Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Medi ambient > Energia i ciència

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Butanol, el combustible del futur?

Les multinacionals BP i DuPont pretenen produir a gran escala aquest biocombustible, similar a l'etanol, encara que amb més avantatges

El butanol podria ser el combustible del futur. Així ho considera la petroliera BP, que s’ha unit a la química DuPont per produir i comercialitzar aquest alcohol, semblat a l’etanol, a gran escala. Encara que en l’actualitat és més car que la gasolina normal, els seus responsables esperen tornar-ho rendible a partir de 2010.

ImgImagen: futureatlas.com
El creixent ús dels biocombustibles està portant a les grans empreses del sector a utilitzar totes les possibilitats al seu abast. Una d’elles és el butanol, un alcohol similar a l’etanol (produït a partir del blat de moro i pel qual s’aposta a Estats Units) tret que conté dos àtoms més de carboni. Alguns experts ho denominen “biobutanol”, per remarcar el seu origen vegetal, ja que el butanol pot produir-se també a partir de combustibles fòssils, amb les mateixes propietats químiques.

Els experts de BP i DuPont destaquen els seus avantatges pel que fa a l’etanol:


  • Aconsegueix el 95% d’energia que el mateix volum de gasolina, mentre que l’etanol no passa del 75%.

  • Es pot barrejar amb la gasolina convencional, sense haver de fer adaptacions en els cotxes, en una proporció major que l’etanol.

  • Tolera millor la contaminació per aigua i és menys corrosiu que l’etanol, per la qual cosa es pot barrejar directament amb la gasolina en la refineria i enviar-ho per les mateixes infraestructures petrolieres de transport, alguna cosa que no és possible amb l’etanol.


Per això, els experts d’ambdues multinacionals porten treballant des de 2003 en un sistema que els permeti produir butanol de manera competitiva. En 2006 van informar que de moment elaboraran aquest combustible en el Regne Unit, en concret en una fàbrica de l’Associació d’Aliments Britànics que estava sent construïda per produir etanol a partir de sucre, i han estimat que durant 2007 seran capaços de generar per a la seva comercialització 35 milions de litres de butanol.

Es pot barrejar amb la gasolina convencional, sense haver de fer adaptacions en els cotxes, en una proporció major que l’etanol En qualsevol cas, ambdues multinacionals reconeixen que aquest nou biocombustible serà més car que la gasolina convencional almenys fins a 2010. A partir d’aquesta data, esperen aconseguir millorar el rendiment dels cultius, a partir de productes com la canya de sucre o la remolatxa, així com el procés de conversió d’aquesta biomassa en alcohol.

No obstant això, des del Laboratori Nacional d’Energies Renovables (NREL en les seves sigles angleses), dependent del govern nord-americà, es mostren més cauts en les dates, en considerar que, si ben el potencial és real, serà necessari un avanç tecnològic de pes que permeti fer econòmic el butanol, per la qual cosa resulta complicat estimar dates.

Inconvenients del butanol

A més de la seva actual falta de competitivitat, el butanol ha de fer front a una sèrie d’inconvenients, molt similars als quals pateix l’etanol. Un d’ells, motiu de crítica als biocombustibles en general en els últims mesos, és que es basen en cultius “alimentaris” com el blat de moro o els cereals. Els seus detractors afirmen que la fórmula “alimento per combustible” no és ni factible ni ètica, ja que per substituir als combustibles fòssils no hi ha superfície suficient al món, a més de posar en perill el sustento de milions de persones. En aquest sentit, el Conseller de BP Oil, Luis Javier Navarro, afirmava recentment que seria un error que la indústria energètica competís amb l’alimentària, i es mostrava partidari de recórrer a les deixalles per elaborar nous combustibles.

Per això, el desenvolupament tecnològic sembla també crucial en aquesta qüestió. Segons Reese Tisdale, de l’Institut de Recerca d’Energies Emergents, amb seu en Cambridge, Massachussets, la solució consisteix a aconseguir, de manera econòmica, un enzim (una proteïna complexa que produeix un canvi químic específic en altres substàncies) que sigui capaç de fermentar qualsevol tipus de matèria vegetal, no destinat a alimentació, per a la seva posterior transformació en biocombustible. Mentrestant, altres experts suggereixen la utilització del sorgo granífero, la qual cosa permetria destinar el blat de moro a finalitats alimentoses únicament.

Així mateix, el butanol, igual que l’etanol, ha d’augmentar encara més la seva eficiència per poder competir d’igual a igual amb els combustibles fòssils, i superar els problemes de compatibilitat que pot presentar en els sistemes de combustió actuals.

Un bacteri, clau del butanol

ImgImagen: Dan Nevill
Abans de la Primera Guerra Mundial, diversos investigadors van treballar en sistemes basats en microbis que permetessin una aplicació industrial. Un d’ells va ser el químic i primer president de l’Estat d’Israel Chaim Weizmann, que va utilitzar en 1916 el bacteri Clostridium acetobutylicum per produir acetona (utilitzada en explosius), butanol i etanol, sistema que passo a denominar-se Fermentació Acetobutílica (ABE).

Aquest procés va ser utilitzat en nombrosos països fins que en els anys 50 van ser substituïts pels sistemes basats en el petroli. No obstant això, a partir de la crisi de 1973, els processos de fermentació van tornar a recobrar l’interès, produint-se d’aquesta forma diversos avanços.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions