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Cáncer de boca

El tabaco, el alcohol y heridas que tardan mucho tiempo en curar son sus principales causas

  • Autor: Por AZUCENA GARCÍA
  • Fecha de publicación: 16 de enero de 2006

Aunque el cáncer de boca no es una enfermedad muy frecuente, como cualquier otro tipo de cáncer es letal si no se diagnostica a tiempo. De cada 100.000 habitantes, entre 12 y 15 hombres y de 2 a 4 mujeres padecen este tipo de cáncer. Una enfermedad que si detecta en los cinco primeros años de desarrollo tiene una tasa de supervivencia del 80%, mientras que si el diagnóstico se realiza en estadios avanzados, la supervivencia puede bajar hasta el 20%. Afecta sobre todo a los hombres mayores de 50 años, que son los que más fuman, de manera que según los especialistas en este campo el tabaco es una de las principales causas de este tipo de cáncer. No obstante, un mayor gusto de las mujeres y los jóvenes por el hábito de la nicotina está cambiando el perfil del afectado. El alcohol y una llaga en la boca que no termina de curar son otros factores de riesgo. La cirugía se revela como el tratamiento más eficaz para acabar con una enfermedad que supone ya el 8% de los tumores malignos.

Factores de riesgo

El presidente del Colegio de Odontólogos de Cantabria, Arturo Ruiz-Capillas, advierte de que "los hombres de mediana edad son los más afectados", aunque reconoce que "las cifras con respecto a las mujeres cada vez se están equilibrando más". Y es que el tabaco es el principal factor de riesgo y cada vez ellas fuman más y en mayor número. "Se ha rebajado la edad media y ha cambiado el perfil del paciente. Son patrones que se repiten en otros países, donde primero fueron los hombres los más afectados, hasta que ellas comenzaron a fumar y se incrementó el número de mujeres enfermas. En España, los hombres están dejando de fumar y comienzan a hacerlo con más frecuencia las mujeres, lo que ha aumentado considerablemente el número de enfermas", confirma el presidente del Colegio de Odontólogos y Estomatólogos de Tenerife, Francisco Rodríguez Lozano.

El tabaco como el principal factor de riesgo supone que la mayoría de los enfermos sean, precisamente, los fumadores que no tragan el humo, puesto que éste permanece más tiempo en el interior de la boca. Si además el paciente bebe, consigue que el alcohol debilite la mucosa y la haga más vulnerable al efecto dañino de la nicotina. En este sentido, el Consejo General de Colegios de Odontólogos y Estomatólogos recalca que, "además de las patologías de las vías respiratorias, fundamentalmente las obstrucciones pulmonares y el cáncer de pulmón y laringe, en la boca el tabaco es responsable de multitud de problemas que van desde la tinción de los dientes y el mal aliento, hasta la mayoría de las enfermedades periodontales y el cáncer oral".

Pero no sólo el alcohol y el tabaco, en cualquiera de sus versiones -cigarrillos, puros, pipas o tabaco de mascar-, producen cáncer oral. También son causa de esta enfermedad las heridas, llagas o úlceras que permanecen más de quince días sin curar y las prótesis mal colocadas que producen roce.

Además, hay que tener cuidado con:

  • Mantener mucho tiempo el cigarrillo en el labio ante el riesgo de quemadura.
  • Exponerse al sol por un periodo prolongado sin protector labial.
  • Una mala higiene bucal.
  • Las irritaciones crónicas por prótesis mal colocadas.

En cuanto a la localización, el cáncer de boca puede desarrollarse en los labios, base de la boca, lengua, encías, paladar, parte interior de las mejillas, base de la lengua y amígdalas, siendo indoloro al comienzo de la enfermedad en la mayoría de los casos.

Síntomas

Aunque cada paciente puede experimentar unos síntomas diferentes a los del resto, el cáncer de boca se caracteriza por la aparición de llagas, úlceras o bultos en los labios o en el interior de la boca, así como manchas rojas en la lengua. Incluso un dolor en el oído o un cambio de voz, provocado por el hábito del tabaco, pueden dar la voz de alarma. "El cáncer de boca es una enfermedad silenciosa, pero se ve externamente. Es más fácil detectar un cáncer de boca que un cáncer de estómago, lo que ocurre es que la gente no siempre hace caso a una úlcera que le aparece en la boca y prefiere pensar que ya se quitará", explica Arturo Ruiz-Capillas.

Sin embargo, las lesiones no desaparecen solas y es necesario acudir al dentista cuando se detecten manchas blancas o hinchazones que no duelen, así como inflamación de los ganglios del cuello. En todos estos casos es fundamental la revisión de un especialista para que determine el origen de la herida y la someta al tratamiento correcto. "Cuando se trate de una prótesis que roza -explica Rodríguez Lozano-, también es importante acudir al odontólogo porque se puede producir un callo que, si se cronifica, puede malignizarse". "Es posible que no haya dolor, pero hay riesgo de que el origen de esa herida, así como el de las lesiones en las comisuras o cerca de la muela del juicio, sea malo", precisa.

También se debe prestar especial atención a la boca cuando se produzcan hemorragias abundantes, un retraso en la cicatrización después de extraer una pieza, molestias al masticar y sequedad excesiva.

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