Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Medi ambient

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Plàstic: un desafiament mediambiental d’enormes proporcions

Des que el plàstic es va inventar a escala industrial en els anys cinquanta, hem generat 8.300 milions de tones, la qual cosa equival a un milió de torres Eiffel o 1.100 quilos per persona

Imatge: GettyImages

El problema és de sobres conegut: els nostres oceans estan plens de plàstic. I és tant o més seriós del que pot semblar a simple vista. La presència d’aquest material que ofega les nostres aigües en ingents quantitats representa una de les grans crisis mediambientals de l’actualitat. En algunes regions s’han trobat gairebé 800 grams —l’equivalent a unes 24 ampolles de plàstic de litre i mitjà— per quilòmetre quadrat. Les dades són alarmants perquè aquests materials tenen implicacions ecològiques importants, com vam explicar a continuació.

Segons l’estudi ‘Contaminació plàstica a la zona subtropical del Pacífic Sud’, elaborat per investigadors d’EUA i Xile, hi ha regions del sud del Pacífic que ja registren més de 300.000 partícules de microplásticos per quilòmetre quadrat. La xifra és preocupant perquè suposa una amenaça mediambiental dins i fora de les aigües. Els animals marins com les tortugues s’ofeguen amb plàstics de gran grandària que confonen amb meduses (espècie de la qual habitualment s’alimenten). Aquestes restes també provoquen canvis en les poblacions microbianes, que poden desestabilitzar els ecosistemes i entrar en la cadena alimentària. Un informe presentat en 2018 a la Comissió Europea per la consultoria Eunomia (Regne Unit) i la ICF International Inc. apunta a la possibilitat que, en cas d’ingesta, les partícules més petites (nanopartícules) poguessin arribar a travessar les membranes cel·lulars del nostre organisme.


Imatge: Matthew Gollop

Fora dels ecosistemes aquàtics també s’ha observat que el plàstic pot danyar als animals i microorganismes del sòl i dificultar la germinació i el creixement de les plantes. Finalment, els humans acabem menjant tot aquest plàstic que entra en la cadena tròfica, ja sigui a través del peix, d’altres animals marins o de les plantes. Molts són inerts i no afecten al tub digestiu. No obstant això, algunes primeres recerques apunten a la possibilitat que aquesta ingesta repercuteixi de forma negativa en la salut. Segons l’estudi ‘Una avaluació de la toxicitat dels microplásticos de polipropilè en humans’, elaborat per  investigadors de la Universitat de Yonsei (Seül), el propilè (un tipus de plàstic) podria induir a les cèl·lules immunitàries a la producció de citoquinas (agents responsables de les respostes inflamatorias del cos). Una altra recerca de la Universitat d’Hangzhou (Xina) va concloure que les restes de poliestirè podrien afectar a la microbiota intestinal, és a dir, a aquests  microorganismes que ens ajuden a digerir de manera adequada els aliments.

No obstant això, els estudis són encara molt recents i la seva càrrega de prova resulta molt feble, per la qual cosa no hauria de sorprendre’ns trobar noves notícies en els propers mesos o anys, i fins i tot conèixer altres efectes dels microplásticos sobre la salut. Segons l’Autoritat Europea per a la Seguretat dels Aliments (EFSA), “si bé la presència d’aquestes partícules en els aliments està ja identificada com un risc emergent en la UE, existeix encara una falta d’informació sobre els mateixos i, en particular, sobre la seva toxicitat”.

El plàstic no és un tipus de material

“Plàstic” no és un tipus de material, sinó una propietat que poden tenir els materials i que engloba a moltes substàncies que l’única cosa que comparteixen entre si és una sèrie de propietats mecàniques. No obstant això, en la pràctica, el concepte de “plàstic” s’associa a la idea d’aquest material lleuger i fins i tot flexible i fàcil de modelar que tan present està en el nostre dia a dia. Es calcula que, des que el plàstic es va inventar a escala industrial  en els anys cinquanta, hem generat 8.300 milions de tones de plàstic, la qual cosa equival a un milió de torres Eiffel, segons un estudi publicat en 2017 per la Universitat de Califòrnia i la Sigui Education Association. Això es tradueix en 1.100 quilos per persona. A aquest ritme, per 2050 haurem produït prop de 34.000 milions de tones.

Una altra dada: en 2016 es van recollir a Espanya uns 2,3 milions de tones de plàstic, dels quals el 46 % va acabar en abocadors. L’ideal, per tant, seria reduir, reutilitzar o reciclar (amb prou feines un 9 % ha estat reciclat des de 1950), per aconseguir la sostenibilitat ambiental.

Els plàstics biodegradables també tenen inconvenients

El dels plàstics és un problema digne de ser considerat des d’una perspectiva global, igual que ho són uns altres grans reptes mediambientals, com el canvi climàtic o les espècies exòtiques invasores. La primera solució que ens ve al capdavant és la substitució dels materials convencionals per altres alternatius. Es parla dels plàstics biodegradables, els compostables o els bioplásticos, però ni tot el biodegradable és compostable, ni tot el bioplástico és biodegradable.

El terme bioplástico sona molt bé, però no tot són avantatges. En primer lloc, la producció de plàstics amb materials d’origen renovable, com el PLA (àcid poliláctico), també genera un impacte en el medi ambient. Per exemple, el cultiu del blat de moro, matèria primera amb la qual es poden fabricar plàstics PLA, necessita gran quantitat d’aigua i d’energia, a més de comportar un ús i desgast del sòl. Així, aquest origen vegetal, encara que a priori sigui ben percebut, implica unes implicacions mediambientals i ètiques que també han de tenir-se en compte a l’hora de valorar si un material és més sostenible que un altre.

En segon lloc, el residu generat després de l’ús d’un bioplástico presenta altres problemes. D’una banda, la gran varietat de bioplásticos ocasiona confusió al moment de ser rebutjats: per exemple, si tirem un bioplástico compostable al contenidor groc, podem estar dificultant el procés de reciclatge, ja que hauria de ser dipositat en el contenidor marró per al seu posterior compostatge. No obstant això, altres bioplásticos com el BIO-PET es poden reciclar sense problema llançant-los al contenidor groc. Però, i si un plàstic biodegradable no acaba en el contenidor, sinó en la naturalesa?

Que un objecte sigui biodegradable no significa que, si es deixa a la muntanya després d’un diumenge de pícnic, vagi a descompondre’s i desaparèixer per si solament. Perquè aquesta degradació succeeixi en un curt termini de temps, han de complir-se certes condicions, que han de ser proporcionades deliberadament per a la correcta i ràpida eliminació del plàstic biodegradable en qüestió. Per exemple, el bioplástico PLA (àcid poliláctico) es degrada molt bé quan es tracta de fer compost de forma industrial, però triga més en un sòl que no tingui suficient humitat, i la seva biodegradabilidad és pràcticament nul·la en el mar. És a dir, el bioplástico PLA es descompon sota l’acció de microorganismes, però solament ho farà en un curt termini en condicions industrials. Així doncs, l’important en aquest cas és la seva qualitat de compostable, perquè en condicions no industrials (és a dir, sense l’acció deliberada de l’home per al seu processament), la degradació serà molt més lenta.


Imatge: Gettyimages

Per tant, els problemes de la gestió dels residus de bioplásticos són en molts casos similars als del plàstic convencional. Així, encara que dels més de dos milions de tones de bioplásticos que –es calcula– es van produir en 2017, el 42,9 % fossin biodegradables, la diferència en tractar el residu no és significativa. Si ens preguntem si pugues algú tirar al camp una borsa feta de bioplástico biodegradable amb la consciència tranquil·la que no produirà impactes, la resposta és no. Aquesta borsa no va a descompondre’s amb facilitat, especialment en entorns on les condicions no siguin les idònies, i el més probable és que acabi esquinçada i convertida en trossos de menor grandària o arrossegada per l’aigua fins a l’oceà.

L’eliminació d’un plàstic, fins i tot sent biodegradable, no equival a una absència de petjada o impacte. Tant el procés de compostatge com la biodegradació en la naturalesa dels plàstics generen gasos d’efecte hivernacle, com el metà o el diòxid de carboni. A més, a part d’aquest tipus de gasos, alguns productes plàstics també poden generar, en descompondre’s, substàncies tòxiques que tenen un impacte negatiu sobre els ecosistemes. Un estudi elaborat per investigadors de la Universitat d’Alcalá i l’Autònoma , ambdues de Madrid, va concloure que un dels plàstics biodegradables més comuns, el polihidroxibutirato (PHB), allibera durant la seva degradació nanoplásticos que produeixen efectes tòxics sobre organismes aquàtics com a algues i bacteris. Sí existeixen alguns plàstics biodegradables comercials que poden degradar-se totalment sense deixar residus tòxics, però són minoria.

Novembre 2019 Imatge: CONSUMER EROSKI

Para acceder a más contenidos, consulta la revista impresa.

Etiquetas:

plástico-ca

Quan publiques un comentari acceptes la Llei orgànica de protecció de dades (LOPD)

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions