Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Monòxid de carboni, la “mort dolça”

El CO es produeix en la combustió de materials com a butà, carbó, gasolina i fusta
Per miren 10 de febrer de 2005

La intoxicació letal per monòxid de carboni (CO), coneguda com la “mort dolça”, és la culpable tots els anys d’algun accident mortal, com l’ocorregut en la localitat castellonenca de la Todolella. Seguir alguns consells a l’hora d’utilitzar les instal·lacions de gas i de reaccionar en cas de fugida són vitals per a evitar mals majors.

Altament perillós

La intoxicació produïda per la inhalació de monòxid de carboni (CO) sol desencadenar tots els anys més d’una tragèdia mortal, com l’ocorreguda recentment a 18 persones en un alberg de la localitat castellonenca de la Todolella. Es calcula que en els últims cinc anys han mort a Espanya almenys 89 persones per aquesta causa. La revista de l’Associació Mèdica Americana, la JAMA, assenyala que el monòxid de carboni és la principal causa de mort accidental als EUA

El CO és perillós perquè es tracta d’un gas que només es pot detectar per mitjà de sensors, ja que és incolor, inodor i insípid, i pot causar la mort quan es respira en nivells elevats sense que els afectats s’adonin, en caure en un estat de sopor que no dóna sensació d’ofec ni d’asfíxia, per aquest motiu se’n digui la “mort dolça”. José Antonio García-Andrade, mèdic forense conegut per la seva participació en importants casos criminals, com l’assassinat dels marquesos d’Urquijo, va indicar que en la majoria dels casos les víctimes no s’adonen del que està ocorrent, i en el cas que es donin, la inhalació els provoca una paràlisi a les cames “que els impedeix sortir corrent per a buscar ajuda”.

El CO es produeix en la combustió de materials com a butà, propà, gasolina, querosè, carbó, petroli o fusta. Les xemeneies, calderes, escalfadors d’aigua i els aparells domèstics com a estufes o fogons de cuina que utilitzen aquests materials poden produir fuites de CO si no estan funcionant bé. Així mateix, els automòbils, com qualsevol màquina que porti un motor de combustió, també produeix CO a través del seu tub d’escapament.

Per part seva, el gas natural (metà) no és tòxic: les seves molècules no són solubles en aigua pel que no passen a la sang a través de les mucoses pulmonars. Ara bé, sí que és asfixiant quan desplaça a l’aire de l’ambient. El gas natural també és inodor, però se li sol afegir un odorizante perquè l’usuari pugui percebre’l, com el Tetrahidrotiofeno (THT), un sulfur molt estable químicament que manté les seves propietats quan arriba a l’usuari. Mentre que el gas natural és més lleuger que l’aire, per la qual cosa, de produir-se alguna fugida, sali ràpidament a l’exterior, els gasos propà i butà pesen més que l’aire, per la qual cosa tenen tendència a acumular-se en llocs baixos.

La intoxicació es produeix perquè el CO es combina amb la sang a través dels pulmons molt més fàcilment que l’oxigen, i impedeix a l’hemoglobina transportar l’oxigen a les cèl·lules, per la qual cosa l’organisme no pot obtenir l’energia necessària per a sobreviure. La intoxicació per CO presenta algun dels següents símptomes en funció de la quantitat inhalada: mal de cap, irritabilitat, confusió, comportament grotesc o capritxós, dificultat respiratòria, desmai, marejos, feblesa, nàusees i vòmits, pols accelerat del cor, dolor toràcic, convulsions, pèrdua d’audició, visió borrosa, desorientació, pèrdua del coneixement, coma, aturada cardíaca i fallada respiratòria.

L’exposició al monòxid de carboni, encara per un període breu, pot produir danys irreparables, des de canvis d’humor i cefalees permanents fins a lesions neurològiques. Si l’individu es recupera, serà lentament. En cas de presentar símptomes de deterioració de la capacitat mental després de dues setmanes, la probabilitat de recuperar-se completament no és molt alta. Fins i tot si no es té cap símptoma per cert temps, la deterioració de la capacitat mental pot reaparèixer en les primeres dues setmanes.

D’altra banda, en el món es produeixen milers d’accidents com a conseqüència de la inhalació de gasos que poden procedir a més de pous o fosses sèptiques, tancs industrials, cellers de vaixells, fum d’incendis, cellers de vi durant la fermentació, avencs o coves, etc. En tots aquests casos s’acumulen gasos que no contenen oxigen, o bé existeixen substàncies que bloquegen alguna funció vital de l’organisme, per la qual cosa respirar en aquesta atmosfera pot provocar la mort.

Instal·lacions segures

L’ús dels gasos combustibles d’ús domèstic -butà, propà i gas natural- és segur si es compleixen unes normes bàsiques de manteniment i utilització de les instal·lacions. La normativa vigent especifica que els usuaris són responsables del manteniment i la correcta utilització de les instal·lacions i de tots els aparells que tinguem connectats a elles. La llei, a més, obliga a realitzar a càrrec de l’usuari una revisió, cada quatre anys en cas d’usar gas natural, o cada cinc si s’utilitzen ampolles de butà o propà. Aquesta revisió haurà de ser realitzada per l’empresa instal·ladora autoritzada, que s’encarregarà de certificar que tots els elements de la instal·lació compleixen amb la normativa (ubicació adequada, accessoris i aparells homologats, ventilació correcta, etc.) i funcionen correctament. El certificat de revisió és necessari per a mantenir el subministrament i serà sol·licitat en la inspecció.

Per part seva, qui posseeix una instal·lació de Gas Liquat del Petroli (GLP) -butà o propà- envasat està obligat, a més, a substituir els elements que hagin caducat. I encara que no és preceptiu, també convé revisar la caldera de la calefacció abans de començar la temporada d’hivern. I si bé tots els aparells a gas compten amb dispositius de seguretat, que tallen el pas del gas si s’apaga la flama, cal anar amb compte amb els fogons i els focs superiors de les cuines, que no compten amb aquests dispositius. “En el moment en el qual la flama s’apaga, el dispositiu talla l’emissió de gas”, assegura Ignacio Leiva, tècnic de Repsol-YPF. Per a evitar una mala combustió, les revisions d’estufes i calderes han de ser periòdiques.

Per a evitar intoxicacions per CO, els experts ofereixen una sèrie de consells:

  • Col·locar l’aparell a gas en un lloc amb ventilació, amb les preceptives reixetes lliures d’obstruccions.
  • Apagar el foc si no s’utilitza i si es produeix un vessament d’un recipient mentre es cuina. Si el fum de la flama ensutja les casseroles, és molt probable que el gas no es cremi correctament.
  • Netejar amb freqüència els cremadors sense utilitzar productes abrasius com la fada o el lleixiu.
  • Comprovar que la flama sigui blava. Una flama sorollosa, inestable i amb puntes grogues o de tonalitats ataronjades és un indici que la combustió no és correcta.
  • Dormir amb la caldera apagada i tancar les claus dels aparells quan no s’utilitzin o si s’interromp el subministrament de gas. En absències prolongades, tancar la clau de pas del gas de l’habitatge.
  • Encendre el llumí abans d’obrir la clau del cremador.
  • Evitar penjar objectes en les canonades del gas.
  • Si es realitzarà alguna modificació, cridar als instal·ladors autoritzats, ja que només ells poden manipular les instal·lacions.
  • En cas de fer olor de gas, no encendre llumins, encenedors, interruptors ni aparells elèctrics, ni tan sols una llanterna. Obrir portes i finestres per a ventilar el recinte, tancar els comandaments dels aparells i la clau general de pas, i avisar al servei d’urgències de la companyia subministradora perquè revisi la instal·lació. Si l’olor és molt forta, sortir immediatament del lloc i avisar a qui es trobi a prop perquè faci el mateix. Una vegada fora, avisar ja als serveis d’urgències.
  • No tenir encès el motor del cotxe dins del garatge, encara que tingui la porta oberta, ni utilitzar aparells amb motors a gasolina (talladores d’herba o de mala herba, serres elèctriques, motors o generadors petits) dins d’una habitació tancada.- No utilitzar el forn de gas per a escalfar la casa, encara que sigui per poc temps.- No utilitzar carbó dins de casa, ni tan sols en la xemeneia.

Com evitar la intoxicació?

Per a evitar l’enverinament per CO es recomana no deixar mai un espai completament tancat sense ventilació. I encara que el cremador funcioni bé, sempre ha d’haver-hi una renovació constant de l’aire en l’espai interior, ja que en cas contrari, l’oxigen de l’aire es consumeix i pot haver-hi risc d’asfíxia. Si la persona ha deixat de respirar, és possible que sigui necessari administrar respiració artificial.

Si es té símptomes d’enverinament amb CO, es recomana sortir del lloc on es pot estar produint la intoxicació cap a un lloc obert, on es pugui respirar aire fresc. Per a estar segurs, el millor és acudir a un hospital i explicar al metge que es pot haver intoxicat amb CO. L’enverinament amb monòxid de carboni pot diagnosticar-se amb una prova de sang feta immediatament després d’haver estat exposat a ell. No cal menysprear els símptomes per molt petits que siguin, ja que ignorar-los pot portar fins a la mort: una persona exposada a un ambient contaminat amb tot just 600 parts per milió de CO pot morir en tres hores.

Si finalment s’acudeix a la sala d’emergències d’un hospital, els responsables mèdics hauran d’administrar oxigen, controlar els signes vitals, administrar diversos medicaments si fos necessari i si existeixen instal·lacions apropiades, dur a terme oxigenoteràpia hiperbàrica. Aquesta última mesura ha suposat, per exemple, la ràpida recuperació de diverses dones que van resultar intoxicades recentment per CO en Zarautz (Guipúscoa), en ser ateses en la cambra hiperbàrica de l’hospital de Valdecilla de Santander. La medicina hiperbàrica permet administrar al pacient oxigen pur a una pressió superior a l’atmosfèrica, una cosa molt eficaç en casos d’intoxicacions per inhalació de gasos verinosos, així com per a una altra mena de cures terapèutiques, com per exemple el tractament de lesions de la pell.

Per fer una comparativa, si a l’afectat se li subministra oxigen al 100% – l’oxigen de l’aire que respirem representa el 20% – el termini de recuperació s’escurça a dues hores, mentre que si aquest oxigen es respira a una pressió tres vegades superior a l’atmosfèrica, la recuperació es produeix en uns 25 minuts. Aquest fet és de summa importància, ja que la probabilitat que la intoxicació deixi algun tipus de seqüeles es redueix de manera dràstica si s’accelera el procés de recuperació, alguna cosa que va quedar demostrat després de l’incendi en una discoteca de Buenos Aires el desembre passat, on molts dels centenars d’intoxicats van ser salvats de sofrir greus seqüeles gràcies a aquesta tècnica.

No obstant això, no tots els hospitals compten amb aquest recurs, ja que es tracta d’una instal·lació molt costosa i requereix un equip especialitzat en medicina hiperbàrica. Alguns clubs de busseig disposen d’aquesta mena de cambres hiperbàriques, que resulten vitals per a lluitar contra dues dels accidents més comuns en la pràctica del busseig: la sobrepressió pulmonar i la descompressió.