Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Extincions massives

Les grans desaparicions d'espècies canvien el futur de la Terra de forma impredictible
Per Alex Fernández Muerza 13 de setembre de 2010
Img extinciones listado
Imagen: Sharlene Jackson

Durant els últims 550 milions d’anys s’han produït cinc extincions massives que van acabar amb gran part de la vida a la Terra. La sisena s’està produint en l’actualitat segons diversos experts que denuncien la velocitat a la qual desapareixen les espècies. Un acte provocat pels éssers humans. I encara que l’Homo sapiens domini en aquests moments el planeta, en un escenari d’extinció massiva no es garanteix el seu futur: les seves conseqüències són impredictibles, segons un estudi publicat en Science. Ara bé, els ciutadans poden contribuir a frenar la pèrdua d’espècies amb diverses accions fàcils de dur a terme.

Les extincions massives canvien el futur

Les grans extincions en massa produeixen canvis tan dràstics a la Terra que afecten fins i tot als mecanismes de l’evolució . Així ho suggereix un recent estudi publicat en la revista Science. El seu responsable, el paleobiólogo John Alroy, de la Universitat Macquarie a Sydney (Austràlia), assegura que després d’una extinció massiva no es pot predir com quedarà la biodiversitat posterior. La situació de les espècies en el passat no serveix per saber com serà el seu futur.

Aquest treball xoca amb les hipòtesis de paleontòlegs com Jack Sepkoski, que fos professor del propi Alroy i el primer que, en la dècada de 1980, va assenyalar que la Terra ha experimentat cinc grans extincions massives en els últims 550 milions d’anys, en els quals la vida ha deixat registro fòssil. Segons aquests experts, si es mira la proporció en la qual cada grup produeix noves espècies, es podria predir als guanyadors i perdedors després d’un fenomen de desaparició extrema.

La situació de les espècies en el passat no serveix per saber com serà el seu futur
Alguns biòlegs de l’evolució han pensat també que la vida podria recuperar la seva composició present amb el temps i les condicions suficients. Però això no ha estat així, assenyala Alroy. Per realitzar aquesta afirmació, aquest investigador ha utilitzat un mètode estadístic a partir de la base de dades Paleobiology, que recopila els registres de gairebé 100.000 col·leccionis fòssils de tot el món.

No obstant això, el paleontòleg Charles Marshall, de la Universitat de Califòrnia en Berkeley, recorda en un comentari annexo a l’article de Science que la comunitat científica ha de revisar el mètode estadístic d’Alroy i que la base de dades Paleobiology podria estar incompleta.

Img fosilEl debat sobre les extincions massives segueix amb diversos interrogants. Un d’ells passa per saber si es pot predir quan es produiran o si les espècies tenen data de caducitat. El registre fòssil suggereix que cada 26-30 milions d’anys es produeix una desaparició catastròfica. Alguns microorganismes poden sobreviure uns deu milions d’anys, mentre que els mamífers tenen una mitjana d’un milió d’anys.

Les causes de les extincions massives són diverses, si bé en totes elles sempre hi ha un canvi climàtic produït per factors anteriors: moviments de plaques tectòniques, sismes, alteració dels corrents marins, impactes de grans meteorits, etc.

La sisena extinció massiva, en l’actualitat

El treball d’Alroy té importants implicacions per al futur proper de la humanitat. Cada vegada més investigadors sostenen la idea que la Terra sofreix en l’actualitat la sisena extinció massiva. Si bé les cinc anteriors s’han produït per causes naturals, aquesta última estaria provocada pel desenvolupament insostenible de l’ésser humà. Si el treball d’Alroy és correcte, encara que l’Homo sapiens predomini en tot el planeta, no significa que podrà mantenir aquesta situació més endavant.

Les causes de les extincions massives són diverses, si bé en totes elles sempre hi ha present un canvi climàtic
Els experts que defensen la idea de la sisena extinció es basen en diverses dades. Segons el Programa de Nacions Unides per al Medi ambient (PNUMA), les espècies s’extingeixen a un ritme 100 vegades superior a l’observat en els registres fòssils històrics. El llistat d’espècies amenaçades és cada vegada major: més del 30% dels amfibis, el 23% dels mamífers o el 12% de les aus estan en greu perill. Algunes previsions sostenen que, de seguir aquest ritme, a meitat de segle hauran desaparegut el 30% de les espècies. La Llista Vermella de la Unió Internacional de Conservació de la Naturalesa (UICN) reflecteix en cada actualització aquest creixent problema.

Els consumidors poden contribuir a frenar la pèrdua d’espècies. Reduir, reutilitzar i reciclar, evitar comprar productes que continguin substàncies nocives per al medi ambient o que s’hagin obtingut o creat de manera anti-ecològica o fer un consum energètic racional són alguns dels consells bàsics per conservar la biodiversitat, i en definitiva, per al nostre present i futur.

Les cinc grans extincions massives de la història

En totes elles, més de la meitat de les espècies van desaparèixer per sempre:

Finals del Cretàcic (fa uns 65 milions d’anys): la més recent i famosa, ja que va suposar l’extinció dels dinosaures, el domini dels quals al planeta havia durat més de 150 milions d’anys. També va suposar la desaparició sobtada de moltes altres espècies, com els amonites marins. S’apunta a l’impacte d’un cometa de grans dimensions en la península de Yucatán com a possible detonant. No obstant això, també podria estar involucrada una gran erupció volcànica al territori de l’actual Índia. El 70% de les espècies conegudes va desaparèixer. La seva marca ha quedat reflectida en llocs com el flysch de Zumaia.

Finals del Triàsic (fa uns 210 milions d’anys): gràcies a aquesta quarta extinció massiva, animals com els dinosaures van poder estendre’s a la Terra. Les causes precises encara es desconeixen.

Finals del Permià (fa uns 250 milions d’anys): en aquesta tercera gran extinció, el 54% de les famílies d’éssers vius van desaparèixer (una família pot abastar entre unes poques i milers d’espècies). Es creu que es va originar a partir de la coincidència de diversos fenòmens destructius, com un canvi climàtic, moviments de plaques tectòniques o un meteorit gegant.

Finals del Devoniano (fa uns 370 milions d’anys): tampoc es coneix l’origen exacte d’aquesta segona gran extinció, en la qual va desaparèixer el 19% de totes les famílies d’éssers vius.

Finals de l’Ordovícico (fa uns 440 milions d’anys): un refredament global sobtat i sever va poder ser la causa d’aquesta primera gran extinció en la història de la Terra. El 25% de les famílies d’éssers vius van desaparèixer, la majoria d’elles marines, ja que en aquella època no hi havia gairebé espècies terrestres.

A més d’aquestes grans cinc extincions, la Terra ha sofert altres greus esdeveniments traumàtics que han afectat de manera dramàtica a certs grups d’organismes. Fa 55 milions d’anys, els moviments tectònics de l’Atlàntic nord van provocar un intens vulcanisme, canvis en els corrents marins o l’augment del CO2 en l’atmosfera. El conseqüent escalfament global va propiciar l’extinció d’organismes com els foraminíferos, però va beneficiar als mamífers. En aquest sentit, les extincions massives suposen la desaparició de moltes espècies, però afavoreixen el desenvolupament d’unes altres. Els avantpassats dels éssers humans van aconseguir evolucionar gràcies a l’extinció dels seus grans competidors.