Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Entrevista

Tim Harford, economista i autor de ‘L’economista camuflat’

Encara que no ho vam crear, d'alguna forma, tots som economistes
Per Carolina Isasi 1 de febrer de 2010
Img tim hardford
Imagen: CONSUMER EROSKI

Sembla massa jove per saber tant sobre economia i massa divertit com per prendre’s de debò el que escriu, però no és així. És l’economista de moda. Les preocupacions del britànic Tim Harford (1973) són les de qualsevol: el cafè de mitjana demà, els embusos, la violència a les ciutats… I aquí és on ha trobat el germen del seu èxit. No cal restar un àpex de debò als seus comentaris, encara que els faci de forma amena. Educat a Oxford, on va impartir classes, no només ha treballat per al Banc Mundial, sinó que a més col·labora amb les més prestigioses publicacions internacionals d’economia. Les seves columnes per ‘The Financial Estafis’ van donar títol al primer dels seus llibres publicats, ‘L’economista camuflat’ (2007). A aquest li va seguir ‘La lògica oculta de la vida’ (2008) i prepara un tercer exemplar amb receptes per a la crisi. Les seves vendes s’expliquen per milers i els seus llibres s’han traduït en més d’una vintena de països. En els volums que ja han vist la llum, el columnista habitual de ‘Actualitat Econòmica’ i col·laborador de la BBC busca els principis econòmics que s’amaguen darrere de les activitats quotidianes. En el reeixit ‘L’economista camuflat’, explica “per què els rics són rics, els pobres són pobres i vostè mai podrà comprar un cotxe usat decent”.

Amb els seus llibres apropa a la gent a l’economia, alguna cosa que sona molt complicat.

Sona complicat però no ho és. Encara que no ho vam crear, d’alguna forma, tots som economistes: quan comprem, quan votem per un candidat i, fins i tot, quan formem una família. Entendre d’economia és una necessitat.

Com aconsegueix que l’economia interessi a tantes persones?

Mai demani a un economista que faci una predicció. Quan vaig publicar el meu primer llibre, esperava vendre 7.000 exemplars i he venut gairebé 700.000. No sé la raó, m’agrada pensar que és perquè se cenyeix a la vida quotidiana, no m’agrada perdre’m en coses complicades. Tinc dues nenes i em plantejo seriosament com millorar la seva educació, o com a veí em preocupa què es pot fer per reduir la delinqüència. M’agradaria pensar que els qui han llegit el llibre veuen les coses des d’aquest altre punt de vista en sortir de la seva casa.

Com va néixer la seva preocupació per buscar el raonament econòmic darrere de les decisions, en aparença, més trivials?

“L’estudi econòmic de les petites coses pot suposar grans diferències en el conjunt de l’economia”

Com a estudiant, mai vaig aconseguir apassionar-me per la inflació, les taxes d’interès, la crisi financera d’Argentina i aquest tipus de coses que se suposa que és l’economia de debò. De fet, per al cas d’Argentina, fins a vaig viatjar allí per estudiar-ho. Encara que mai vaig poder entendre què va passar, des d’un plànol macro. Vaig saber què els va ocórrer a les persones individuals i les decisions que llavors van prendre. Des dels meus anys a Oxford, sempre em vaig fixar en les petites decisions i em maravillé en comprovar quant d’econòmic hi havia en elles. L’estudi econòmic de les petites coses pot suposar grans diferències en el conjunt de l’economia. No obstant això, malgrat que la majoria de les decisions són racionals, quan es prenen a curt termini, això no sempre és així. Avui resolc petits misteris del carrer amb les eines de la ciència, però ho faig amb enginy més que amb llenguatge acadèmic.

Algunes preguntes del llibre són tan rocambolescas que molts lectors pensaran que les hi ha inventat.

Seré honest: algunes, al principi, me les vaig inventar per captar lectors. Però el sorprenent és que a poc a poc vaig començar a rebre desenes de preguntes i ara tinc més de 300 pendents de resposta. El més sorprenent és que les més enginyoses són les reals.

Com és un “economista camuflat”?

Un economista camuflat és una persona que porta una vida normal: entra a cafeteries, va a supermercats, sofreix embusos… La diferència és que aquesta persona observa la vida quotidiana com l’economista que porta dins, mira el que hi ha al seu al voltant i es qüestiona el perquè de tot això, quins són les raons econòmiques que ho motiven.

A tothom li estafen en la vida diària?

No a tots, però sí a molts de nosaltres. Quan parlo d’aquest tema, vull explicar el bones que són les companyies per diferenciar a quins consumidors poden cobrar-los més i a quins no.

Si una companyia ofereix dos productes similars, la temptació serà comprar el més barat. En un comerç que té dues línies de productes propis, és comú trobar que la més econòmica té un empaquetat que sembla de la Unió Soviètica pre 1989. Això és així a propòsit, per assegurar-se que només els qui comparen preus portaran aquest producte i no perdran a cap comprador que hagués estat disposat a pagar una mica més per un contingut molt similar. Això és també molt comú en les companyies d’alta tecnologia. Un dels principals fabricants de càmeres fotogràfiques ven una a 1.200 dòlars i una altra a 600. La funda és una mica diferent, però la maquinària és la mateixa. L’única cosa que fan és prendre el “programari” de la càmera d’1.200 dòlars i desactivar-li un parell de funcions. Això té sentit, perquè guanyen diners amb la venda de la més cara, que serveix en part per finançar el disseny de la més barata. És cert, podrien dissenyar dues càmeres per separat, però això sempre seria més car que prendre una bona i “arruïnar-la” una miqueta.

Crida l’atenció que un comprador busqui el millor preu en alguns productes i, no obstant això, s’abandoni en estalviar en uns altres.

“Petites actituds poden canviar molt les coses”

Sovint funcionem així. És, com a mínim, “curiós” l’efecte que provoquen en els consumidors certes situacions. El fet que les companyies petrolíferes pugin els preus de la gasolina afavoreix que la gent busqui amb urgència el lloc més barat per repostar, mentre que quan el preu baixa, les mateixes persones es tornen vagues i no modifiquen els seus hàbits. Si es comportessin com al principi, aconseguirien estalviar de debò. Petites actituds poden canviar molt les coses.

Quins són les solucions per canviar el món de les quals parlarà en el proper llibre?

Hi ha problemes molt seriosos. Des de la pobresa i el canvi climàtic, a la delinqüència o l’educació. Els polítics intenten donar solucions grans quan haurien de plantejar altres petites i múltiples. En el llibre, reflexiono sobre què hi ha darrere d’una tassa de cafè, des del cafetal, la tassa, les vaques, l’electricitat…. Pinso sobre l’impacte del meu cafè en el canvi climàtic. I què faig jo? He arribat amb bicicleta o en automòbil? I el cambrer? L’electricitat és d’origen eòlic o tèrmic? I les vaques, s’alimenten amb penso que genera emissions fatals per al planeta? Si volem aconseguir un canvi durador no hem de quedar-nos a les declaracions grandilocuentes dels polítics, sinó buscar canvis petits i constants.

Els diners porta felicitat?

No, però ajuda. Les estadístiques mostren que els qui vivim en una societat el doble de rica que la dels nostres pares, no som més feliços que ells. Però en aquesta societat, si tinc el doble de diners que l’home que està al costat, hi ha altes probabilitats que sigui més feliç.

Creu que tothom hauria de tenir una assistència sanitària completa?

El fet que un país tan potent com Estats Units no la tingui és increïble. S’hauria de, a més, incrementar la capacitat d’elecció dels pacients. Cal assumir la responsabilitat de la nostra assistència mèdica. Bastaria amb que la gent triés un segur privat i que l’Estat sufragués els tractaments que la pòlissa no cobreix per ser massa costosos, com un tractament contra el càncer. Un sistema semblant funciona, amb èxit, a Singapur.

Es pot aplicar la lògica econòmica als sentiments?

En les meves columnes i al meu programa en televisió uso raonaments econòmics per resoldre problemes de la vida quotidiana, de l’estil “com sigues si casar-me amb aquest noi” o “com faig per tenir èxit en el treball”. Jo responc en to jocós. Però la broma funciona només perquè té una mica de veritat. El matrimoni és una relació emocional, però darrere hi ha economia. No del tipus “m’agrada aquest tipus perquè és ric”, sinó en les qüestions que un es planteja de l’estil: “puc confiar en aquesta persona?” o “de quina manera em marca aquest compromís?”. L’economia com a ciència té molta experiència a analitzar compromisos a llarg termini, com en les fusions de dues empreses i com ha de ser el contracte per garantir aquesta unió.

Fins i tot en el més bàsic, un principi econòmic és que “s’ha de parar esment al que la gent fa, no al que diu”. El que fem vol dir alguna cosa, la qual cosa diem pot ser pura poesia. La poesia és bella, però no és suficient per a una relació.