Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Nitrats

La seva utilització inadequada pot ocasionar problemes per a la salut i el medi ambient
Per miren 3 de gener de 2006

En el seu cicle natural el nitrogen es transforma en diverses substàncies com els nitrats, que s’incorporen al sòl i són assimilats pels éssers vius abans de tornar de nou a l’atmosfera. L’ésser humà necessita ingerir-ho a través de les proteïnes d’origen animal o vegetal.

Les plantes utilitzen els nitrats per al seu creixement, per la qual cosa són àmpliament emprats en abonaments i fertilitzants. Encara que els nitrats en si no són nocius, presenten riscos per al medi ambient i la salut.

Encara que els nitrats en si no són nocius, presenten riscos per al medi ambient i la salut
En ser digerits per l’ésser humà es transformen en nitrits, els quals poden reaccionar creant agents cancerígenos. Diversos estudis han evidenciat l’increment de casos de determinats càncers en aquelles zones on s’han utilitzat de manera elevada fertilitzants nitrogenats.

En general, la principal font alimentosa de nitrats són els vegetals, a causa de diversos factors, com una gestió inadequada dels residus agrícoles, ramaders o industrials, l’abús de fertilitzants nitrogenats, la utilització de l’hivernacle o els cultius amb escassa llum solar. Per això, molts països han desenvolupat normes per regular les explotacions agrícoles i ramaderes, així com l’eliminació dels residus. La Unió Europea ha reglamentat el límit màxim de nitrats que poden contenir els vegetals en les diferents estacions de l’any.

No obstant això, existeixen diferències entre les hortalisses, i així, mentre les fruites, els tomàquets, les coliflors o les mongetes verdes acumulen molt pocs nitrats, els espinacs, la remolatxa vermella, les bledes o els enciams es troben en l’altre extrem. Un altre risc dels nitrats és la possibilitat de produir intoxicacions. Encara que es necessiten dosis elevades per produir en adults intoxicacions agudes, els nens i bebès poden arribar a patir trastorns greus amb petites quantitats. Afortunadament, una sèrie de fàcils mesures ajuden a mitigar el contingut de nitrats dels vegetals, com per exemple, llevar les fulles més externes i verdes i rentar acuradament aquelles que es vagin a consumir crues; evitar les hortalisses d’hivernacle comprant, si pot ser, les que corresponguin a cada estació i aquelles provinents de cultius ecològics; seguir una dieta rica en vitamina C; o evitar les hortalisses envasades en plàstics.

Per la seva banda, la contaminació per nitrats de les aigües de consum humà és un altre important problema mediambiental i sanitari.

la contaminació per nitrats de les aigües de consum humà és un altre important problema mediambiental i sanitari
el que ha portat també a les autoritats a fixar i controlar el límit dels nitrats en l’aigua. A Espanya, el nivell dels nitrats en l’aigua ha crescut en els últims anys, hagut d’essencialment a l’abús de fertilitzants i a una mala gestió dels residus ramaders. En aquest sentit, Espanya ha rebut sancions per part de la Comissió Europea a causa de la gran contaminació causada per abocaments agrícoles, industrials i urbans, en els quals destaca la contaminació per nitrats.

Les tècniques que s’apliquen en l’actualitat per a l’eliminació d’aquestes substàncies, tals com l’osmosi inversa, l’electrodiálisis o els processos biològics, generen nous residus que han de ser després tractats. No obstant això, el Consell Superior de Recerques Científiques (CSIC) anunciava fa uns mesos el desenvolupament d’un catalitzador que elimina, de manera econòmica i mediambientalment respectuosa, la contaminació per nitrats en aigües.

Les seves aplicacions

Els nitrats es coneixen almenys des de l’Edat Mitjana. L’aigua règia, denominada així per les seves propietats per dissoldre l’or i el platí, es generava a partir d’àcid nítric i àcid sulfúric. Amb la introducció de la pólvora, es va desenvolupar un procés per a la seva fabricació a partir dels excrements humans i animals, generant-se nitrat de calci. El nitrat de potassi forma part essencial de la pólvora negra.

Els nitrats, a més del seu gran valor com a compost per als abonaments, tenen diverses aplicacions

Els nitrats, a més del seu gran valor com a compost per als abonaments, tenen diverses aplicacions
El nitrat d’amoni no només és un compost especialment útil com a fertilitzant, sinó que s’utilitza també per generar òxid de dinitrógeno, utilitzat com a anestèsic o per tornar espumosa la nata batuda. Les seves propietats explosives li porten a ser utilitzat, barrejat amb petroli, com a explosiu en mineria. El nitrat de plata s’ha utilitzat com a compost per a les sals fotosensibles en fotografia. El nitrat d’amilo s’utilitza en medicina pels seus efectes beneficiosos sobre el sistema cardiovascular.