Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

El teu mòbil té terres rares, saps com afecta al medi ambient?

Els telèfons mòbils són un dels casos més significatius dels elevats danys ambientals produïts en extreure i processar les terres rares, uns elements químics usats en tecnologia
Per Alex Fernández Muerza 29 de gener de 2015
Img tierras raras03 hd
Imagen: NASA

Destrucció de la naturalesa, contaminació de l’aigua, l’aire i el sòl amb substàncies tòxiques i radioactives o malalties de tot tipus. Són algunes de les conseqüències de l’extracció i processament de les terres rares, uns elements químics usats en gran quantitat d’aparells electrònics, com els mòbils, i en tecnologies a priori beneficioses per al medi ambient, com els aerogeneradors o els cotxes elèctrics. Reduir el balafiament d’aquests materials i reciclar-los resutlan unes mesures essencials per lluitar contra el problema. Aquest article assenyala què són les terres rares i para què serveixen, com afecten al medi ambient i com combatre el seu impacte ambiental.

Què són les terres rares i para què serveixen

“L’impacte ambiental dels telèfons mòbils és brutal i no es veu”
En l’actualitat, l’avanç de les noves tecnologies han convertit a les terres rares en elements estratègics, emprats també en telèfons mòbils, ordinadors, auriculars, etc., i a les denominades “tecnologies verdes”: aerogeneradors, cotxes elèctrics, il·luminació LED, etc.

Terres rares: com afecten al medi ambient

“L’impacte ambiental dels telèfons mòbils és brutal i no es veu”, assegura Enrique Montero, professor de Tecnologia Electrònica de la Universitat de Cadis i expert en terres rares i el seu impacte en el medi ambient (va oferir una ponència al Congrés Nacional de Medi ambient, Conama, sobre el tema). “Com els equips tecnològics actuals són tan petits, sembla que tenen poc impacte, però el seu impacte ambiental és molt elevat a causa de les terres rares, les quals a més no es recuperen després”, explica Montero, responsable a més de la càtedra Relec, especialitzada en l’impacte ambiental dels aparells elèctrics i electrònics.

Les terres rares són difícils d’obtenir i produeixen danys en el medi ambient i la salut molt elevats. L’extracció es fa en mines a cel obert i per al seu processament es requereixen productes químics molt agressius. A més, en els minerals dels quals s’extreuen és molt comú la presència d’elements radioactius com el tori o l’urani. Segons dades facilitades per Montero, la producció d’una tona dona lloc a entre 9.600 i 12.000 metres cúbics de gas residual que conté pols concentrada, àcid fluorhídric, diòxid de sofre i àcid sulfúric, uns 75.000 litres d’aigua residual àcida i al voltant d’una tona de residus radioactius.

Img tierras
Imatge: NASA

Les conseqüències es veuen fins i tot des de l’espai. La imatge superior, captada per l’agència espacial nord-americana (NASA), mostra la principal mina on s’obtenen, en Baotou, Mongòlia Interior (Xina). Aquest país monopolitza, amb un 97%, la producció mundial. Xina produeix a baixos preus perquè no incorpora els costos dels danys devastadores per a la naturalesa i perjudicials per a la salut humana: la vegetació desapareix de l’àrea de la mina; la contaminació en forma de radiació, partícules o productes químics afecta a l’aire, la terra i les aigües circumdants; i les enormes basses permanents contenen productes químics tòxics i en alguns casos elements radioactius. En Baotou l’agricultura i ramaderia han hagut d’abandonar-se i no hi ha família que no estigui afectada per alguna malaltia. El comerç il·legal o les lluites econòmiques internacionals són unes altres de les seves conseqüències negatives.

Com combatre l’impacte ambiental de les terres rares

Igual que altres impactes ambientals, no solament afecta als llocs on s’origina. Montero explica que “els camps estan arrasats i el riu groc al costat de la mina de Baotou, utilitzat per regar i donar de beure a milions de persones a Xina, està contaminat. Aquesta aigua arribarà al mar i les tempestes de Xina, que arrosseguen les partícules contaminants, arriben a Califòrnia”. Per això, subratlla el professor, “és un problema global i cal prendre decisions globals”.

Img tierras
Imatge: Ryan Albrey

L’expert de la Universitat de Cadis recomana reciclar tot el possible per lluitar contra el dany ambiental de les terres rares. Ara bé, solament el reciclatge no és la solució. Al cap d’uns pocs reciclats, els elements desapareixen i en alguns casos no mereix la pena per l’escassa quantitat. Per això, proposa sobretot les següents mesures:

  • Utilitzar-les solament en aplicacions realment útils i que puguin reciclar-se. El seu ús en aerogeneradors, cotxes elèctrics o llums de baix consum mereix la pena, perquè a més de ser positius per al medi ambient, aquests aparells contenen la quantitat suficient de terres rares que justifica el seu posterior reciclat i recuperació. No ocorre així amb els mòbils, per la quantitat tan petita que porten. En realitat necessitem que vibrin (precisen de terres rares per a aquesta funció)?, es pregunta Montero.
  • No caure en el consumisme de l’usar i tirar i evitar el malbaratament. Canviar cada poc temps de telèfon per estar “a l’última” o utilitzar aparells com a auriculars de baixa qualitat que amb prou feines s’empren una vegada no hauria d’estar en el cap d’un consumidor responsable. Les empreses haurien d’unificar criteris per evitar incompatibilitats que comportin un major ús de components, cables, connectors, etc.; en definitiva, apostar per la qualitat i la durada dels productes.
  • Disminuir la seva quantitat i substituir-los per altres materials o aplicacions. Els fabricants, per no ser tan depenents de les terres rares xineses, treballen en nous models amb la menor quantitat possible o fins i tot sense elles, com els discos durs d’estat sòlid (SSD).

Llegeix més articles sobre contaminació. Segueix el canal de Medi ambient en Twitter @I_CONSUMERma i al seu autor @ecienciacom