Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Medi ambient

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Magnetosfera: una capa essencial i desconeguda

Els canvis en aquesta zona externa de la Terra poden afectar als éssers vius i als sistemes de comunicació i senyalització

Img antena Imatge: David Ritter

Malgrat la seva importància, els científics reconeixen que la magnetosfera, una capa situada a la zona més externa de la nostra atmosfera, és una gran desconeguda. En els últims anys, la utilització de satèl·lits i diversos sistemes informàtics està permetent conèixer més dades, alguns d’ells sorprenents, sobre aquesta i les altres capes més altes de l’atmosfera. I gràcies a aquestes recerques, els científics també poden afirmar que resulta molt improbable que en 2012 es produeixi una inversió dels pols magnètics de catastròfiques conseqüències, tal com assenyalen alguns grups apocalíptics.

Img

Encara que pugui semblar llunyana, la magnetosfera és essencial, ja que protegeix la vida a la Terra actuant com un escut enfront de les letals partícules provinents del Sol. Alguns científics creuen que sense ella el planeta hagués perdut la majoria de l’aigua de la seva atmosfera i dels oceans, perquè les partícules solars haurien dissociat els àtoms d’hidrogen i oxigen. Es creu que aquest fenomen va poder ser important en la pèrdua d’aigua en Mart.

Sense magnetosfera, el planeta hagués perdut la majoria de l’aigua de la seva atmosfera i dels oceansD’altra banda, si les partícules solars arriben a pertorbar la magnetosfera prou poden produir un mal funcionament, i fins i tot interrupcions, dels equips de radi, de radar o dels satèl·lits, com els quals controlen els GPS. Així mateix, la magnetosfera afecta a la temperatura i al moviment de la part externa de l’atmosfera. I tampoc cal oblidar que els pols magnètics serveixen d’orientació no només als éssers humans sinó a diversos animals.

Per això, són cada vegada més les recerques que persegueixen un major coneixement sobre aquesta capa externa de l’atmosfera, tan important com poc coneguda. El mes passat, Stanislav Barabash, de l’Institut Suec de Física Espacial, informava que en els pols la magnetosfera podria estar contribuint a la fuita d’oxigen de l’atmosfera. Barabash, que es basa en mesuraments de fuita de ions en Venus, Mart i la Terra, estima que el nostre planeta podria estar perdent oxigen tres vegades més ràpid que els altres planetes. Ara bé, aquest expert subratlla que no hi ha perill de quedar-se sense oxigen, ja que calcula una pèrdua anual de 60.000 tones d’aquest gas enfront dels milers de trilions de tones que posseeix la Terra.

No obstant això, no tots els científics comparteixen les conclusions de l’investigador rus. Janet Luhmann, de la Universitat de Califòrnia en Berkeley, recorda que l’energia atrapada per la magnetosfera podria ser utilitzada d’altres formes, com l’agitació dels vents o en l’escalfament de l’atmosfera.

Img
El projecte THEMIS de la NASA, que el seu objectiu principal és l’estudi de la magnetosfera, descobria en 2007 una bretxa en el camp magnètic deu vegades superior al que es podria pensar fins al moment. No obstant això, els responsables d’aquesta missió no ho consideren el fet més cridaner, ja que s’han quedat sorpresos per les estranyes i inesperades maneres en què es produeix, alterant els coneixements sobre la interacció entre les partícules solars i la magnetosfera.

I no és l’únic descobriment en altes capes de l’atmosfera que ha contradit el sabut fins al moment pels científics. A l’inici de l’any, un grup internacional d’investigadors descobria que les masses d’aire des de la troposfera fins a l’estratosfera es mouen més a poc a poc del que prediuen la majoria dels models que assenyalen el canvi climàtic. Aquest fet, consideren els científics, també podria implicar una recuperació de la capa d’ozó més lenta del diagnosticat pels models climàtics. No obstant això, el responsable de l’equip, Andreas Engel, subratlla que aquest descobriment no contradiu les previsions de l’escalfament global.

La magnetosfera es comprimeix

Els científics també han descobert que l’extensió de la magnetosfera fluctua. A l’abril, un grup d’investigadors assenyalava que l’activitat solar extrema la comprimeix i modifica la composició dels ions. Basant-se en diversos satèl·lits xinesos i de l’Agència Espacial Europea (AQUESTA), l’objectiu d’aquests científics és conèixer com aquests canvis poden afectar als satèl·lits en òrbita.

La naturalesa caòtica de les inversions polars impedeix predir quan succeiranDe forma similar, la ionosfera, la capa inferior a la magnetosfera, tampoc és estàtica, com ho han mostrat uns instruments de mesurament de la NASA instal·lats en un satèl·lit de la Força Aèria d’EUA (USAF). Aquest equip, llançat a l’abril de 2008, ha assenyalat en els seus primers mesos de funcionament que la ionosfera havia baixat uns 200 quilòmetres d’altura, amb diverses fluctuacions durant el dia i la nit. La ionosfera així mateix és una zona fonamental per als senyals de navegació i comunicació, per aquest motiu els científics també tractin de conèixer més dades.

Per la seva banda, un grup de científics, encapçalat per Charles Chappell, director de l’Observatori Dyer de la Universitat Vanderbilt d’EUA, ha identificat una nova regió de la magnetosfera. Aquesta “capa de plasma calenta” és una tènue regió que abasta prop de tres quartes parts de tot el planeta, i és alimentada per partícules de baixa energia.

2012: l’Apocalipsi de la magnetosfera?

Diversos grups esotèrics i apocalíptics assenyalen pel 21 de desembre de 2012, coincidint presumptament amb el final del calendari maya, la inversió dels pols magnètics de la Terra, la qual cosa en la seva opinió resultarà catastròfic. No obstant això, els científics, si bé reconeixen que no és la primera vegada que el canvi de pols succeeix, destaquen que la seva naturalesa caòtica impedeix predir quan succeirà.

En qualsevol cas, els científics tenen constància que la intensitat del camp magnètic s’ha reduït en els últims dos mil·lennis i que una reducció molt significativa s’ha produït en les dues últimes dècades. No obstant això, destaquen que aquestes dades no sustenten les teories apocalíptiques. Els científics saben que les inversions magnètiques polars han succeït durant almenys els últims 3.000 milions d’anys, però no segueixen cicles periòdics i la intensitat tampoc és constant. Per exemple, en els últims 15 milions d’anys hi ha hagut un canvi cada 250.000 anys, però l’últim es va produir fa uns 790.000 anys. Es creu que el període més llarg ha estat de gairebé 40 milions d’anys, i el més curt d’uns pocs centenars d’anys.

A mesura que els científics descobreixen noves dades, creix la impressió de que el camp magnètic terrestre és més complex del que es creia. Per exemple, una recent recerca publicada en Science suggereix que a més dels coneguts pols Nord i Sud, hi hauria un camp magnètic més feble i dispers per tot el planeta que podria ser també clau en aquest procés d’inversió.

D’altra banda, àdhuc en el molt improbable cas que succeeixi una inversió polar pròximament, les conseqüències no serien catastròfiques com assenyalen els apocalíptics. L’astroingeniero Ian O’Neill afirma que el risc d’extincions massives causades per les partícules solars o els rajos còsmics és molt baix; de fet, un dels nostres avantpassats, l’Homo erectus, va passar per l’última inversió, aparentment sense sofrir danys. Com a efectes més probables, O’Neill assenyala aurores en latituds altes, un petit increment de partícules espacials (encara que la magnetosfera seguiria complint el seu paper protector) i possibles fallades en els satèl·lits i l’orientació animal.

Què és la magnetosfera

La magnetosfera és la capa més exterior i gran de l’atmosfera terrestre: comença a una altura de 500 quilòmetres i s’estén cap a l’espai exterior fins als 60.000 quilòmetres. Aquest camp magnètic es genera a l’interior de la Terra, que actua com una dinamo: en girar el planeta, el nucli de ferro colat produeix un moviment de partícules carregades, convertint-se en una espècie d’imant gegant amb el seu camp i els seus pols magnètics. La Terra no és l’únic planeta del Sistema Solar amb magnetosfera; de fet, Júpiter, Saturn, Urà, i Neptú posseeixen una. Quant al seu descobriment, es va produir en 1958 gràcies al satèl·lit Explorer I.

Un important paper ambiental de la magnetosfera és protegir a l’atmosfera més propera a la Terra de la radiació iònica. Es tracta de la mateixa forma de radiació perillosa que irradian alguns elements radioactius com l’urani. Sense la magnetosfera la radiació iònica destruiria tota la vida de la superfície de la terra.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions