Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Volcans submarins: font de vida i de mort

Aquests fenòmens naturals, poc coneguts, són capaços de provocar una extinció massiva i d'albergar formes de vida extrema i minerals de gran valor
Per Alex Fernández Muerza 17 de setembre de 2008
Img volcansubmarino listado
Imagen: NOAA

Els volcans submarins podrien tenir conseqüències importants per l’esdevenir de la Terra i els seus habitants. Els científics destaquen la seva capacitat de causar cataclismes, però també de ser l’origen de diverses formes de vida i d’aflorar minerals importants per al futur. No obstant això, reconeixen que amb prou feines tenen informació sobre la seva ubicació, activitat i possibles efectes, per la qual cosa reclamen majors recerques.

Investigadors de la Universitat canadenca d’Alberta han descobert que fa uns 93 milions d’anys l’activitat volcànica en el fons marí va provocar una extinció massiva, encara que no tan gran com la qual va acabar amb els dinosaures.

Els científics, Steven Turgeon i Robert Creaser, expliquen en un article, publicat en Nature, com es va produir la catàstrofe. La lava va alterar la química dels oceans, i possiblement també de l’atmosfera. L’alliberament de gran quantitat de nutrients va permetre la proliferació de vegetals i animals.

Fa uns 93 milions d’anys l’activitat volcànica en el fons marí va provocar una extinció massiva
Posteriorment, la descomposició dels seus cadàvers en el fons va provocar que l’aigua perdés el seu oxigen (anòxia), la qual cosa va agreujar els efectes de l’erupció i la descàrrega de diòxid de carboni (CO2) en els oceans i l’atmosfera. No obstant això, gràcies a això, es van quedar emmagatzemats grans dipòsits d’esquist negre, també anomenat “petroli no convencional” i al que pot substituir en bona part de les seves aplicacions.

Atès que els casos d’anòxia, si bé són molt rars, es produeixen en períodes de clima molt calorós i amb un gran augment del CO2, Turgeon observa alguna analogia amb la situació actual. Per això, assegura que aquest estudi podrà ajudar a estudiar millor el fenomen del canvi climàtic i el que podria succeir si se segueix emetent més CO2 a l’atmosfera i es desborda la capacitat d’amortiment de l’oceà.

Els científics reunits en l’Assemblea General de la Unió Europea de Geociencia alertaven ja en 2005 dels possibles perills mediambientals dels volcans submarins. Aquests experts recordaven que emeten contínuament metà, un gas d’efecte hivernacle (GEI) més poderós que el CO2. El metà roman en l’aigua i part d’ell es converteix en CO2, que és absorbit pel fitoplàncton. No obstant això, encara no es coneix amb exactitud la quantitat que el mar pot assimilar i la que arriba finalment a l’atmosfera. Per això, els experts reclamen més recerques per conèixer millor als volcans submarins i els seus possibles efectes.

Font de vida extrema i futur de la mineria

Aquests volcans, igual que altres fenòmens d’activitat geològica submarina, com les fonts hidrotermales o les fumaroles, permeten la proliferació d’éssers capaços de viure en condicions extremes. La temperatura d’aquestes zones és molt alta i no hi ha oxigen ni llum solar, i sí en canvi metà o àcid sulfhídrico (SH2). Per això, es creia fins a fa no gaire que serien paratges desèrtics.

Img volcanImagen: WikedKentaurNo obstant això, en els seus voltants s’ha descobert gran quantitat de bacteris anaerobis, capaços de viure sense llum solar ni oxigen, gràcies a l’energia de l’interior de la Terra. Aquests microorganismes formen a més la base d’un ecosistema format per comunitats complexes d’organismes com a cucs de tub gegants, cloïsses, musclos gegants, crancs, gambetes, gambes, polps o peixos, i cada vegada són més les espècies que són descobertes.

Per això, es tracta d’un exemple que la vida pot obrir-se pas en llocs i formes insospitades. Fins i tot alguns científics han apuntat a aquests fenòmens com un possible origen de la vida al planeta.

Així mateix, com explica Thierry Juteau, catedràtic de Geologia de la Universitat francesa de Brest i descobridor de les fumaroles negres, són el motor de la tectònica de plaques, i en ells es localitzen els jaciments de metalls del futur, que s’explotaran quan s’esgotin les mines terrestres.

Volcans submarins gravats en video

La gran majoria dels volcans submarins es troba en àrees de moviment tectònic de plaques (dorsals oceàniques). Es caracteritzen per ser fissures en la superfície del fons marí dels quals poden sorgir erupcions de magma. En concret, s’estima que per ells brolla el 75% de magma en tot el planeta.

ImgImagen: USGSNormalment, es troben a gran profunditat, encara que alguns se situen més prop de l’exterior, per la qual cosa poden ser capaços d’expel·lir fora de l’aigua el material volcànic. Per exemple, el volcà submarí de Kolumbo, en el Mar Egeo, va ser descobert en 1650 per una erupció que va provocar la mort de 70 persones prop de la illa de Santorini.

En moltes ocasions s’expliquen com a muntanyes marines, formades per volcans extingits. Així mateix, les condicions de l’aigua provoquen que el magma sigui diferent al que sorgeix en els volcans terrestres, i així, el seu flux es coneix com a” lava encoixinada“.

Per això, el treball de localitzar aquests volcans no és precisament fàcil, per aquest motiu amb prou feines es coneguin. No obstant això, alguns equips científics ja han aconseguit importants descobriments. Per exemple, investigadors de l’Administració Nacional Oceànica i Atmosfèrica (NOAA) d’EUA gravaven en 2005 una violenta erupció submarina en l’Arxipèlag de les Mariannes, en l’Oceà Pacífic. Els seus responsables ofereixen al seu web un video sobre l’explosió, tant en format Windows Mitjana com en Quick Estafi.