Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Salut i psicologia

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

La Història en els ossos

L'estudi de l'evolució de les malalties és un assumpte fonamental per als investigadors

  • Autor: Per
  • Data de publicació: Diumenge, 17deMarçde2002

Al metge clínic -i no diguem al pacient- li pot importar un rave la història natural de la malaltia concreta amb la qual s’enfronten. El malalt vol, amb raó, ser curat com més de pressa millor. El metge, per part seva, s’enfronta a un problema concret, el mal de l’ésser humà que té a la seva cura, davant el qual ha de demostrar el millor del seu saber per a intentar posar remei. Per a ells, per tant, saber on, com i per què va sorgir aquesta situació patològica en la història de l’evolució humana resulta un assumpte d’escàs interès.

No obstant això, molt diferents especialistes s’interessen per la història natural de les malalties. L’assumpte preocupa els antropòlegs: com intervé la falta de salut en els mecanismes evolutius humans? També els que analitzen les poblacions, els demògrafs, es pregunten per la incidència de diferents situacions patològiques sobre el seu tema d’estudi. Els historiadors han de considerar la incidència de, per exemple, les epidèmies en els assumptes socials. I, sobretot, aquells que intenten lluitar contra les malalties i estudien els seus mecanismes volen conèixer totes les dades possibles sobre els seus orígens i desenvolupament.

Tres camps paral·lels de recerca, aparentment molt diferents, ofereixen noves vies per a presentar resultats. D’una banda, les cada vegada més depurades tècniques arqueològiques que permeten datar amb precisió un os vell. La paleontologia, l’estudi dels fòssils, ofereix també les seves eines. I, en fi, la biologia molecular, amb la seva capacitat d’anàlisi de l’ADN antic s’ha convertit en l’instrument fonamental per a tractar d’entendre la història natural de les malalties.

Així, l’esquema tradicional que comptava l’origen de dos de les més greus, i mortals, malalties infeccioses humanes -la sífilis i la tuberculosi- ha canviat molt durant els últims anys. Resulta molt més que possible que la sífilis ja estigués a Europa abans que Colón tornés d’Amèrica i, per contra, és gairebé segur que els indígenes americans van sofrir tuberculosis abans del seu contacte amb els europeus.

Epidèmia de sífilis

A partir de l’any 1500, just quan Colón acabava de tornar dels seus primers viatges a Amèrica, apareix a Europa una devastadora epidèmia de sífilis, “mal francès” per als espanyols i “mal espanyol” per a la resta dels europeus. El patogen “Treponema pallidum” havia viatjat com a polissó en el cos d’algun marí de les caravel·les que havia gaudit amb alguna indígena i, que al seu torn, no va reprimir les seves activitats sexuals en arribar a casa. Durant anys, aquesta idea no havia sofert la més mínima contestació i les proves arqueològiques la sustentaven sense possibilitats de dubte.

Els arqueòlegs, des dels inicis de les seves recerques, han trobat ossos d’indígenes americans precolombins que presentaven indubtables signes de sífilis: molt prims ossos de braços i cames i marques característiques en el crani. D’altra banda, no es coneixien esquelets d’europeus precolombins amb signes de sífilis.

La cosa va canviar alguna cosa durant la dècada passada. Diferents investigadors havien desenterrat al voltant d’una dotzena d’esquelets a Irlanda i Anglaterra amb signes de la malaltia i que, presumptament, corresponien a gents mortes abans dels viatges de Colón. Però alguns dubtes sobre la datació exacta de les restes i la feblesa de les traces de la sífilis, a part de l’escàs nombre de mostres, no havien fet trontollar la teoria colombina generalment acceptada.

Les coses han canviat a partir de l’estudi del paleontòleg Anthea Boylston i els seus col·laboradors de la Universitat britànica de Bradford publicat l’any passat. Han demostrat l’existència d’una miniepidemia local en el nord-est d’Anglaterra que va tenir lloc bastant abans del viatge colombí. Aquests científics van analitzar 245 esquelets d’un cementiri que es va usar entre 1319 i 1539. Van trobar tres casos indubtables de sífilis i més d’altres cent amb traces de la malaltia. L’anàlisi amb radiocarbono del cas més clar d’infecció per Treponema “” va demostrar que l’home s’havia mort entre 1300 i 1450: abans de Colón en qualsevol cas.

La culpa, dels bisons

El problema consisteix en el petit nombre d’individus infectats. Va ser només un brot, una miniepidemia. Clar que tot pot tenir explicació. Alguns científics creuen que els transportadors del microbi d’Amèrica a Anglaterra, abans de Colón, van ser els vikings. Aquests van aconseguir les costes del Canadà segles abans que l’expedició espanyola i també van visitar -i van assaltar- les costes angleses al voltant de l’any 1300, en la mateixa època en la qual va poder sorgir la miniepidemia demostrada en el cementiri d’Hull.

La història convencional de la tuberculosi es desenvolupa, per contra, en el Vell Continent. La infecció humana va sorgir a partir de la malaltia equivalent de les vaques i altres bovins. Les persones es van convertir en víctimes de Mycobacterium “tuberculosis” per l’estreta relació que van establir amb el bestiar a partir de la domesticació. A Amèrica, per contra, els indígenes precolombins no havien domesticat als bòvids, el millor representant dels quals és el bisó, i en aparença no patien de tuberculosi. Quan van arribar els europeus, es va deslligar entre els indis una terrible epidèmia d’aquesta malaltia que va causar milions de morts en pocs anys: el sistema immune dels indígenes no estava preparat per a lluitar contra el nou patogen.

La idea es va trontollar en 1994 quan es va demostrar que una mòmia peruana, amb més de mil anys, va sofrir tuberculosis. Així, la malaltia estava present cinc-cents anys abans de Colón. Llavors, l’epidèmia postcolombina es justifica, potser millor, per la sobrepoblació, mala alimentació i pitjors condicions sanitàries que per una definitiva falta de defenses immunes.

Però d’on provenia el microbi? El més probable és que dels bisons. Un estudi, controvertit pels dubtes metodològics que acompanyen sempre a l’anàlisi d’ADN antics, demostra que un bisó de fa 17.000 anys estava infectat per Mycobacterium “”.

La conclusió sembla evident. Els indis americans no van sofrir massa de tuberculosis perquè la seva relació amb els bisons era escassa. Es limitaven a menjar-los quan els caçaven. Per exemple, no bevien llet de bisó i la llet ha estat la millor via de contagi a humans.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions