Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Seguretat alimentària > Ciència i tecnologia dels aliments

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Biosensores contra patògens

L'ús de biosensores i biochips genètics està obrint noves expectatives en la ràpida detecció de patògens en aliments

Img inspeccion

El gran objectiu dels diferents mètodes de detecció de patògens en la indústria alimentària continua sent reduir el factor el factor temps: detectar en menys de vuit hores la possible contaminació i evitar que els productes contaminats surtin dels centres de producció. La recerca en biosensores i biochips genètics podria contribuir a aquest objectiu.

Img vitaminae1
Imatge: ARS Image Gallery

Els biosensores s’estan configurant com una eina de futur per a la detecció de patògens com Listeria, Salmonel·la o Campylobacter en els aliments. No obstant això, encara tenen inconvenients i falta molta recerca abans que puguin ser usats de manera rutinària en la indústria. El que sí que sembla estar més pròxim són els sistemes d’alerta integrats en els embalatges, sistemes basats en la incorporació d’una espècie de «codi de barres» amb una substància (pH o gas) que baix determinades circumstàncies generades pel creixement de microorganismes sofreixi un canvi en la seva aparença. Per exemple, en la seva coloració. En aquesta línia, ja hi ha equips treballant per a incorporar anticossos de Salmonel·la en els envasos.

Aquestes són algunes de les prediccions de Daniel I.C. Fung, professor de la Universitat de Texas i un dels millors experts en microbiologia. Fung acaba d’estar a Espanya convidat en una trobada sobre mètodes ràpids de detecció de microbiologia alimentària en la Facultat de Veterinària de la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB).

Lluita contra el temps

El principal repte de la indústria és disposar de sistemes sensibles, de cost raonable, fàcils d’usar i, sobretot, prou ràpids
Els principals reptes continuen sent disposar de sistemes sensibles, de cost raonable, fàcils d’usar i, sobretot, prou ràpids. «Les empreses de producció solen tenir tres torns de vuit hores», detalla Fung, «i el que es busca amb els tests ràpids és tenir el marge de temps suficient per a retenir els lots del torn si es detecta un cas de contaminació». Una part del procés en la qual «es perd» més temps és en la preparació de les mostres, que han de contenir suficients cèl·lules del microorganisme diana per a poder ser detectat. Això obliga a fer un cultiu previ de la mostra d’aliment, per a permetre que el microorganisme, si existeix, es reprodueixi a bastament.

Escurçar aquest temps és el que s’està aconseguint amb mètodes recentment desenvolupats com la separació inmunomagnética, que aconsegueix reduir les entre deu i vint hores que pot requerir la preparació prèvia de la mostra. L’estratègia bàsica és recobrir amb partícules metàl·liques l’anticòs contra el microorganisme a detectar, afegir grans quantitats d’aquestes partícules amb anticòs en la mostra i després aplicar un camp magnètic per a «arrossegar» i concentrar les partícules (que hauran atrapat als microorganismes).

En l’actualitat s’estan desenvolupant nombrosos mètodes que combinen la separació inmunomagnética. El propi Fung treballa des de fa un temps en un sistema que combina aquesta última amb sensors ELISA i que, segons ha comprovat el seu equip en els últims experiments, només requereix cinc hores i quinze minuts per a obtenir resultats.

Dilemes de la genètica

El futur en la indústria i molt probablement també en l’àmbit domèstic, anirà lligat al desenvolupament dels biosensores i dels biochips genètics. Però aquests sistemes tenen els seus dilemes. Un és el dels falsos positius. Qualsevol sistema basat en la detecció de gens, com és el cas dels biochips, detectarà el microorganisme per la seva informació genètica, independentment de si està viu o no. Una Salmonel·la morta no representa un risc, però la detecció genètica no pot discriminar aquest important factor (cosa que sí que fan els mètodes convencionals). I la retirada d’un producte costa massa diners com per a permetre’s aquest marge d’error.

L’altra via en ple desenvolupament són els petits biosensores que combinen material biològic (anticossos o enzims) amb una part electrònica. Però un obstacle important està en el desenvolupament a gran escala d’aquests components a costos raonables, ja que qualsevol reacció biològica en el biosensor serà, en principi, irreversible pel que es tracta de components que han de ser constantment reemplaçats. Per això el repte està a trobar una forma fàcil d’integrar tots dos components (el biològic i l’electrònic). Per aquest motiu els mètodes convencionals de detecció microbiològica tinguin encara molt camí per davant.

Als Estats Units, explica Fung, s’estan realitzant cada any uns 800 milions de tests microbiològics, la qual cosa suposa un mercat més que considerable. I també molt dispar. Un exemple: els casos de toxiinfecció per Escherichia coli declarats a les autoritats sanitàries en els últims anys han tingut orígens tan diversos com aigua potable sense clor, alfals, hamburgueses -entre 1992 i 1993 va haver-hi un brot greu de 730 casos en diferents estats per hamburgueses- suc de poma sense pasteuritzar i, un cas cridaner, casos d’infeccions per nedar en llacs, per ingestió accidental d’aigua. Els nens que defequen en piscines o llacs, detalla Fung, «poden estar dispersant microorganismes en l’aigua». La batalla contra aquestes infeccions, conclou aquest investigador, també inclou l’educar als ciutadans sobre els riscos i els mètodes de prevenció.

els EUA VOL DESENVOLUPAR SISTEMES D'ANÀLISIS MÉS RÀPIDES

En la seva particular batalla contra possibles actes de bioterrorisme, els EUA, a través de la FDA (Food and Drug Administration), ha anunciat recentment un programa especial per a garantir la seguretat en els aliments. La mesura més cridanera és la implementació d’un registre electrònic on-line de caràcter obligatori per a tots els aliments que entren i circulen en el seu mercat interior, així com dels seus productors.

Però no és aquesta l’única mesura adoptada. Davant l’eventualitat d’un possible atac que fuita a la vigilància administrativa i policial, el govern nord-americà ve impulsant des de poc després de l’11 de setembre de 2001 diferents línies de recerca orientades a la ràpida detecció de patògens en aliments o aigua.

En aquests dos últims anys la FDA ha impulsat 90 projectes de recerca sobre sistemes d’anàlisis que comparteixen un triple denominador comú: han de ser ràpids, assequibles econòmicament i, sobretot, fàcils d’usar fins i tot per personal no especialitzat. Segons dades fetes públiques per la pròpia FDA, els nous mètodes per a la detecció i control de microorganismes han de ser capaços d’identificar, entre altres, els agents patològics responsables del botulisme o l’encefalopatia espongiforme, a més de toxines químiques diverses que puguin arribar a la població a través dels aliments.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions