Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Dessaladores: raons a favor i en contra

Permeten proveir d'aigua de qualitat a llocs amb escassetat, però els seus possibles impactes mediambientals recomanen limitar el seu ús
Per Alex Fernández Muerza 12 de juny de 2008
Img desaladora
Imagen: Ryan Lackey

L’aigua del planeta és majoritàriament salada: tan sols el 3% és aigua dolça, de la qual únicament l’1%, continguda en rius, llacs i aqüífers (aigües subterrànies), serveix per a ús humà. Per això, les dessaladores es presenten com una tecnologia que pot garantir el subministrament d’aquest preuat element a milions de persones a tot el món. Espanya té en marxa actualment el programa de dessalació d’aigua marina per osmosi inversa més important del món i es col·loca a l’avantguarda mundial d’aquesta mena d’instal·lacions. Diversos experts expliquen els avantatges i els inconvenients d’aquest sistema, i si bé les dessaladores es consideren útils en certs casos, també s’aconsella limitar el seu ús per a l’estrictament necessari.

Un sistema en auge a Espanya i el món

Espanya és una de les potències mundials en dessalació, tant en ús com en tecnologia. Segons José Antonio Medina, president de l’Associació Espanyola de Dessalació i Reutilització (AEDyR), es tracta del quart país del món en producció d’aigua dessalinitzada, amb una mitjana de 1,5 milions de metres cúbics diaris. Els responsables d’aquesta organització calculen a més que la xifra d’entre dos i tres milions de persones que consumeixen actualment aigua dessalinitzada a Espanya es triplicarà en els pròxims tres o quatre anys.

Per a això, es compta amb unes 900 plantes dessaladores, tant d’aigua salobre com de mar, i de grandàries entre 100 i més de 100.000 m³/dia de capacitat, segons dades de l’AEDyR. A més, el Programa A.G.O.A. (Actuacions per a la Gestió i la Utilització de l’Aigua) del Ministeri de Medi Ambient planteja la posada en marxa, ampliació i construcció de 36 d’aquestes instal·lacions com una de les seves accions essencials per a cobrir la demanda d’aigua en la zona mediterrània.

/imgs/2008/06/desaladora01.jpg

En aquest sentit, Antonio Estevan, consultor ambiental de l’empresa Gea21, assenyala en un estudi que quan totes les centrals estiguin operatives, la capacitat de producció d’aigua a partir de recursos marins serà de més de 800 hm³ anuals, una xifra només superada per algun país d’Orient Mitjà, però principalment amb tecnologies tèrmiques d’evaporació, no amb tecnologia d’osmosi inversa, que és la que utilitza Espanya fonamentalment.

Espanya és el quart país del món en producció d’aigua dessalinitzada, amb una mitjana de 1,5 milions de metres cúbics diaris

Per part seva, segons Estevan, Espanya també és líder mundial en capacitat i qualificació de la indústria constructora de centrals, excepte en la fabricació de membranes, , un dels components bàsics d’aquest sistema. Així per exemple, diverses empreses espanyoles treballen a nivell internacional, com per exemple Acciona Aigua, que ha signat contractes per a construir dessaladores per osmosi inversa a Unió dels Emirats Àrabs, Algèria, els Estats Units (els EUA) o Regne Unit.

Quant a la seva implantació a nivell mundial, segons l’Associació Tecnològica per al Tractament d’Aigües (ATTA) hi ha 12.000 dessaladores que proveeixen a 140 milions de persones, amb una producció de 47 hm³/dia i una previsió per a 2010 de 65 hm³/dia. A més dels països pioners en aquests sistemes, com Orient Pròxim o Austràlia, diversos països del Nord d’Àfrica, els EUA o la Xina estan invertint també en aquestes plantes, realitzades en molts casos per empreses espanyoles.

A tall d’exemple, la planta de Yuma, als EUA, és la dessaladora d’osmosi inversa més gran del món, amb una capacitat per a produir uns 275.000 metres cúbics d’aigua dessalada per dia.

Raons a favor

Diversos experts enumeren diversos avantatges d’aquestes instal·lacions. El president d’AEDyR, José Antonio Medina, assegura que aquests processos són una nova font de subministrament d’aigües, i gràcies als avanços tècnics actuals són accessibles a amplis sectors i poden contribuir de manera important a resoldre problemes tant d’escassetat com de mala qualitat de les aigües disponibles.

/imgs/2008/06/desaladora02.jpgMónica Martín, gerent de la Fundació Nova Cultura de l’Aigua (FNCA), explica que l’abaratiment del seu consum energètic, a causa de noves tecnologies cada vegada més eficients, unit a la seva ràpida construcció, que permet garantir subministraments d’aigua en menys de dos anys, les converteix en una solució tecnològica molt interessant des del punt de vista de l’oferta, sobretot per als que continuen generant noves demandes d’aigua (l’agricultura mediterrània intensiva i els proveïments urbans turístics).

Quant als efectes mediambientals, la responsable de la FNCA assenyala que els abocaments de salmorra derivats del procés estan ja controlats. Així mateix, en termes econòmics, el cost energètic de posar l’aigua a la casa de, per exemple, un alacantí, resulta menor amb la dessalació que amb el transvasament, recalca Martín.

El cost energètic de posar l’aigua a la casa d’un alacantí resulta menor amb la dessalació que amb el transvasament

Per part seva, Santiago Martín, coordinador de l’àrea d’aigua d’Ecologistes en Acció, apunta també com a raons a favor el que permeten proveir illes on els recursos propis són insuficients per a mantenir a la seva població (Lanzarote, Fuerteventura i El Ferro); i racionalitzen l’ús de l’aigua en regadius de moltes zones del Mediterrani, perquè els seus responsables es retreuen bastant de demanar més aigua en haver de pagar-la, la qual cosa demostra que el suposat dèficit era en realitat d’aigua gratis.

No obstant això, aquesta ONG ecologista adverteix que, per a evitar un mal ús d’aquesta, la dessalació marina hauria de complir les següents condicions: estar controlada per l’Administració pública; destinar els volums dessalats a usos ja existents deficitaris, i no per a nous usos que incrementin el consum d’aigua, en particular de nous desenvolupaments urbà-turístics; que substitueixi recursos no renovables sobreexplotats; i que s’inclogui dins d’un pla de reconversió de la demanda d’aigua que eviti l’abús en el consum de l’aigua.

Raons en contra

Diversos especialistes i estudis recorden també els inconvenients d’aquesta tecnologia. El responsable d’AEDyR assenyala que el seu ús requereix atencions especials per les seves possibilitats d’influència negativa en el medi ambient.

/imgs/2004/09/dessaladora.jpgEn aquest sentit, les aigües residuals originades en la dessalinització contenen un alt contingut en sals i diverses substàncies químiques nocives. En cas d’entrar en contacte amb l’entorn marí, els fosfats poden originar un procés d’eutrofització , que impacta negativament a la flora i fauna aquàtica; els abocaments de salmorra poden afectar prades de posidònia ; o el clor pot formar halometanos, unes substàncies cancerígenes.

D’altra banda, cal afegir el seu consum energètic, més encara si la planta es proveeix de combustibles fòssils. En aquest sentit, la gerent de la FNCA assegura que el punt crític pot situar-se en el preu creixent de l’energia i de les emissions de CO₂. Per això, aquesta experta sosté que el preu de l’aigua dessalada estarà vinculat cada vegada més al preu de l’energia i les seves fluctuacions, per la qual cosa suggereix començar a pensar en la implantació d’energies renovables, encara no massa desenvolupades, que abarateixin el recurs.

S’han posat en marxa diverses plantes sense contractes tancats que garanteixin la compra d’aigua a un determinat preu

A més d’aquests possibles efectes negatius, Santiago Martín, d’Ecologistes en Acció destaca com a possible raó en contra més important que contribueixen a consolidar i aguditzar un desenvolupament insostenible en la costa mediterrània, amb les nefastes conseqüències ambientals que això comporta.

Així mateix, l’expert d’Ecologistes en Acció recorda que la gran majoria de les dessaladores operatives en la Península es troben paralitzades, o estan treballant al 10-20% de la seva capacitat, com a conseqüència de la falta de demanda. Segons Antonio Estevan, de Gea21, s’han posat en marxa diverses plantes sense contractes tancats que garanteixin la compra d’aigua a un determinat preu, i apunta al fet que pot haver-hi problemes per a col·locar l’aigua que es dessali, la qual cosa elevaria fins i tot més els costos.

Desenvolupament tecnològic de les dessaladores

La dessalació d’aigües marines o salobres no és una idea nova, i de fet, hi ha diversos antecedents històrics. No obstant això, la iniciativa de produir-la a escala industrial per a ús urbà comença a mitjan segle XX als països del Golf Pèrsic. En aquells dies, el seu desenvolupament es va basar en les tecnologies d’evaporació, que necessitaven gran quantitat d’energia, si bé en la dècada dels 60 van millorar fins a convertir-se en assequibles per a certs domèstics i industrials.

En qualsevol cas, les necessitats d’aigua han impulsat en les últimes dècades la millora d’aquestes tecnologies. Medina assegura que es detecten avanços any rere any, que fan assequible l’aigua dessalada a sectors inimaginables fa ben poc, com l’agricultura.

/imgs/2008/06/planta-desaladora01.jpg

Així, a partir dels anys 60 es van començar a provar diversos sistemes, com la destil·lació multietapa, que va donar pas a les tecnologies multiefecto i de compressió de vapor. D’aquesta manera, Lanzarote, l’única illa canària que mancava pràcticament per complet de recursos naturals d’aigua, instal·lava en 1965 la primera dessaladora industrial a Espanya, i una de les primeres del món fora del Golf Pèrsic. La planta va ser comprada per una empresa privada al govern dels EUA, que l’havia tingut instal·lada en la base de Guantánamo (Cuba).

Es detecten avanços any rere any, que fan assequible l’aigua dessalada a sectors inimaginables fa ben poc, com l’agricultura

En la dècada dels 80, les tecnologies tèrmiques van començar a aconseguir el seu límit de costos, i en paral·lel, començaven a aparèixer les primeres membranes eficaces en la dessalació d’aigua de mar. Així, la primera planta d’osmosi inversa s’instal·lava en els cayos de Florida en 1979.

D’aquesta manera, aquesta tecnologia s’ha convertit en la més utilitzada, gràcies segons Antonio Estevan al continu desenvolupament tecnològic de les membranes, que entre 1980 i 2000 van reduir el seu preu a la meitat mentre duplicaven la seva capacitat de producció, així com pel progressiu domini de les tècniques d’osmosis i els seus problemes associats. A Espanya, és de nou Lanzarote la primera a instal·lar una planta d’aquest tipus, concretament en 1984.

No obstant això, les propostes, en alguns casos cridaneres, no es redueixen a un únic sistema. Per exemple, el projecte Desertec pretén la instal·lació de centrals de concentració solar a la regió del nord d’Àfrica i d’Orient Mitjà no sols per a extreure energia, sinó també per a dessalar aigua de mar.

Per part seva, l’escriptor Alberto Vázquez-Figueroa proposava en 2005 un mètode alternatiu per a dessalar aigua marina “a cost zero”, consistent a elevar l’aigua fins a certa altura, des d’on la hi deixa caure, per a dessalar una part i que l’altra part produeixi electricitat, de manera que es pot guanyar diners elevant l’aigua quan la tarifa d’electricitat és baixa i produint electricitat quan la tarifa és alta. No obstant això, segons José Antonio Medina, la idea, a més de no ser nova, suposa en realitat una forta inversió, bastant superior a la d’una dessaladora de tipus convencional. Així mateix, en consumir més electricitat també es desprendria més CO2 que en les dessaladores convencionals, per la qual cosa no seria una bona solució mediambiental.