Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

L’anòsmia: viure sense olfacte

Afecta al 2% de la població, gairebé en la mateixa mesura que la ceguesa o la sordesa
Per miren 11 de febrer de 2004

La detecció a temps d’una fuita de gas pot salvar-nos la vida. Com aconseguim captar-ho? Evidentment, a través de l’olfacte. Però, què ocorre quan aquest sentit està deteriorat o absent de l’organisme? És el que els metges denominen anòsmia, és a dir, la reducció màxima o desaparició de la percepció de les olors. És una malaltia desconeguda que pot implicar greus conseqüències físiques i psicològiques a les persones que la pateixen.

Un problema difícilment detectable

L’olfacte és un dels cinc sentits que connecten a l’ésser humà amb la realitat que li envolta i, potser, el més infravalorat de tots ells. La seva funció ens permet degustar els aliments i mantenir-nos alerta davant perills evidents com a fuites de gas, incendis o altres circumstàncies similars. L’alteració del mateix incapacita a l’individu que la sofreix per a relacionar-se amb el seu entorn. En aquest sentit, el principal trastorn és la total absència de la percepció olfactòria. Lluny de parer una disfunció anecdòtica, l’anòsmia afecta fins al 2% de la població. Aquesta xifra no pot menysprear-se, perquè altres anomalies sensorials aparentment més comunes, com la ceguesa o la sordesa, afecten el 2,2% i al 2,3% de la població, respectivament, segons revelen des del servei d’otorrinolaringologia de l’Hospital de Txagorritxu, a Vitòria.

Històricament, aquesta patologia ha afectat en major mesura a homes que a dones. L’explicació a aquesta circumstància s’ha de buscar en el repartiment de rols que encara perdura en la majoria de les societats. L’home dominava el món laboral i, precisament per això, sofria en major mesura els efectes de substàncies -pols o elements químics, entre altres- que afectaven el bon funcionament de l’olfacte, segons explica Enrique Rodríguez, responsable del servei d’otorrinolaringologia de l’Hospital Txagorritxu. No obstant això, la dona sofria -i sofreix- tipus d’anòsmia relacionats amb canvis hormonals, circumstància que en els homes no es dóna.

Sigui com sigui, el principal problema que presenta aquesta malaltia és que es tracta d’una malaltia totalment desconeguda que no rep la importància i l’atenció que mereix, si la comparem amb altres similars. De fet, no és estrany trobar fundacions, centres i clíniques per a ajudar a persones amb problemes de visió, sordesa o de parla, per citar algunes minusvalideses. No obstant això, els pacients que viuen l’absència d’olfacte no compten amb aquesta mena d’avantatges. Sobre aquest tema, el doctor Rodríguez assenyala que “tot el relacionat amb el món del nas era considerat fins fa poc com la Cendrosa de l’especialitat. De fet, és la branca que menys aportacions mèdiques ha experimentat”.

Malgrat el que pot semblar a simple vista, aquesta patologia és de caràcter greu i provoca seriosos problemes emocionals i nutricionals als malalts que la sofreixen. Cal no oblidar que l’olfacte és un sentit químic, íntimament relacionat amb les funcions de defensa i d’alimentació en els mamífers. Per tant, resulta fonamental per la informació que aporta constantment a l’organisme i de la qual habitualment no som conscients. Es pot afirmar sense objeccions que l’olor és part del menjar mateix, ja que els sentits de l’olfacte i del gust estan íntimament desenvolupats a l’hora de menjar i beure. Per tant, un malalt amb anòsmia no podrà degustar el que menja, perdent la sensació de plaer que es produeix quan es fa olor un aliment. Aquesta patologia pot resultar especialment perjudicial en els ancians, ja que la pèrdua d’olfacte progressiva (a causa de l’edat), i per tant, de part del gust, els pot arribar a provocar deficiències immunològiques, afectant directament la seva alimentació. Aquestes circumstàncies esdevenen de la sensació que tot el menjar resulta insípida i sempre sap igual. A més, la por a no apreciar l’estat dels aliments provoca que s’eliminin de la dieta ous, llet, carn i peixos, provocant una ingesta pobra en proteïnes.

Dit en altres paraules: l’olfacte enriqueix la vida sensitiva dels humans de manera subtil i emocional. S’han documentat casos de persones que han perdut el seu olfacte en algun moment de la seva vida i han descrit la seva situació com una “sensació de buit”. A més, aquesta patologia va associada a episodis de depressió lligats a la reducció de les sortides amb amics, família, etc. Això ocorre perquè l’olfacte és un sentit lligat a la conducta i que influeix en estats d’ànim. Pot no ser prioritari per a la supervivència humana, però mancar d’ell és una tara evident.

Problemes per a relacionar-se

A més del que s’ha dit, existeixen estudis que certifiquen altres dificultats evidents. Per exemple, la preocupació que experimenten els malalts per la seva higiene, olor i alè davant la seva incapacitat per a identificar olors. De fet, hi ha casos de pacients que mai mengen a mitja llum -perquè no poden veure l’estat dels aliments que consumeixen- o que limiten el contacte interpersonal, evitant la proximitat amb persones que no són del seu entorn íntim o pròxim. També s’han documentat molts casos d’anósmicos que sofreixen una compulsiva necessitat de rentar-se i canviar-se de roba nombroses vegades al dia. La por que tenen aquests pacients a fer mala olor provoca que es dutxin diverses vegades cada jornada, que es mudin de roba interior contínuament, canviïn llençols i mantes amb profusió, ventilin les seves cases durant tot el dia o consumeixin més paper higiènic de l’habitual.

Els especialistes revelen que un dels comentaris més habituals és el següent: “no sé si faig bona olor”, lema que els retreu a l’hora de relacionar-se amb altres persones. Quan ho fan es topen amb una altra tara. No són capaços de desxifrar com fan olor els desodorants o perfums que usen. En general, els utilitzen de manera discreta i només si són conscients que han encertat amb l’elecció, a través de tercers, per exemple.

És evident que els malalts d’anòsmia no poden comprovar la seva olor corporal ni uns altres que els envolten. Per exemple, no podrien viure solos en cases amb cuines de gas o amb animals de companyia, ja que serien incapaces de detectar els orinis de la seva mascota. També ho tenen complicat a l’hora de cuinar, ja que no detecten si es cremen els aliments o si aquests es troben en òptimes condicions.

Orígens i tipus

L’anòsmia pot ser una afecció en si mateixa o bé reflex d’altres patologies. Existeixen diferents causes que provoquen la pèrdua de l’olfacte. També per a la hiposmia (fer olor poc) i la hiperosmia (fer olor en excés), altres variants dels trastorns que afecten les fosses nasals i al seu sentit principal. Segons el parer d’Enrique Rodríguez, aquesta patologia es produeix per tot allò que pugui provocar l’obstrucció de l’entrada d’aire a la part superior del nas, lloc en el qual resideix el nervi olfactori i, en conseqüència, el sentit de l’olfacte. Segons l’origen del trastorn, els experts mèdics consultats diferencien dos tipus de malaltia. Són la congènita i la secundària, provocada per altres disfuncions.

La congènita és incurable perquè es deu a la falta de desenvolupament del nervi olfactori. La seva aparició pot deure’s a un traumatisme cerebral o a problemes de diversa naturalesa des del naixement. És irreversible, ja que esdevé de problemes en la part del cervell en la qual es troba la memòria. Al no estar habilitada aquesta zona, o en estar danyada, és impossible que el pacient pugui reconèixer cap olor. Segons dades extretes d’un estudi mèdic, només el 3% dels casos d’anòsmia responen a aquestes característiques. El principal problema que presenta aquesta patologia és la seva difícil detecció. Sol presentar-se quan el pacient ja ha complert els 10 anys i es detecta en persones que tenen problemes per la seva falta d’apetit i que són incapaços de sentir res davant les diferents olors. Dins d’aquesta mena d’anòsmia, existeixen els casos idiopàtics. Aquells l’origen del qual és desconegut per als facultatius.

Respecte a l’anòsmia secundària, convé diferenciar entre la que es pot remeiar i la que no. En aquest sentit, es pot fer la següent classificació:

  • Passatgera. Les seves causes més habituals són el refredat comú, després de patir alguna malaltia viral, i les al·lèrgies. En aquest cas, es pot denominar anòsmia respiratòria o gustativa, segons aclareix el diccionari mèdic Roche. Aquest tipus es dóna en la majoria dels casos.
  • Temporal. L’actuació de virus o bacteris sobre el nervi olfactori o les lesions d’aquest per traumes -desviació del septe nasal, per exemple-, pòlips o tumors són les seves principals causes. També pot ser indici d’altres trastorns neuronals o de patologies comunes de les fosses nasals -sinusitis o rinitis, entre altres- o com a efectes d’altres afeccions greus com Parkinson, Alzheimer o la malaltia de Resum. També es dóna en fumadors.
  • Permanent. Les causes descrites amb anterioritat poden complicar-se o ser de caràcter irreversible, si és que danyen definitivament el nervi olfactori. Llavors, l’anòsmia no remetrà mai. Segons el parer del prestigiós doctor Pablo Bravo, “a mesura que l’edat del pacient sigui més avançada, hi haurà una major possibilitat que l’afecció sigui permanent”. De fet, igual que succeeix amb la resta dels sentits, l’olfacte es deteriora amb els anys.

    Els experts adverteixen que molts medicaments -amfetamines, estrògens, nafazolina, fenotiazina, reserpina o alguns descongestionantes nasals, entre altres- tenen com a efectes secundaris el canvi o disminució en la capacitat per a detectar olors. La conseqüència d’això -no identificar olors- influeix directament en un altre sentit, el del gust. Sense olfacte, el pacient podrà distingir els sabors dolç, salat, agre i amarg, ja que es perceben des de la llengua. No obstant això, la resta no seran distingibles, ja que depenen de sensacions olfactòries.

    Altres tipus d’absència de l’olfacte són l’anòsmia tòxica, provocada pel consum d’estupefaents per via nasal i l’hormonal, ja explicada amb anterioritat. També pot ser provocada per enverinament amb plom, radioteràpia o cirurgia en la zona nasal.

    En tots els casos descrits, convé tenir en compte que l’olfacte és un sentit amb una capacitat de percepció enorme, molt més alta que la del gust. Té un llindar de percepció molt ràpid, encara que es fatiga amb igual celeritat. El doctor Rodríguez assenyala que aquesta circumstància és transcendental per a determinar si una anòsmia és passatgera o permanent. Tots hem detectat en alguna ocasió l”olor d’humanitat’ que s’experimenta quan entrem una mica més tard a una reunió ja iniciada, percepció que es dissipa al poc temps de romandre en ella i que passa desapercebuda per als reunits. Aquest exemple serveix per a il·lustrar un fet conegut pels metges: si el nervi olfactori no s’utilitza en períodes prolongats, pot perdre la seva capacitat. Així, el que era una trastorn lleu, si no es diagnostica a temps, pot convertir-se en una anòsmia permanent.

    Com detectar-la i combatre-la

    Per a detectar aquesta malaltia, l’Hospital de Badalona, entre altres, ha dissenyat una prova que permet determinar si la funció olfactòria d’una persona és normal. Es tracta que el pacient identifiqui 20 olors comunes de la vida quotidiana. Així, s’aconsegueix saber si la persona pot fer olor i identificar el que fa olor. És el primer pas per a comprovar l’evolució dels malalts i per a dissenyar els tractaments adequats.

    Enrique Rodríguez reconeix que els mètodes utilitzats “estan poc desenvolupats encara”. Entre les actuacions que es duen a terme per a detectar anòsmia es troba l’estimulació amb olors fortes. Consisteix en el fet que el pacient detecti olors com el cafè o la càmfora. Si no els arriba a fer olor, vol dir que pateix aquesta anomalia. També hi ha olfactòmetres elèctrics que detecten la capacitat de percebre olors. Independentment de l’origen d’aquesta malaltia, la veritat, segons avança el doctor, és que els tractaments són molt pràctics. “No obstant això, l’eficàcia de qualsevol actuació dependrà de la rapidesa de la detecció de la patologia i de l’edat del pacient”, explica el doctor. Si l’anòsmia és definitiva, per causa de l’acció d’un virus o per un traumatisme, el tractament serà merament pal·liatiu, ja que és impossible recuperar el nervi olfactori. Els doctors especialitzats en aquesta mena de malalties recomanen l’ús de corticoides inhalatoris.

    En tot cas, la major dificultat que implica aquesta malaltia és el seu diagnòstic. Per als facultatius és relativament fàcil detectar si un bebè pateix sordesa o ceguesa. No obstant això, determinar si aquest pot fer olor és més complicat. Són molts els casos en els quals no es realitzen diagnòstics positius fins que el pacient depassa amb amplitud els 10 anys d’edat.