Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Aliments irradiats: qüestió de confiança

Per Juan Ramón Hidalgo Moya 12 de novembre de 2001

Els aliments irradiats no són una novetat. La qüestió ja ve des de lluny, concretament de la dècada dels 60, quan “la conservació d’aliments per irradiació va aconseguir el llindar d’industrialització en diversos països desenvolupats”, entre ells Espanya. A l’octubre de 1966 es va dictar un Decret (2725/1966) pel qual es regulava la conservació per irradiació d’aliments destinats al consum humà.

Radiacions ionitzants

Radiacions ionitzantsEn 1966 es creava a més la Comissió Assessora de Conservació d’Aliments per Irradiació. En 1983, i fruit d’una modificació introduïda en el capítol de “Conservació d’aliments” del Codi Alimentari Espanyol, s’incorpora com a procediment de conservació permès les radiacions ionitzants. El mètode, no obstant això, havia de garantir la no alteració de les propietats essencials dels aliments. Consistia a sotmetre els aliments a l’acció de radiacions, obtingudes per procediments autoritzats, amb la finalitat d’inhibir la germinació de certs aliments vegetals, combatre infestacions per insectes i contribuir a la destrucció de la flora microbiana.

Els diferents estudis científics elaborats en 1980 per diversos organismes internacionals, com l’Organització de les Nacions Unides per a l’Agricultura i l’Alimentació (FAO), l’Organisme Internacional d’Energia Atòmica (OIEA) i l’Organització Mundial de la Salut (OMS), van determinar com a segura una dosi màxima de 10 kGy (kiloGray) en qualsevol producte alimentós. El Comitè científic de l’alimentació humana va emetre posteriorment (en 1986, 1992 i 1998) dictàmens favorables per a la irradiació de diferents productes alimentosos com a fruites, hortalisses, cereals, tubercles, amiláceos, espècies i condiments, peix, marisc, carns fresques, carns d’ocells de corral, camembert de llet crua, cuixes de granota, goma aràbiga, caseïna i caseinatos, clara d’ou, flocs de cereals, farina d’arròs i productes derivats de la sang.

L’aplicació a Espanya

El dia 4 d’abril de 2001 es va aprovar a Espanya la norma que regula l’elaboració, comercialització i importació de productes alimentosos i ingredients alimentaris tractats amb radiacions ionitzants. La nova regulació està en vigor des del passat 6 d’abril de 2001 i incorpora al dret espanyol les Directives esmentades (marc i d’aplicació de 1999), si bé amb un cert retard, perquè les normes comunitàries establien com a data límit per a la seva adaptació el 20 de setembre de 2000. La finalitat de totes dues Directives responia a una pretensió harmonitzadora de la Unió Europea per a aquesta mena de tractament en els productes alimentosos que, en cap cas, pot superar els límits requerits de protecció de la salut humana ni ser substitutiu de les mesures higièniques, sanitàries o de pràctiques correctes d’elaboració o cultiu.

La norma aprovada té per objecte establir els principis generals per a l’elaboració, comercialització i importació de productes alimentosos i ingredients alimentaris, tractats amb radiacions ionitzants, així com la instrumentació del seu control. A tals efectes, es concreten en una llista (Annex IV) els productes alimentosos que poden tractar-se amb radiacions ionitzants, establint les fonts de radiació i les dosis màximes autoritzades a les quals poden sotmetre’s. La norma comentada, en el moment de la seva aprovació, únicament permet aquest tipus de tractament per a les herbes aromàtiques seques, espècies i condiments vegetals, per als quals s’estableix un valor màxim de la dosi total mitjana de radiació absorbida de 10 KGy (kiloGray).

La llista no és tancada ja que la norma preveu un procediment de sol·licitud per a la inclusió de nous productes alimentosos per a aquesta mena de tractament. La norma es limita a recollir la llista positiva comunitària aprovada a escala europea per la Directiva d’aplicació. L’autorització de la irradiació de productes alimentosos només podrà atorgar-se si està justificada i és necessària des del punt de vista tecnològic, no presenta riscos per a la salut, suposa un benefici per al consumidor i no s’utilitza com a substitut de les mesures d’higiene i sanitàries ni de procediments de fabricació o agrícoles correctes.

La irradiació de productes alimentosos únicament es podrà utilitzar per a la reducció dels riscos de malalties causades per aquests productes mitjançant la destrucció dels organismes patògens, la reducció de la deterioració dels productes alimentosos, frenant o detenint el procés de descomposició i destruint els organismes responsables d’aquest procés, la reducció de la pèrdua de productes alimentosos deguda a processos de maduració prematura, germinació o aparició de brots i per a l’eliminació, en els productes alimentosos, dels organismes nocius per a les plantes i els productes vegetals.

Etiquetatge: abans de res informació

La norma ha optat per informar de forma àmplia al consumidor o destinatari final sobre la procedència d’aliments que han estat tractats amb radiacions ionitzants, establint mesures específiques que han d’aplicar-se tant als productes destinats al consumidor final com a col·lectivitats. En aquest últim cas i, pel que respecta als productes envasats, l’etiqueta haurà d’esmentar l’expressió “irradiat” o “tractat amb radiació ionitzant”. La utilització de productes irradiats com a ingredients d’un producte alimentós elaborat i envasament requereix que en la llista d’ingredients de l’etiqueta s’inclogui l’esment de referència al costat de la denominació de l’ingredient, fins i tot si constitueix menys del 25% del producte final.

Per als productes que es venen a granel, el citat esment haurà de figurar juntament amb la denominació del producte en un cartell o en un rètol col·locat damunt o al costat del recipient que els contingui. Això també és aplicable per al cas que un producte final a granel inclogui com a ingredient un producte irradiat. La norma ha pretès oferir una informació transparent i adequada al consumidor en la seva elecció d’aquesta mena de productes. La informació, sempre que es compleixi estrictament amb la norma aprovada, la rebrà únicament el consumidor final que realitza directament la compra, especialment pel que fa als productes a granel. Els destinataris finals pertanyents a col·lectivitats rebran la informació en els alguns casos per part dels qui els subministren els productes.

En el cas de productes que no són destinats al consumidor final o a col·lectivitats, la norma també estableix requisits específics d’etiquetatge. L’esment de “irradiat” o “tractat amb radiació ionitzant” haurà d’indicar-se tant en el cas dels productes com en el dels ingredients inclosos en un producte no irradiat. També haurà d’esmentar-se la identitat i l’adreça postal de la instal·lació que hagi practicat la irradiació o el número de referència d’aquesta. El deure d’informació sobre el tractament aplicat es complementa amb el deure de documentació: l’esment que s’ha efectuat el tractament haurà de figurar, en tots els casos, en els documents que acompanyin o es refereixin als productes alimentosos irradiats.

Les obligacions comentades, no obstant això, no seran aplicable per a productes alimentosos irradiats que es preparin per a pacients que hagin de rebre una alimentació esterilitzada sota control mèdic. Tampoc s’aplicarà en aquells productes alimentosos irradiats amb radiacions ionitzants procedents d’aparells de mesurament o de prova, sempre que la dosi absorbida no depassi 0,01 Gy (en el cas dels aparells de mesurament que utilitzin neutrons), i de 0,5 Gy en els altres casos, i sempre que l’energia de radiació màxima sigui l’establerta legalment.

La llista de mínims dels aliments irradiats

L’única llista d’aliments o ingredients alimentaris autoritzats per al tractament amb radiació ionitzant en la Comunitat Europea és l’aprovada per la Directiva 1999/3/CE: “herbes aromàtiques seques, espècies i condiments vegetals”. L’ampliació de la llista ha destapat la complexitat de l’assumpte a tenor del resultat de la consulta enviada per la Comissió a les organitzacions de consumidors i als sectors industrials al setembre de 2000 sobre quins productes alimentosos haurien d’autoritzar-se per al tractament per irradiació en la Comunitat Europea.

En aquest sentit, s’ha adoptat una postura de cautela i l’inici d’un ampli debat per a l’aprovació de la llista de productes alimentosos que poden ser tractats per radiacions ionitzants. Les organitzacions de consumidors van ser molt crítiques, qüestionant-se el benefici i la necessitat de la irradiació, advocant per l’aplicació correcta de les bones pràctiques d’higiene o, si escau, per l’aplicació restringida. El sector encarregat de la irradiació es va pronunciar clarament a favor de l’autorització per a tots els productes que hagin rebut un dictamen favorable per part del Comitè Científic de l’Alimentació Humana.

Els principals arguments es basen en el fet que la comunitat científica considera la irradiació d’aliments com a segura i que, a més, contribueix a augmentar la protecció del consumidor destruint organismes patògens en els aliments. La indústria alimentària i, en particular, els productors i comerciants de productes carnis, fruita seca i hortalisses seques, patates, productes lactis, flocs de cereals i te, es van mostrar en contra d’incloure els seus productes en la llista. Aquesta posició es fonamenta en l’efecte negatiu que això tindria per als seus productes, en la desconfiança actual del consumidor enfront d’aquests mètodes i en la necessitat de donar prioritat als sistemes d’anàlisis de perills i punts de control crític.

Alguns Estats membres, com França, Holanda, Bèlgica, Itàlia o el Regne Unit, tenen autoritzat irradiar tota una sèrie d’aliments o ingredients alimentaris que van més enllà de la categoria aprovada per la Directiva. França és l’Estat membre amb més productes autoritzats, entre els quals s’inclou ceba, all, hortalisses seques i fruita seca, flocs i gèrmens de cereals per a productes lactis, farina d’arròs, goma aràbiga, ocells de corral, carn de pollastre recuperada mecànicament, menudillos de pollastre, cuixes de granota congelades, clara d’ou, caseïna i caseinatos, així com gambes congelades, pelades o ben decapitades, entre altres. Al Regne Unit estan autoritzats, entre altres, les hortalisses i llegums, les fruites (inclosos els fongs, el tomàquet i el ruibarbre), els ocells de corral (ocells domèstics, oques, ànecs, pintades, coloms, guatlles i galls dindis), i els peixos i mariscos (inclosos anguiles, crustacis i mol·luscos).

Entre les opcions que es plantejaven després de la consulta per a redactar la proposta de llista d’aliments i ingredients alimentaris s’esmentava que els únics productes per als quals s’havia identificat una necessitat clara d’inclusió eren les gambes pelades i les cuixes de granota, i resultava inevitable “certa càrrega microbiana”, atès que s’importaven de països tropicals i subtropicals. Una altra posició proposava incloure aquells productes que són irradiats en alguns Estats membres en quantitats importants: herbes aromàtiques congelades, fruita seca, flocs i gèrmens de cereals, menudillos de pollastre, clara d’ou, goma aràbiga (additiu), gambes pelades i cuixes de granota. L’última opció, sobre la base de la polèmica sorgida, considerava a l’escarida llista aprovada en 1999 com a completa.

La situació, per tant, queda pendent i el grau de confiança del consumidor resultarà decisiu en la solució final. La base normativa s’ha establert i s’han imposat, per al seu compliment, certes condicions que han de complir-se estrictament per a protegir la salut i la seguretat dels consumidors. De moment, la informació és el millor instrument amb el qual compta el consumidor per a exercir i exigir el seu dret a la seguretat alimentària.