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Margarita Calafell, creadora de un material con residuos de papel

"Todavía se está muy lejos de dar salida a todos los residuos que se generan cada año"

  
Margarita Calafell, responsable del Laboratorio de Catálisis Enzimática de la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC)

Aprovechar los residuos para fabricar nuevos materiales. En esta doble jugada ecológica participa Margarita Calafell (Barcelona, 1946), responsable del Laboratorio de Catálisis Enzimática de la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC). Su equipo ha patentado un material único en el mundo: resistente a la compresión, al agua o al fuego, aislante acústico y térmico y producido a partir de cualquier tipo de residuo de papel. Calafell explica que su trabajo se basa en la naturaleza, un factor que resultará clave si se quiere lograr en el futuro una industria sostenible. Para ello, la investigadora catalana reclama más apoyo institucional, de manera que científicos y empresas puedan desarrollar más proyectos como el suyo.

¿Cuáles son las características que hacen novedoso a este material?

"Nuestra tecnología obtiene un producto de igual forma a como se hace en la naturaleza"

Hay diferentes materiales que se hacen con residuos celulósicos, sobre todo compuestos, conglomerados, algunos tipos de cartón y papel reciclado. Sin embargo, se debe seleccionar muy bien el tipo de residuo. En nuestro caso, se puede utilizar cualquier tipo de residuo de papel, no importa la procedencia ni las cargas o las tintas que contenga. Vale incluso el que no tiene ninguna posibilidad de ser reciclado y que acaba en vertedero o incineradora.

¿Hay algún material similar en el mundo?

Supongo que alguna cosa semejante habrá, pero no hay en la actualidad ninguna patente sobre un proceso y material parecido al nuestro.

¿Cómo lo han logrado?

"El proyecto tiene un presupuesto de 185.000 euros y está subvencionado por fondos públicos"

Se fabrica por un método biotecnológico que está protegido, al igual que el material, por una patente de la UPC. Este material tienen una buena resistencia a la tracción y a la compresión, así como propiedades de resistencia al fuego y al agua. Es un buen aislante del ruido tanto aéreo como de impacto y como aislante térmico se puede comparar a la lana de roca.

Algunos expertos resaltan los riesgos de utilizar la biotecnología por sus posibles e imprevisibles impactos en el medio ambiente y la salud.

La biotecnología es un vocablo que incluye muchas tecnologías, algunas más arriesgadas que otras. Una de ellas es la ingeniería genética, quizá la que tiene más detractores, aunque se tendría que ver la objetividad de estas críticas. La biotecnología que nosotros aplicamos a los residuos no tiene nada que ver con las técnicas de modificación genética de organismos vivos. Para decirlo de manera muy simple, nuestra tecnología aprovecha parte de microorganismos para obtener un producto de igual forma a como se hace en la naturaleza.

¿Habrá que esperar mucho hasta que este nuevo material llegue a los consumidores?

En este momento tenemos contactos con empresas que fabrican materiales auxiliares de la construcción, de material de embalaje y de material auxiliar de automoción y transporte. Se está montando una planta piloto para la fabricación de prototipos y se está pensando en iniciar una empresa de base tecnológica tipo spin-off, pues el proyecto ha quedado finalista en la novena convocatoria de Ideas de Negocio de la Generalitat de Catalunya.

¿Qué inversión ha sido necesaria?

El proyecto tiene un presupuesto de 185.000 euros y está subvencionado por fondos públicos.

Hay pocas investigaciones como la suya en España. ¿No interesan?

"Ha sido necesaria una crisis para que la Administración vea la importancia de estos estudios"

Sí interesan, pero ha sido necesaria una crisis para que la Administración vea la importancia de estos estudios y se decida a apoyar a los centros de investigación y universidades que hacemos este tipo de investigación aplicada.

¿Por qué no se reaprovechan más los residuos? Sistemas como el suyo parecen la solución a este grave y creciente problema.

Nuestro proceso pretende ser una pequeña aportación al problema de los residuos, sobre todo de residuos poliméricos tipo papel, serrín, plástico, caucho, corcho, etc. La solución posiblemente pase por la aplicación de la biotecnología en el proceso de reciclado de residuos. Hemos de aprender mucho de la naturaleza, en ella está la clave del futuro de muchos procesos, si queremos una industria sostenible.

Cada vez más se habla de nuevos materiales "ecológicos". ¿Hasta que punto lo son?

"La mejor manera de saber si un material es "ecológico" es hacer su análisis de ciclo de vida"

El concepto "ecológico" se puede aplicar a diferentes propiedades del material en cuestión. Por ejemplo, si el proceso por el que se obtiene es un proceso "limpio", es decir, sin generación de residuos ni utilización de energías no renovables. Otro concepto de material ecológico es que sea biodegradable, es decir, que en su eliminación no genera residuo contaminante. La mejor manera de saber si un material (y su proceso de obtención y gestión final) es "ecológico" es hacer su análisis de ciclo de vida (ACV). En nuestro caso todavía no lo hemos hecho, pero está previsto.

¿Podría destacar algunos ejemplos de nuevos materiales ecológicos que ya se utilicen con éxito?

Hay muchos estudios para reciclar residuos de papel, cartón, plástico y otros. Lo más usual es el material compuesto o composite que ya se aplica en la construcción, la automoción etc. Sin embargo, todavía se está muy lejos de conseguir dar salida a todos los residuos que se generan cada año. Para ello la Administración debería aplicar una política de ayudas más eficaz a los centros de investigación que hacen este tipo de estudios y a las industrias que aplican estas tecnologías.

Las críticas a estos nuevos materiales ecológicos aseguran que todavía están muy inmaduros y que a los sectores industriales a los que se dirigen no les interesan los cambios.

"En la naturaleza está la clave del futuro de muchos procesos, si queremos una industria sostenible"

No parece éste el caso, ya que varios sectores industriales y diferentes empresas se han puesto en contacto con nosotros y han mostrado su interés. En cuanto a la efectividad del material, se verá en los próximos meses.

¿Qué otros residuos en general cree que tienen más posibilidades de reaprovecharse?

Nosotros tenemos la intención de estudiar la aplicación de esta técnica para otros residuos como plástico, caucho, etc.

Todavía no han bautizado con un nombre a este nuevo material. ¿Tienen ya alguna idea?

Se barajan varios nombres, pero estamos abiertos a sugerencias.




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