntos del continente europeo, diez de los cuales están ubicados en el País Vasco y Cantabria. La diversidad de los ríos seleccionados "hace que los resultados obtenidos en esta investigación tengan aplicación a nivel continental", destacó la UPV/EHU.

La metodología empleada para el desarrollo de esta herramienta de diagnóstico es novedosa, señaló el centro universitario vasco. Hasta ahora, la salud de los ríos se estudiado principalmente de una forma estructural, es decir, atendiendo a la calidad del agua, a los impactos sobre la morfología del cauce, o a los organismos que en ellos se encuentran. Este nuevo sistema, en cambio, se centra en el estudio de procesos en los que esos mismos organismos participan.

En concreto, esta investigación ha tomado como indicador el proceso de descomposición de la hojarasca, y se ha comparado su velocidad en ríos que aún se encuentran en un estado natural con otros más o menos contaminados. "Hemos estudiado el efecto que tiene la concentración de nutrientes en el agua sobre la descomposición. Esta concentración tiende a aumentar a medida que los ríos empiezan a recibir aportes agrícolas, aguas residuales, etc. Si la cantidad de nutrientes aumenta mucho, entonces pueden aparecer tóxicos u otros contaminantes que provocan la desaparición de muchos invertebrados, lo que afecta de forma negativa a la descomposición de la materia orgánica", explicó el profesor del Departamento de Biología Vegetal y Ecología de la Facultad de Ciencia y Tecnología de la UPV/EHU, Jesús Pozo.

La descomposición de la hojarasca, que es un proceso inherente a los ecosistemas, es, por tanto, un indicador de la situación de salud de los ríos. Buena parte de la vida de los ríos depende de ese proceso, así como de los nutrientes que de ahí se desprenden, pues en él están implicados muchos tipos de organismos, tales como bacterias, hifomicetos acuáticos -hongos microscópicos- e invertebrados. La descomposición de la hojarasca es una de las vías fundamentales de entrada de energía a las redes alimentarias fluviales. Sin embargo, la actividad humana, como por ejemplo, la contaminación, los cambios en el hábitat físico o la detracción de agua, puede afectar a la velocidad en la que se produce.

Este estudio ha contado con la participación de diez grupos de investigación con sede en Portugal, Francia, Suiza, Suecia, Rumanía, Gran Bretaña, Irlanda, Polonia y España. El único grupo de nuestro país está compuesto por investigadores de la UPV/EHU, encabezados por los profesores Jesús Pozo y Arturo Elosegi, del Departamento de Biología Vegetal y Ecología de la Facultad de Ciencia y Tecnología. Las conclusiones del proyecto se han publicado en la revista "Science".




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