Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Medi ambient > Energia i ciència

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Biocombustible amb cel·lulosa

Més ecològic que la gasolina o altres agrocombustibles, diverses empreses aposten per la seva producció a gran escala

Img

Qualsevol element vegetal (biomassa) podria servir per fabricar etanol de cel·lulosa, inclosos deixalles com a estelles, serradures, o plantes conreades en terres marginals o sense usos alimentaris. D’aquesta manera, s’evitaria un dels principals inconvenients dels biocombustibles de primera generació, com l’etanol de blat de moro, qüestionat fins i tot a Estats Units (EUA), primer exportador del món d’aquest cereal.

Els costos ambientals i sanitaris de l’etanol celulósico són menys de la meitat que els de la gasolinaDiversos estudis recents mostren a més el seu menor impacte ambiental en comparació d’altres combustibles. Un estudi publicat en la revista Science conclou que l’etanol de cel·lulosa emet quantitats més petites de partícules contaminants fines que els combustibles fòssils i que l’etanol a força de blat de moro. Els responsables de la recerca, un equip de la Universitat de Minnesota, detallen que els costos ambientals i sanitaris de l’etanol celulósico són menys de la meitat que els de la gasolina.

En un altre articulo també de Science, investigadors de la Universitat de Michigan afirmen que el combustible d’etanol té un 88% menys d’emissions de diòxid de carboni (CO2) que la gasolina convencional. Segons el responsable del treball, l’enginyer químic Bruce Dona-li, aquest tipus d’etanol podria cobrir les necessitats de combustible d’EUA sense afectar al preu dels aliments, ja que podria basar-se en productes de terres marginals.

ImgImagen: Steve Jurvetson
De manera similar es presenta un estudi sobre el futur de la biomassa en el sistema energètic d’EUA publicat en la revista “Biofuels, Bioproducts and Biorefining”. Els seus responsables assenyalen que l’etanol de cel·lulosa ofereix un cost semblant, si no més baix, i unes emissions de gasos d’efecte hivernacle molt menors que els combustibles derivats del petroli.

La producció d’etanol de cel·lulosa podria ser també beneficiosa per a les aus i els insectes en el mig oest d’EUA, segons Bruce Robertson, un altre investigador de la Universitat de Michigan. El Panicum virgatum, un tipus d’herba forrajera natural de les prades nord-americanes, podria utilitzar-se per fabricar etanol de cel·lulosa. D’aquesta forma, segons Robertson, s’evitaria l’ús del blat de moro i les aus i insectes de la zona tindrien un millor hàbitat.

Iniciatives més destacades

Diverses empreses nord-americanes treballen per millorar el procés de fabricació de l’etanol a partir de cel·lulosa. La companyia Qteros ha anunciat una tecnologia, denominada Q Microbe, capaç de transformar una gran varietat de materials de plantes no alimentoses en etanol de cel·lulosa sense modificació genètica. Els seus responsables asseguren que aquest procés supera al de la resta de les empreses competidores, la qual cosa suposa un pas essencial cap a la viabilitat econòmica de l’etanol celulósico.

El combustible d’etanol té un 88% menys d’emissions de CO2 que la gasolina convencionalEls impulsors de l’empresa ZeaChem afirmen també haver-hi assolit grans avanços en un etanol de cel·lulosa “de nova generació”. El combustible es basaria en cultius llenyosos de creixement ràpid, com a àlbers. Segons els seus responsables, es podria aconseguir un rendiment d’uns 3.000 litres d’etanol per hectàrea, molt superior als 680 litres per hectàrea de l’etanol a partir de blat de moro. De moment, l’empresa construeix una planta pilot per provar aquest sistema.

La companyia Mascoma ha informat d’un sistema que redueix els passos del procés de fabricació d’aquest etanol. Aquesta tecnologia, basada en l’enginyeria genètica, utilitza un bacteri que creix a altes temperatures i llevats que redueixen la necessitat d’un dels components del procés, la celulasa. Els seus impulsors, que compten amb el suport de General Motors, han donat a conèixer una instal·lació de prova que els permetrà produir en 2010 quantitats importants d’etanol.

ImgImagen: Justin Ruckman
Algunes universitats també treballen en aquesta línia de recerca. Científics de la Universitat de Florida han descobert un bacteri en un arbre ornamental comú a EUA (Liquidambar styraciflua o arbre de l’ambre) que trenca de forma molt eficaç l’estructura molecular de les plantes. Per això, aquests experts creuen que podria facilitar el procés de producció de l’etanol. La idea consistiria a transferir els gens d’aquest bacteri, denominada JDR-2, als del bacteri utilitzat en la fabricació de l’etanol.

A la Universitat de Wisconsin-Madison, dos científics han desenvolupat una barreja especial de dissolvents i additius amb una extraordinària capacitat per dissoldre la cel·lulosa. L’investigador principal, Ron Raines, afirma que és un sistema senzill i econòmic i no és perillós ni tòxic.

A Brasil, els responsables del programa Bioen, pertanyent al centre de recerca de l’Estat de Sao Paulo (FAPESP), treballen per millorar l’eficiència del procés de transformació de la canya de sucre en etanol i evitar els inconvenients ecològics d’altres agrocombustibles.

Dificultats del biocombustible de cel·lulosa

L’etanol celulósico ha de superar certs desafiaments econòmics i tecnològics per a la seva comercialització a gran escala. El seu procés d’obtenció implica un gran esforç per produir molècules de sucre simple. També requereix l’escalfament de la biomassa o el tractament amb àcids, la qual cosa augmenta els costos i la seva petjada de carboni durant el procés de producció.

Per això, malgrat comptar amb recerques des de fa mig segle i amb el suport de multinacionals com Dow Chemical, Monsanto o Exxon, o del Govern d’EUA, encara no s’ha pogut desenvolupar una planta de producció comercial.

Alguns experts assenyalen també la dificultat per conèixer l’avanç real d’aquests sistemes. Els desenvolupaments tecnològics, afirmen, es produeixen en empreses privades que no volen ensenyar totes les seves cartes a la competència.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions