Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

El descobriment de l’escorbut

Aquesta malaltia de carència provocada per un dèficit dietètic de vitamina C, va ser endèmica durant l'Edat mitjana
Per maitezudaire 24 de juliol de 2003

L’escorbut és el nom de la malaltia de carència produïda per la falta de vitamina C en la dieta. El cos humà no pot sintetitzar vitamina C (alguns animals sí que ho fan), per la qual cosa és necessari incorporar-la a través de l’alimentació amb la finalitat d’evitar la seva deficiència.

L’escorbut es manifesta com a conseqüència d’una deficient ingesta de verdures i fruites fresques, font per excel·lència de vitamina C, la qual cosa explica que fos una malaltia endèmica en l’antiguitat, en aquelles regions que no tenien un accés fàcil a aquests aliments, especialment durant el fred hivern. Els símptomes reals de la malaltia són: feblesa, dolor muscular i articular, i hemorràgies espontànies en les genives i en la pell que triguen a cicatritzar.

La història de l’escorbut

Durant molt de temps l’escorbut ha estat una malaltia d’origen desconegut, arribant a ser una de les malalties epidèmiques en la Edat mitjana que sofrien els navegants que feien grans travessies amb vaixell.

L’escorbut va fer estralls entre les tripulacions dels vaixells i se li atribuïen els més curiosos orígens, com per exemple, que era un mal degut a la sang corrompuda, se li tirava la culpa al fred de les mars e fins i tot a la fusta verda dels vaixells. A aquesta malaltia els navegants espanyols la van dir “la pesta de les naos”, els portuguesos la coneixien com “malament de Loanda” i els anglesos “pesta de la mar”. En aquells dies, van sorgir nombrosos i curiosos tractaments amb la finalitat de atallar la malaltia, com el de subministrar sal, àcid fosfòric, mostassa, etc., als mariners afectats, i fins i tot realitzar-los transfusions amb sang d’animals.

Vitamina C, l’únic tractament

No va ser fins als experiments del metge de la marina anglesa James Lindt (1716-1794) quan es va descobrir el remei de l’escorbut. Aquest metge va triar a dotze mariners afectats per la malaltia i va fer sis grups de dos mariners cadascun als quals els va subministrar sis tractaments diferents, per a observar la seva evolució. Els experiments, a més, constitueixen els primers assajos de teràpia controlada de la història de la medicina. Lindt va descobrir que només la parella a la qual se li subministrava suc de llimona i taronja com a part de la dieta evolucionava favorablement de la seva malaltia. Encara que encara no es tenia identificat l’agent causal de la malaltia (la falta de vitamina C), sí que es coneixia el seu remei, i a pesar que des de llavors els mariners de l’armada anglesa van rebre el sobrenom de limely. “” o bevedors de llimona, el remei va ser adoptat més o menys ràpidament per la resta de països.

L’escorbut va ser tractat com una malaltia contagiosa durant dos segles i mitjà, i s’atallava amb remeis tan pelegrins com el menjar cuques de llum, cafè concentrat (a Hamburg es va obrir el primer cafè públic gràcies aquesta creença), alguns tipus de falgueres, aire fix (el que avui cridem soda).

El descobriment de la vitamina C i la seva relació amb l’escorbut es va produir en el segle XX pel científic hongarès Albert Szent-György.