Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Medi ambient

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Crear vida sintètica, cada vegada més a prop

En menys d'una dècada, formes de vida creades en laboratori podrien permetre nous medicaments, biocombustibles o sistemes contra el canvi climàtic

Img laboratorio Imatge: Magnus Manske

Diversos equips científics treballen en la creació de noves formes de vida. Alguns experts consideren que els últims avanços permetran aconseguir-ho en cinc o deu anys. Les possibilitats en multitud de camps, inclòs el mediambiental, podrien ser espectaculars, des del disseny de nous medicaments fins a nous biocombustibles i sistemes més eficaços d’absorció dels gasos d’efecte hivernacle. No obstant això, altres especialistes recorden la falta d’acord a l’hora d’establir què és una forma de vida sintètica, així com els possibles perills que aquestes noves formes de vida podrien tenir en contacte amb la naturalesa.

Img

Els ribosomes són les fàbriques de les cèl·lules, ja que s’encarreguen de crear proteïnes. I sense aquestes, la vida no seria possible tal com la coneixem. Per tant, els investigadors que pretenen crear vida sintètica estan treballant amb aquests elements, la qual cosa els està permetent aconseguir importants avanços. Recentment, un equip de bioquímicos de l’Escola de Medicina de la Universitat de Pennsylvania, a Estats Units (EUA), ha creat un nou tipus de proteïna. Segons els seus responsables, és capaç de transportar oxigen, igual que la neuroglobina humana. Un dels seus autors, P. Leslie Dutton, assegura que és la primera vegada que es crea una proteïna amb una funció determinada. El descobriment, donat a conèixer recentment en la revista Nature, obre moltes possibilitats, segons els seus autors. Per exemple, podria algun dia ser la base per a la creació de sang artificial.

La vida, tant fos com dins de la Terra, podria ser molt més diversa del que es creuUns dies abans, els científics George Church i Michael Jewett, de l’Escola Mèdica d’Harvard, a EUA, explicaven com havien creat un nou ribosoma a partir dels del bacteri I. coli. El seu proper objectiu és fabricar una seqüència de 151 gens per comprovar si poden crear una cèl·lula autorreplicante, una condició essencial perquè un organisme sigui considerat viu. Entre els objectius d’aquests investigadors es troba el desenvolupament de nous biocombustibles d’etanol de cel·lulosa més barats i eficients. Així mateix, els científics d’Harvard ja han aconseguit altres avanços importants, com la creació de luciferasa, el material bioluminiscente de les cuques de llum, i que és molt eficient en transformar gairebé tota l’energia química en llum.

Segons Church, cofundador de l’empresa LS9, especialitzada en biocombustibles de nova generació, la creació d’una cèl·lula completa serà un “petit desafiament factible”. Per la seva banda, Anthony Forster, de la Universitat Vanderbilt, a Tennessee, EUA, i col·laborador de Church, prefereix ser més conservador en afirmar que no es pot saber fins que no es posin a intentar-ho.

Per la seva banda, el mes passat, científics de la Fundació per a l’Evolució Molecular Aplicada, en Gainesville, Florida, presentaven un sistema basat en els quatre nucleòtids basi de l’ADN (A, C, G i T), més vuit nous que han remodelat a partir d’aquestes molècules, a les quals han cridat Iso-C, Iso-G, J, K, P, V, X i Z. De moment, aquests nous elements no poden fer còpies de si mateixos, alguna cosa que podria ser possible en un parell d’anys, segons el seu principal responsable, el bioquímic Steven A. Benner. Ara bé, es tracta d’un desenvolupament molt bàsic: algunes de les molècules de l’equip de Benner compten amb 81 parells de bases, mentre que l’ADN del genoma humà té 3.000 milions de parells de bases.

La recerca forma part d’un projecte de recerca de la NASA, que tracta de desvetllar com podria ser la vida extraterrestre. En aquest sentit, Benner recorda la controvèrsia sobre la definició de vida i les seves possibles formes. Aquest expert sosté que la vida, tant fos com dins de la Terra, podria ser molt més diversa del que es creu, en constituir-se amb bioquímiques diferents. Per exemple, la vida podria sorgir no només en l’aigua, sinó també en nitrogen líquid o metà, o en entorns amb acidesa extremadament alta o baixa.

Què és una vida sintètica?

Si els científics no es posen d’acord sobre el concepte de vida, no és estrany que hi hagi discussions a l’hora de determinar què és la vida sintètica. Craig Venter, famós pel seu projecte privat de seqüenciació del genoma humà, confia en els avanços de l’enginyeria genètica. En 2007, Venter donava a conèixer una tècnica que permetia transferir material genètic d’un bacteri a una altra. Mitjançant aquest sistema, publicat en la revista Science, l’empresa d’aquest biòleg, Synthetic Genomics, podria dissenyar bacteris a mesura per a aplicacions tan diverses com a producció de combustibles sintètics o neteja de residus tòxics. Per exemple, un microbi creat ex profeso podria transformar el carbó enterrat en gas metà, facilitant la seva extracció.

No obstant això, alguns científics afirmen que el de Venter no pot considerar-se un sistema per crear vida sintètica. Drew Endy, de l’Institut Tecnològic de Massachusetts, a EUA, i un dels principals investigadors en biologia sintètica, explica que en realitat Venter còpia i modifica material genètic de manera que aconsegueix alguna cosa aparentment nou. No obstant això, opina, el veritable repte consisteix a crear des de zero una forma de vida original.

En aquesta línia es mou també Jack Szostak, un biòleg molecular de l’Escola Mèdica d’Harvard. L’any passat, aquest investigador va fabricar una protocélula amb molècules grasses que podien atrapar trossos d’àcids nucleics amb codi font per a la replicació i un procés que atrapava l’energia de l’exterior.

Els primers organismes sintètics que es creuen seran molt primitius i necessitaran el suport vital del laboratoriPer la seva banda, altres científics van fins i tot més enllà que el que proposa Szostak. Hans Ziock, un investigador protocelular del Laboratori Nacional dels Alamos, a EUA, considera que les noves formes de vida sintètica haurien de ser una espècie de petites nanomáquinas a nivell cel·lular capaços d’organitzar-se per usar l’energia i les substàncies químiques i crear còpies de si mateixes.

En qualsevol cas, els investigadors d’aquesta especialitat reconeixen que, encara que les perspectives són molt optimistes, de moment els avanços són molt incipients i no poden considerar-se vida sintètica com a tal. David Deamer, de la Universitat de Califòrnia, adverteix que els primers organismes sintètics que es creuen seran molt primitius i necessitaran el suport vital del laboratori.

Possibles perills de la vida sintètica

Els detractors d’aquestes recerques subratllen els perillosos inconvenients d’aquestes noves formes de vida. Per començar, les qüestions ètiques i legals de crear vida podrien ser un important quebradero de cap. Alguns experts creuen fins i tot que es podrien crear nous éssers o màquines amb propietats gairebé humanes.

D’altra banda, afegeixen, la mala utilització d’aquests sistemes podria donar lloc a una nova forma de bioterrorismo, o que es podrien alliberar accidentalment organismes i substàncies químiques noves amb inesperats efectes sobre el medi ambient i els éssers humans. Enfront d’aquesta preocupació, Anthony Forster, de la Universitat Vanderbilt, assegura que aquests organismes es crearan en laboratoris preparats contra possibles fugides, i que possiblement no puguin sobreviure fora d’aquestes condicions.

Quant a l’origen de la vida, i per extensió, de la sintètica, sembla un tema que seguirà creant polèmica en els propers anys. Alguns experts, com el químic Jeffrey Bada, de la Universitat de Califòrnia en Sant Diego, sostenen fins i tot que és improbable que sapiguem alguna vegada com va començar la vida realment.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions