Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Aigua i contaminants

Experts suïssos inicien una recerca sobre els efectes contaminants de l'aigua com els plaguicides o diverses substàncies químiques de deixalla, el seu efecte i posterior tractament
Per Natàlia Gimferrer Morató 20 de juliol de 2009

Al voltant d’11.000 noves substàncies es registren cada dia a tot el món procedents de productes químics industrials, pesticides, medicaments, productes de neteja o plàstics, entre molts uns altres. Pràcticament totes aquestes substàncies troben el seu camí en les aigües naturals, encara que en alguns casos en molt baixes concentracions. No obstant això, totes poden acabar formant part de l’aigua de la nostra aixeta, d’aquí la importància d’establir sistemes de vigilància que contribueixin a l’avaluació continuada de la seguretat de l’aigua de consum humà.

La contaminació de les aigües pot procedir de fonts naturals o de les activitats humanes. Sens dubte, la més important és la produïda per l’ésser humà. La industrialització i el desenvolupament suposen un major ús d’aigua, més generació de residus i major ús de mitjans de transport fluvials i marítims, que són també causa de contaminació de les aigües. Difícilment l’aigua queda innòcua de toxicitat. Per aquest motiu, els experts intenten buscar la millor i més eficaç solució al tractament de les aigües de consum.

D’acord amb aquesta problemàtica, el grup de recerca de l’Institut Federal Suís de la Ciència i Tecnologia Aquàtica (Eawag) ha realitzat un estudi centrat en els efectes de contaminants de l’aigua, com són els plaguicides o diverses substàncies químiques de deixalla per avaluar el seu efecte i el seu posterior tractament. Si bé la recerca s’ha centrat en els efectes de cadascuna de les substàncies sota condicions controlades de laboratori, és evident que la situació real en les aigües naturals que consumim és molt més complexa.

Novetats per avaluar el risc

Les emissions de contaminants poden evitar-se o reduir-se si s’aborda el problema en la fase de producció

Segons l’estudi, l’augment de la temperatura de l’aigua o els nivells més alts de radiació ultraviolada associats amb el canvi climàtic poden crear pressions addicionals per als organismes exposats als contaminants. En particular, la clàssica doctrina que els efectes els determina només la dosi s’ha posat en dubte. Un exemple d’això és l’exposició als plaguicides que, per normal general, fluctua bruscament. Els investigadors d’Eawag han demostrat que l’interval entre les dues concentracions màximes és un factor crucial per determinar si els organismes es danyen de manera permanent o són capaces de recuperar-se.

Si aquest període és curt, per exemple 34 dies, el fet de rebre una segona ona de contaminació serà més perjudicial per als organismes que han estat danyats per una exposició prèvia. En conseqüència, Eawag ha desenvolupat un model que té en compte aquests resultats i, per tant, millorar l’avaluació dels riscos per als productes químics.

A més, els investigadors d’Eawag han demostrat que s’han de tenir en compte els productes de transformació ja que poden ser igual o més nocius que el propi tòxic. En un estudi de 37 plaguicides, el 30% dels productes de transformació es consideren com a tòxics o fins i tot més tòxics que el propi compost.

Millorar la qualitat des del principi

Les emissions de contaminants poden evitar-se o reduir-se si s’aborda el problema en la fase de producció. En general, el tractament d’aigües residuals de les plantes especialitzades s’ha dissenyat i enfocat per eliminar els nutrients en lloc de les substàncies químiques, amb el que algunes d’aquestes substàncies poden filtrar-se en les aigües de consum i danyar l’organisme. El grup Eawag ha estudiat la manera de fer molt més eficaç la purificació de les aigües residuals.

En una experiència pilot en la planta de Regensdorf (Zurich) s’ha demostrat que l’ozonización, alternativa a la cloració, d’aigües residuals elimina en gran mesurada els efectes tòxics dels microcontaminantes. L’ozó s’utilitza en el tractament de l’aigua des de fa molts anys, encara que el seu elevat cost impedeix la seva utilització habitual. No obstant això, aquesta tendència pot canviar, l’ozó és més potent i de més ràpida acció com a desinfectant que el clor, el diòxid de clor i les cloraminas.

Què indica una aigua contaminada?

L’aigua no contaminada sol ser d’un color entre vermellós, marró, groguenc o verdós hagut de, principalment, als compostos húmics, fèrrics o els pigments verds de les algues que contenen. Per contra, les aigües contaminades poden tenir diversos colors, encara que no es poden establir relacions clares entre el color i el tipus de contaminació. La temperatura influeix d’igual manera en l’aigua: un augment d’aquesta disminueix la solubilitat de gasos com l’oxigen i augmenta la de les sals. A més, augmenta la velocitat de les reaccions del metabolisme accelerant la seva putrefacció. La seva temperatura òptima està entre 10 i 14ºC.

Els compostos químics presents en l’aigua com els fenols, hidrocarburs, clor, matèries orgàniques en descomposició o essències alliberades per diferents algues i fongs, encara que estiguin en concentracions molt petites, solen donar olors i sabors a l’aigua. Els més apreciables són el sabor o olor salada, provocat per les sals o el metàl·lic, responsable dels minerals presents. Així doncs, consumir aigua amb sabor o color no és indicador de qualitat.

Les aigües superficials netes estan saturades d’oxigen, la qual cosa és fonamental per a la vida animal. Si el nivell d’oxigen en l’aigua és baix indica contaminació, ja sigui per matèria orgànica o a causa d’una mala qualitat de l’aigua. Com més oxigen, més qualitat en l’aigua. D’altra banda, els olis i els greixos procedents de restes d’aliments o de processos industrials no són gens fàcils de metabolizar pels bacteris, amb el que queden surant i formant pel·lícules en l’aigua. La seva posterior eliminació és molt complexa i genera nous residus nocius per a la salut. Els fenols, metabòlits secundaris, poden estar en l’aigua com a resultat de contaminació industrial en reaccionar amb el clor, que s’afegeix com a desinfectant, formen clorofenoles que donen a l’aigua molt mala olor i sabor. Es tracta, doncs d’un indicador d’aigua contaminada.

VIGILÀNCIA DE LA QUALITAT DE LES AIGÜES DE CONSUM

Img grifo gotea articuloLa vigilància és una eina que contribueix a la protecció i l’avaluació continuada de la seguretat de l’aigua de consum humà. Les xarxes de control de la qualitat són sistemes centrats a vigilar la qualitat de les aigües i l’estat ambiental dels rius. Mitjançant aquests sistemes es poden detectar les agressions que sofreixen els ecosistemes fluvials i es recull informació del tipus ambiental, científic i econòmic sobre els recursos hídrics. Avaluar l’estat de l’aigua no és fàcil, per determinar la seva qualitat es discuteix quins són els millors indicadors que garanteixin un òptim estat del líquid.

El problema recau en la definició del concepte de “qualitat de l’aigua”. Es pot entendre la qualitat com la capacitat intrínseca que té l’aigua per respondre als usos que es podrien obtenir d’ella. O, com la defineix la Directiva Marco de les Aigües, com aquelles condicions que han de mantenir-se en l’aigua perquè aquesta posseeixi un ecosistema equilibrat i que compleixi uns determinats Objectius de Qualitat que estan fixats en els Planes Hidrològics.

A Espanya, aquesta xarxa de control es denomina Xarxa Integrada de Qualitat de les Aigües (Xarxa ICA). Per saber en quines condicions es troba un riu s’analitzen tant els paràmetres físics com a químics i biològics, posteriorment es comparen amb uns barems acceptats internacionalment que indiquen la qualitat d’aquest aigua per als diferents usos, ja sigui per a consum, per a la vida dels peixos, per a bany, activitats recreatives o industrials.

Els paràmetres físics, químics i microbiològics es muestrean mensualment, mentre que l’estudi biològic de les riberes i el jaç del riu es fa aproximadament dues vegades a l’any, a la primavera i estiu.