Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Febre de probióticos i prebióticos

Nous treballs sobre els probióticos i prebióticos exploren camins d'aplicació en un mercat creixent
Per Mercè Fernández 16 de agost de 2007

Els prebióticos, a més de la seva funció ben coneguda de potenciar la flora intestinal beneficiosa, podrien servir per potenciar el sabor i aroma del formatge. Ho diu un grup de recerca de la Universitat de Sao Paulo, en un treball que s’acaba de publicar en la revista Food Science and Technology. Els investigadors han provat vuit formulacions de probióticos (bacteris la presència dels quals en l’intestí té efectes positius per a la salut) i de prebióticos (oliogosacáridos que afavoreixen el creixement en l’intestí d’aquests bacteris beneficiosos).

Després d’incorporar les formulacions en formatge cremoso i de provar-les amb un panell de 560 participants, els experts han vist que les mostres de formatge que incorporaven inulina i oligofructosa (dues fibres prebióticas) eren els preferits dels participants. Aquests components, segons expliquen els autors, potencien el gust i l’aroma del formatge. El treball és només un més dels molts que es desenvolupen com a reacció a l’interès creixent que estan despertant probióticos i prebióticos, i que ha rellançat el sector làctic amb una àmplia gamma de productes que incorporen aquests ingredients.

La majoria de productes que contenen bacteris probióticas són refrigerats, ja que les temperatures altes i procediments com l’esterilització o la pasteurització destrueixen aquests bacteris. Això ha convertit al sector dels iogurts i làctics, tal com diversos estudis de mercat han mostrat, en el de més creixement en els últims anys. El creixement ha anat parell d’un devessall de patents per protegir les diferents formulacions usades per les diferents companyies.

Fins a 124 prebióticos en la llet materna

S’han desenvolupat i provat mètodes per identificar de forma ràpida els diferents oligosacàrids prebióticos continguts en la llet materna

Per aquest motiu un altre dels interessos sigui identificar nous bacteris probióticas i fibres prebióticas. En aquesta línia, un grup de la universitat nord-americana UC Davis i d’Agilent, una empresa de tècniques analítiques, van desenvolupar i van provar dos mètodes per identificar de forma ràpida els diferents oligosacàrids prebióticos continguts en la llet materna, mètodes que van ser provats sobre mostres de cinc dones. El treball, donat a conèixer a la fi del passat any en Journal of Agricultural and Food Chemistry, identificava en cadascuna de les mostres entre 33 i fins a 124 oligosacàrids, que varien d’una dona a una altra i dels quals només uns pocs oligosacàrids són comuns entre les diferents dones. Els resultats, que són qualificats de «excitants» pels investigadors, presenten una perspectiva complexa si es tracta d’entendre la funció del conjunt d’aquestes molècules.

Un dels interessos clars és trobar formulacions noves per a les llets maternizadas, perquè sigui el més semblant possible a la llet materna humana. Un altre interès, no menys important, és «poder investigar més en el paper que juguen els oligosacàrids en el desenvolupament humà», explica Rudi Grimm, d’Agilent, en la revista.

A la recerca d’evidències

Les evidències en favor dels probióticos són creixents però àdhuc presenten incertezas. Està generalment acceptat que la flora intestinal beneficiosa actua enfront dels patògens i que aquesta flora disposa de bacteris més beneficiosos (com els lactobacilos i els bifidobacilos) que unes altres. Es creu que aquests bacteris més beneficiosos modulen i ajuden al sistema immunològic i que podrien influir en la resistència enfront de determinades malalties com el càncer de còlon.

Una hipòtesi en aquesta línia és que els lactobacilos es poden unir a compostos mutagénicos i bloquejar-los. Una altra és que els bacteris beneficiosos inhibeixen l’acció enzimàtica d’altres bacteris perjudicials que generen composts que poden resultar carcinógenos. Un exemple és l’enzim betaglucoronidasa, l’acció del qual podria ser potencialment tòxica o cancerígena.

Un treball de l’Hospital Universitari de Gasthuisberg de Leuven (Bèlgica) publicat aquest any en la revista European Journal of Clinical Nutrition mostrava els resultats d’un assaig realitzat amb mig centenar de voluntaris sans als quals se’ls va subministrar durant unes setmanes productes amb probióticos. Després, a través l’anàlisi de les mostres fecals, van poder comprovar que hi havia menys concentració de betaglucoronidasa (el que indica que l’activitat de l’enzim homònim ha disminuït). Portar les conclusions més enllà d’això és difícil, confessava l’investigador principal Kristin Verbeke. «Hem mostrat que els probióticos poden disminuir l’activitat d’enzims potencialment nocius però no hem mostrat, encara, que la gent pugui viure més o més sana gràcies a aquests canvis». Es necessitarien, apuntava, estudis a llarg termini per demostrar la relació entre aquests canvis en el metabolisme del còlon i la salut de les persones i això serà molt difícil.

BACTERIS ‘PRESTATS’

Img botulismoL’interès pels probióticos i prebióticos no és banal. Es creu que pot tenir implicacions importants en la salut humana però també en la millora de l’alimentació dels animals de granja. La Unió Europea va crear fa uns dos anys una xarxa en la qual participen investigadors de 16 països perquè investigui els beneficis i els mecanismes bàsics d’aquests compostos, i per la qual van invertir, al moment de la creació, uns 15 milions d’euros. L’objectiu és entendre com els bacteris beneficiosos actuen en el sistema digestiu i com es relaciona amb la flora intestinal.

Les preguntes que es formula la comunitat científica enfront del tema no són poques. Per exemple, es calcula que l’intestí humà conté al voltant d’1,2 quilos de bacteris encara que totes elles pertanyen a unes, aproximadament, 100 espècies i que aquestes espècies són diferents de persona a persona. D’elles, se suposa que hauran unes quantes beneficioses, com Lactobacillus, i unes altres de les «dolentes», com Clostridium difficile. Després, si es tracta de millorar aquesta nombrosa família intestinal amb un aliment probiótico, es poden esperar resultats de la incorporació d’un únic bacteri probiótica? Una resposta l’apuntava un grup de recerca de la Universitat de Turku, fa amb prou feines uns mesos en la revista Food Research International. Els millors efectes (els investigadors valoraven la inhibició de colonització per bacteris patogénicas en l’intestí) s’obtenien quan es combinaven diversos ceps de bacteris probióticas i no una sola.

Una altra de les incògnites és si realment els productes probióticos oferirien un benefici i en quant temps. Se sap que els bacteris que formen la flora intestinal s’estableixen en els primers dies i mesos de vida: entren en el sistema intestinal, competeixen per l’espai i al final un conjunt d’elles acaba colonitzant el lloc. Aquesta flora intestinal, que difereix de persona a persona, és la que acompanya per a tota la vida a cadascun dels individus. Això vol dir que els bacteris probióticas que una persona consuma amb els aliments no es quedaran permanentment en el sistema digestiu (tret que ja s’hagin establert de forma natural quan aquesta persona va néixer). Són bacteris prestats i se suposa que per beneficiar-se dels seus efectes potencials caldria prendre’ls gairebé diàriament.