Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Salut i psicologia > Recerca mèdica

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

L’home i la dona biònics ja no són ficció

Les noves pròtesis mioeléctricas es controlen amb el pensament i són capaços de percebre sensacions com la pressió

img_pie_portada

Tocar el piano, enfilar una agulla o fins i tot sentir una encaixada -amb els seus matisos de calor i pressió- són avui tasques impossibles quan el propi braç ha estat substituït per una pròtesi. Però pot ser que en un futur no gaire llunyà aquest somni s’hagi convertit en realitat. Els més recents prototips de braços mioléctricos es controlen només amb el pensament i permeten des de pelar un plàtan a afaitar-se. Els seus portadors han rebut el malnom més obvi: l’home i la dona biònics. Els experts creuen que és només l’inici de l’era de la fusió home-màquina.

Jesse Sullivan, un electricista de 59 anys, va perdre tots dos braços fa cinc anys després d’electrocutar-se amb un cable d’alta tensió. Avui el seu braç dret és una pròtesi convencional però en el seu costat esquerre prova el braç robòtic més avançat del mercat, dissenyat pel Centre per a Extremitats Artificials del Centre d’Enginyeria Neural (NECAL) de l’Institut de Rehabilitació de Chicago (RIC). Quan ho porta es converteix en l’home biònic. Li n’hi ha prou amb pensar per obrir i tancar la seva mà artificial, flexionar el colze o girar l’espatlla. Pot fins i tot sentir pressió: «Puc sentir realment com la meva mà s’obre i es tanca», ha declarat. «Ve a ser com pressionar una pilota de tennis».

El setembre passat el mateix centre va presentar al món la contrapartida femenina de Sullivan: Claudia Mitchell, de 26 anys i exmiembro del Cos de Marines nord-americà, que va perdre un braç en un accident de moto en 2004. Mitchel va llegir un reportatge sobre Sullivan i es va oferir voluntària. Ara prova un braç d’uns 4,5 quilos construït amb la mateixa tecnologia que el de Sullivan, i diu que quan està en marxa li recorda al Terminador d’Arnold Schwarzenegger. «És realment estupend. Això no és alguna cosa que surt en les pel·lícules, està passant en la vida real», declarava en roda de premsa.

La diferència bàsica entre els braços experimentals de Sullivan i Mitchel i els més avançats del mercat és la manera de control, com explica el propi institut RIC: «La majoria de les extremitats artificials disponibles actualment es controlen amb senyals mioeléctricas [señales eléctricas que se producen al flexionar los músculos] procedents de músculs en el membre amputat. Aquest mètode permet realitzar només un únic moviment alhora, atès que els moviments del colze o la nina han de dur-se a terme en forma seqüencial. És un mètode de control frustrantment lent».

«La majoria de les extremitats mioeléctricas permeten realitzar només un moviment pel que resulten un procés molt lents»

A més, les pròtesis al mercat tenen només tres motors -i en conseqüència fer només tres moviments- mentre que el més avançat braç del RIC té sis motors. Amb ell, Sullivan i Mitchel poden controlar moviments de forma simultània, la qual cosa els permet, per exemple, posar-se els mitjons, agafar una ampolla i beure a morro, afaitar-se o doblegar un parell de mitjanes. Tots dos han hagut de dedicar temps a entrenar-se per usar la pròtesi, però ara «puc aixecar el meu braç fantasma igual que tu el teu», ha afirmat Sullivan.

Redirigir el cablejat

L’essencial de la tecnologia desenvolupada en el RIC és una tècnica quirúrgica per redirigir els nervis. En concret, els nervis que abans controlaven el braç amputat són desviats cap al pit del pacient i connectats a músculs pectorals sans; els nervis que controlen aquests músculs pectorals són al seu torn desconnectats. El resultat és que els pectorals es flexionen ja no quan el pacient pensa moure pectorals, sinó quan pensa a moure el braç. El següent pas cap al control de la pròtesi és totalment extern, no requereix operació alguna: uns elèctrodes situats sobre la pell del pacient detecten el senyal dels músculs pectorals en moure’s, senyal que un xip tradueix en moviment.

Després de l’operació, sis músculs en el pit dels pacients poden controlar sis motors en el braç biònic. Els nervis reconectados també poden enviar informació cap al cervell. Ara, quan es toca l’àrea del pit sobre els músculs reconectados l’home i la dona biònics senten el contacte a la mà o el braç que ja no tenen.

Però, malgrat els avanços obtinguts, els investigadors asseguren que hi ha molt per millorar i que es requereixen encara molts assajos. Com ha declarat Todd Kuiken, director del NECAL i responsable del projecte, «Jesse va trencar 12 rosques d’acer inoxidable en el model anterior tractant de tirar a caminar una màquina cortacésped. Si li deixo portar-se a casa el prototip, duraria pocs minuts. Encara necessitem fer-ho més resistent». Una possible data perquè el braç biònic arribi al mercat és 2008.

Cosir i tocar el piano

El projecte del RIC ha rebut finançament dels Instituts de Salut nord-americanes i a més, segons la revista Newsweek, recentment ha estat inclòs en un programa de l’Agència de Projectes Avançats de Recerca en Defensa (DARPA) nord-americana, amb un pressupost de 50 milions de dòlars per als propers quatre anys. L’objectiu és fer una pròtesi no més pesada que un braç humà -uns 3,5 quilos- i que permeti 22 moviments independents, la qual cosa permetria al seu portador des d’enfilar una agulla a tocar el piano.

Geoffrey Ling, el metge militar que va idear el projecte després de servir a l’Iraq i Afganistan reconeix que «hi ha gent que creu que això és impossible». Una via òbvia de millora és aconseguir tancar el bucle, de manera que la mà prostètica pugui recollir i enviar al cervell informació de pressió i temperatura, per exemple. El treball s’ha iniciat ja amb Sullivan. Altres millores provenen dels materials i l’àrea de processament de la informació.

PRÒTESIS MILLORS QUE ELS MEMBRES NATURALS?

En realitat, el lloc d’home biònic podria estar bastant disputat. El passat mes de juliol la revista Nature publicava el treball amb el BrainGate, un sistema desenvolupat per la companyia Cyberkinetics que permet a un tetraplègic controlar el moviment d’un cursor només amb el pensament. El Braingate consisteix en un xip de quatre mil·límetres de costat -una pròtesi neuromotora- que s’insereix en l’escorça motora de l’individu, l’àrea que controla el moviment voluntari. El xip té 100 elèctrodes més prims que un cabell humà, que recullen l’activitat elèctrica de les neurones; els senyals són processats en temps real per un ordinador.

Llavors, per què dedicar-se a redirigir nervis per controlar braços, si es pot implantar directament un xip en el cervell? Són abordatges diferents, però Todd Kuiken (NECAL) creu que el cas d’una persona amb un membre amputat és preferible actuar perifèricament i no en el cervell. «Tocar el cervell suposa diversos desafiaments», assenyalava en roda de premsa. «Si alguna cosa es trenca cal recórrer de nou a la cirurgia per arreglar-ho. El més interessant d’aquesta tècnica [la desarrollada en el RIC] és que no estem implantant gens en l’organisme».

Aquests dos abordatges juntament amb uns altres van ser presentats i analitzats el passat any en la novena Conferència Internacional de Robòtica per a la Rehabilitació, celebrada precisament en el RIC. En ella els experts van mantenir un debat sobre preguntes com les següents: Què passarà quan les pròtesis arribin a ser tan perfectes com els membres naturals? I millors? Voldrà la gent posar-les-hi per millorar o augmentar les seves capacitats, mentals o físiques? Quins problemes ètics es plantejaran i quin haurà de ser el paper dels metges?

«Quan aquests braços [mioeléctricos] arribin a ser millors que els seus homòlegs fisiològics les coses començaran a posar-se realment interessants», va assenyalar Richard Weir, de la Northwestern University. I Paulo Dario, professor de robòtica biomèdica de la Scuola Superiore Sant?Anna, a Pisa (Itàlia), «plantejar-se aquestes qüestions és legítim. A través de la connexió entre el cervell i l’artificial entrem en un àrea molt complexa que nosaltres, per descomptat, abordem des d’un punt de vista tècnic, perquè volem resoldre un problema». Però caldrà considerar les implicacions d’un ús indegut, afegeix.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions