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Ceguera infantil en África, ayudar a combatirla

La falta de vitamina A limita la capacidad de visión de algunos niños de África y otros países en desarrollo

  • Autor: Por AZUCENA GARCÍA
  • Fecha de publicación: 14 de octubre de 2011
Imagen: Healing Wings

La ceguera infantil es, en algunos casos, evitable. La falta de vitamina A condena a algunos niños de África y de otros países en vías de desarrollo a la incapacidad de disfrutar de lo que ocurre a su alrededor. Sin embargo, la solución es fácil. La administración de tan solo dos gotas de vitamina A cada año llega a evitar el 50% de los casos de ceguera, fortalece a los pequeños frente a otro tipo de enfermedades en un 40% y reduce las tasas de mortalidad infantil en un 23%.

Ceguera Infantil Evitable o Gratuita. Así se denomina una enfermedad que afecta a más de 134 millones de niños menores de 5 años, en riesgo de padecerla por falta de vitamina A, un micronutriente básico en la alimentación infantil. Recibe su nombre por la relativa facilidad para curarse, a través de programas de prevención. "Administrando a un niño dos gotas de vitamina A al año, puede llegar a evitarse el 50% de los casos de ceguera, además de fortalecer al niño frente a cualquier tipo de enfermedad en un 40% y reducir la tasa de mortalidad infantil en un 23%", explica Juan Algar, presidente del Comité Ejecutivo de la Asociación The International Help Alliance.

Más de 134 millones de niños menores de 5 años tienen riesgo de padecer ceguera infantil por falta de vitamina A

El primer proyecto de esta entidad es Healing Wings, un programa que coordina la relación entre los donantes de los países del Norte y las ONG y socios locales que desarrollan las campañas de suministro y administración de vitamina A. Healing Wings comenzó el 23 de septiembre de 2010 y terminará este año con la realización de seis campañas: la tercera en Senegal, la segunda en Mozambique y la primera en Nicaragua. En total, ha entregado 20.000 dosis de vitamina A y, aunque no se ha fijado como objetivo ninguna cantidad, el planteamiento sería terminar 2012 con más de 150.000 niños atendidos (un millón y medio de dosis durante cinco años).

Este es el aspecto crítico: garantizar el suministro y administración de vitamina A durante 5 años seguidos, sin restricciones ni cortes. Para ello, es fundamental el trabajo con los socios locales, responsables de administrar la vitamina A, conocedores de la idiosincrasia local y que tienen bajo su tutela a los niños beneficiarios.

¿Cuánto cuesta salvar a un niño?

Imagen: Healing Wings

Una vida no tiene precio, pero mantenerla, sí. El tratamiento anual por niño tan solo cuesta 30 céntimos, una cantidad mínima que fija en 1,50 euros el coste del tratamiento completo durante cinco años, "lo que cuesta un café", subraya Juan Algar.

Las aportaciones pueden ser variadas, con periodicidad mensual, trimestral, semestral, anual o única. Se puede donar la cantidad que se estime o elegir entre:

  • 7,5 euros: tratamiento completo para 5 niños durante 5 años.
  • 15 euros: tratamiento completo para 10 niños durante 5 años.
  • 37,5 euros: tratamiento completo para 25 niños durante 5 años.
  • 75 euros: tratamiento completo para 50 niños durante 5 años.
  • 150 euros: tratamiento completo para 100 niños durante 5 años.

Además, las personas interesadas en ayudar pueden difundir el problema de la falta de vitamina A o ser voluntarios, ya que la entidad carece de empleados. "Healing Wings destina a los niños el 100% de las donaciones, el pequeño coste de mantenimiento lo soportamos los socios", precisa Juan Algar.

Cómo se administra la vitamina A

Las colaboraciones son medios idóneos para poner en práctica este tipo de programas y llegar a más niños. En este, puede participar cualquier organización "seria y solvente" que tutele niños. La vitamina A puede administrarse a través de dispensarios, programas de vacunación, orfanatos, comedores infantiles y escuelas.

Respecto a la administración de suplementos de vitamina A, el proceso es simple. No requiere de formación técnica especializada, ya que basta con suministrar en la boca del niño una gota cada semestre, ni se necesitan grandes almacenes ni espacios, puesto que en una botella de medio litro caben 1.000 dosis, sin refrigeración ni condiciones de mantenimiento especiales. La caducidad oscila entre 5 y 8 años.

Ceguera infantil, un problema crítico

Juan Algar recuerda que la ceguera infantil es un problema crítico, "no solo en África, sino en todos los países en vías de desarrollo". La falta de micronutrientes, entre ellos la vitamina A, es la mayor causa de mortalidad de niños menores de 5 años en todo el mundo. "El 50% de los niños que quedan ciegos mueren dentro del primer año. Por este motivo, es vital trabajar en la cobertura universal de suplementos de vitamina A, no solo como tratamiento contra la ceguera, sino también como elemento central en la agenda de la supervivencia infantil", recuerda.

La falta de micronutrientes, entre ellos la vitamina A, es la mayor causa de mortalidad de niños menores de 5 años

La cobertura de vitamina A en niños de 6 a 59 meses (casi 5 años) es un indicador del progreso hacia la supervivencia y la salud infantil, que se publica con carácter anual en el informe sobre el Estado Mundial de la Infancia de UNICEF. Pero además, agrega Algar, el suministro de vitamina A se ha adoptado como el indicador medio de progreso para el cálculo del cuarto Objetivo del Milenio, Reducción de la mortalidad infantil, y sirve de indicador opcional para el primer Objetivo del Milenio, Erradicación de la pobreza y hambre extremas.

Tras cumplir los 5 o 6 años, el problema de una persona que no haya recibido tratamiento comienza a ser irreversible. Es entonces cuando se pasa de los programas de prevención a los de chequeo e intervención quirúrgica, atendidos por organizaciones oftalmológicas. Sin embargo, "todos los años podrían salvarse 700.000 niños que mueren simplemente por falta de vitamina A", concluye Algar.


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