Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

El mal de les vaques boges

Per xavi 12 de abril de 2001

Espanya, igual que mitjana Europa, porta uns anys enfrontant-se a la crisi alimentària més virulenta dels últims temps. La causa és l’anomenat “malament de les vaques boges”, una encefalopatia espongiforme de caràcter transmissible capaç de superar la barrera de les espècies. La crisi, originada a Gran Bretanya per l’ús massiu de farines càrnies en alimentació animal, ha generat una enorme alarma social al mateix temps que un desplegament científic sense precedents per a posar cèrcol al prion, l’agent causal, i als seus mecanismes de transmissió.

El mal de les vaques boges

L’anomenat malament de les «vaques boges», o Encefalopatia Espongiforme Bovina (EEB), va començar a cobrar vida en 1986. Primer de manera inadvertida, després de forma ja més generalitzada, van començar a detectar-se a Gran Bretanya animals malalts que presentaven alteracions nervioses manifestes que culminaven amb la seva mort. L’anàlisi al microscopi del seu cervell revelava un aspecte que recordava en molt al de les esponges. Naixia així l’enigma de l’EEB, una malaltia que ha estat capaç de saltar la barrera de les espècies.

En tractar-se d’una malaltia que afecta el sistema nerviós, produeix canvis en el comportament dels animals. Per aquest motiu, el bestiar boví, a causa de l’elevada presència de les seves carns i productes derivats en el mercat i a les possibilitats de transmissió directa, s’ha convertit en el de maig risc per a consum humà. La malaltia sol manifestar-se en animals de dos o més anys, en la seva gran majoria vaques lleteres. Com a mesura de precaució, s’ha restringit el consum de la seva carn a animals menors de 30 mesos.

Una vegada que es va conèixer la malaltia animal, i creient que es tractava d’un procés que només afectava animals, es va descriure una nova malaltia en l’home l’any 1996 (nova variant de la malaltia de Creutzfeld-Jakob), que s’ha associat a l’existència de prions similars als de boví. A partir d’aquí, els consumidors van perdre la seva confiança en les autoritats sanitàries i van rebutjar el consum de carn i de productes carnis, mentre que les autoritats britàniques procedien a desenvolupar estudis que permetessin conèixer les causes de la nova malaltia i com controlar-la.

El sistema de control més eficaç es va evidenciar en el consum de farines elaborades amb residus d’animals malalts o portadors de prions. És llavors quan el govern britànic prohibeix les farines d’origen animal per a l’alimentació de remugants en el seu territori, però permet la seva exportació a altres països, la qual cosa provoca la disseminació del procés a tota Europa.

A partir del mes de novembre de 2000, la Unió Europea comença a prendre consciència del problema i es comencen a aplicar mesures que evitin el consum de les farines animals. Aquest procés s’ha donat en tota Europa encara quan es coneixia el risc de la seva existència en altres països i fins i tot, havent-hi legislació concreta per a evitar la seva disseminació. Així, en aquests últims anys (des de 1994-1995) s’han publicat diverses normes dirigides a establir les mesures de protecció contra la malaltia.

Entre el conjunt de normes, cal destacar aquelles que afecten molt directament als productors de carn, prohibint l’ús de farines animals en l’alimentació de remugants, i als escorxadors, com a filtres sanitaris, ja que estableixen l’obligatorietat de separar i retirar de les cadenes alimentoses humana i animal els denominats Materials Específics de Risc (MER): crani, ulls, amígdales, medul·la espinal de boví, ovins i caprins de més de 12 mesos d’edat, i la melsa d’ovins i caprins de totes les edats.

No obstant això aquestes mesures van ser burlades. Els ramaders, conscient o inconscientment, van emprar aquestes farines en l’alimentació del bestiar, especialment en els animals lleters (els més susceptibles de patir la malaltia), i les autoritats agràries no van prendre cap mesura preventiva especialment rigorosa en el control de la malaltia. En conseqüència, la malaltia es presenta com a crisi alimentària i ramadera a la fi de 2000, situació en la qual ens trobem avui.

L’agent del mal

Les malalties espongiformes són causades per l’alteració de prions, formes proteiques presents en tots els vertebrats superiors.

El prió (PrPsc), una molècula de naturalesa proteica, és l’agent responsable de les malalties espongiformes (EET). Es tracta d’un agent transmissible (causant d’una infecció) no convencional, molt similar al que causa el prurigen lumbar dels ovins i caprins (scrapie en anglès), també denominat tremolor del bestiar oví. Se li va atribuir el terme de prió, en la mesura en què l’única molècula detectable, vinculada a la infecció, és una proteïna resistent als sistemes de detoxificación o inactivació naturals (proteasas en general i, en particular, la proteasa K). Els prions procedeixen de proteïnes normals, denominades PrP, i són freqüents tant en persones com en animals.

Els prions, per mecanismes encara poc coneguts, pot canviar la seva estructura normal i sana per una altra anòmala. És aquesta segona forma la que, en contacte amb les membranes cel·lulars de neurones, inicia la propagació de la malaltia. És en les membranes de les cèl·lules nervioses on la transformació de prions normals en anòmals és progressiva i no es deté. Aquest fenomen és lent i requereix molt temps, però la conseqüència final és sempre la mateixa: el bloqueig de la membrana i la mort cel·lular. Com a conseqüència, el teixit, en aquest cas l’encèfal, sofreix greus alteracions fins a provocar finalment la mort de l’individu.

Els prions, segons ha pogut constatar-se en estudis experimentals, és una forma proteica molt resistent a la temperatura, als canvis d’acidesa i als desinfectants. Així, no s’altera per acció de les baixes temperatures (ni de refrigeració ni de congelació). No obstant això, s’elimina per l’acció de la calor. A pesar que resisteix elevades temperatures, pot destruir-se escalfant els materials contaminats o sospitosos en autoclau a 134-138 °C durant 18 minuts amb almenys 3 atmosferes de pressió.

De la mateixa manera, determinats desinfectants poden disminuir la contaminació de materials i superfícies. Així, per exemple, les solucions d’hipoclorit de sodi (lleixiu) que continguin més del 2% de clor disponible (el lleixiu concentrat domèstic té aproximadament el 5% de clor actiu) o hidròxid de sodi (fada) 2 N, aplicats durant més d’una hora a 20 °C, són suficients per a inactivar al prió adherit a les superfícies de treball en carnisseries o en granges. No obstant això, si cal procedir a desinfectar material que pugui estar en contacte amb aliments o amb altres animals, cal deixar en contacte el desinfectant durant una nit (més de 8 hores).

Les mesures de descontaminació recomanades redueixen la concentració de proteïna infecciosa activa, però poden resultar parcialment ineficaces si el material té un nivell de contaminació elevat, i sobretot, si l’agent infecciós està protegit per matèries orgàniques seques. Això es deu al fet que la brutícia segresta els desinfectants, reduint la quantitat de producte actiu i aïlla la proteïna de les condicions que la puguin destruir.

D’aquesta forma, l’agent infecciós, posseeix una elevada persistència (3 anys) en els cadàvers dels animals sacrificats, fins i tot després dels tractaments de desinfecció habituals que es puguin realitzar en escorxador, així com en el sòl o en el medi ambient.

Les claus de l’epidèmia

L’EEB és una malaltia produïda per una proteïna infecciosa, un prió anòmal, que transforma a la proteïnes sanes en nocives alterant la seva forma. Aquest mal s’enquadra dins de les denominades encefalopaties espongiformes transmissibles, que inclou altres similars com el Scrapie, que afecta ovelles i cabres, i la malaltia crònica caquectizante del cérvol i de l’alci. A més, existeix un grup de malalties que afecten l’home com el kuru humà o la malaltia de Creutzfeldt Jacob (CJD).

La patologia no sols afecta als bovins domésticos.la malaltia es pot reproduir en ovelles, cabres, rates, visons, titíes i macacos i pot estar relacionat amb malalties similars de ñalas (Tragelaphus angasi), cudúes majors (Tragelaphus strepsiceros) i probablement en órices del Cap (Oryx gazella), órices d’Aràbia (Oryx leucoryx), elanes del Cap (Taurotragus oryx), órices blancs (Oryx dammah) i bisons (Bison visó). De la mateixa forma, s’ha detectat en gats domèstics i se sospita en uns altres félidos com a guepards (Acinonyx jubatus), pumes (Felis concolor), ocelots (Felis pardalis) i tigres (Panthera tigris).

La incidència de la malaltia en bovins, durant l’epidèmia deslligada a Gran Bretanya, és relativament baixa. En els ramats afectats, la incidència anual màxima detectada ha estat del 3%. No obstant això, i atès que l’EEB és una malaltia mortal, s’imposa, per raons ètiques, l’eutanàsia dels animals afectats o dels quals existeix la sospita que puguin estar-ho.

Els mecanismes de transmissió

L’EEB en els animals, especialment en els domèstics, és provocada per la ingestió de pinsos que continguin farines de carn i ossos contaminats. Algunes dades indiquen un risc de transmissió materna per als vedells nascuts de mares afectades. Encara no es coneixen els mecanismes biològics, però aquesta via no té significació epidemiològica, ja que una vegada controlada l’alimentació, la prevalença del procés disminueix fins i tot fins a desaparèixer. D’altra banda, no existeixen proves de transmissió horitzontal de l’EEB entre bovins.

Encara que aquesta sembla la hipòtesi més versemblant, hi ha qui planteja que l’origen de la infecció va estar en una mutació genètica en alguns animals. Aquesta teoria no pot justificar com es transmet d’uns animals a uns altres. En qualsevol cas, sí que hi ha una predisposició genètica a sofrir la malaltia, per la qual cosa és una de les condicions prèvies perquè un animal emmalalteixi. En qualsevol cas, la transmissió segueix una via alimentosa.

L’aparició d’una nova variant de la malaltia de Creutzfeldt-Jakob (1996 al Regne Unit), que afecta els humans, indica la possibilitat d’una transmissió a l’ésser humà per via oral, pel consum de productes animals, especialment dels denominats Materials Específics de Risc (MER).

Fuentes de l’agent patogen

L’agent patogen s’acumula especialment en el sistema nerviós central (inclosos els ulls) dels animals clínicament afectats (infecció natural). No obstant això, aquest teixit no és l’únic que es relaciona amb la malaltia. També es consideren MER els teixits limfoides (ganglis limfàtics, amígdales, estafa i melsa). És un teixit que actua com a primera línia de defensa de l’organisme i en ell es troben les cèl·lules de defensa. Probablement, els prions es localitzen en aquest teixit, quedant reclòs en ell durant un temps variable (més de 24 mesos).

Distribució geogràfica

L’episodi principal, de font comuna, es va registrar a Gran Bretanya. S’han produït casos d’EEB en altres països després de l’exportació per Gran Bretanya de bovins infectats o de farines de carn i ossos contaminades.

Al Regne Unit ha tingut un desenvolupament molt ràpid, afectant gran nombre d’animals de tot el país. No obstant això, gràcies a les mesures preses es va aconseguir reduir el nombre de casos gairebé en un 90% en 5 anys. En altres països com Suïssa, Irlanda, Portugal i França s’han detectat casos d’aquesta malaltia deguts, possiblement, a la importació d’animals i principalment pel consum de farines d’origen animal contaminades procedents del Regne Unit. També han aparegut casos a Dinamarca, Itàlia, Bèlgica, Liechtenstein, Luxemburg i Països Baixos.

La malaltia i la seva prevenció

El període d’incubació mitjà de l’EEB sol a ser de 4 a 5 anys. En el boví és una malaltia d’evolució, és a dir, els símptomes van apareixent, sent inicialment lleus i acabant en un procés mortal.

En els animals, després d’un període en el qual no manifesten cap simptomatologia (24-30 mesos després de la infecció), es produeix una disseminació dels prions des dels teixits limfoides cap al Sistema Nerviós Central. Una vegada localitzat en les membranes nervioses s’indueix a una degeneració neuronal, amb la consegüent mort cel·lular. Com a conseqüència, es produeixen canvis en el comportament dels animals.

Aquests canvis poden evidenciar-se només per petites modificacions en la reacció dels animals als estímuls exteriors, com a depressió o irritabilitat, dificultat per a moure’s o fins i tot poden ser indicadors d’una possible malaltia neuronal qualsevol tipus de canvi en el comportament habitual dels animals.

Els principals signes clínics són d’índole neurològica (aprensió, por, sobresalts excessius o depressió), moviments anormals (fibril·lació, tremolors), atàxia locomotora amb hipermetría i problemes neurovegetatius (disminució de la ruminación, bradicàrdia i alteració del ritme cardíac). Al mateix temps poden presentar-se pruïja lumbar, encara que aquest signe no sigui predominant, pèrdua de pes i alteració de l’estat general.

Transcorregut un temps d’evolució de la malaltia, s’evidencia incoordinació de moviments, impossibilitat de mantenir-se en peus els animals i, finalment, es produeix la mort en el 100% dels casos.

Infecció en humans

L’EEB es transmet a les persones pel consum de teixits contaminats procedents d’animals malalts. Fins al moment s’han detectat “90” casos al Regne Unit i altres tres a França. Es calcula que al Regne Unit es van alliberar a la cadena alimentària uns 400.000 animals afectats pel mal. Això significa que fins al dia d’avui hi ha una relació d’un cas humà per una mica més de 4.000 animals consumits.

La malaltia en les persones és el que es denomina la nova variant de la síndrome de Creutzfeldt-Jakob. És un procés que s’inicia amb depressió i quadres variables de tipus neurològic. A diferència de la malaltia clàssica, sol afectar persones relativament joves. Els símptomes es manifesten després d’un període d’incubació comprès entre 5 i 10 anys i es resol amb la mort de l’individu afectat després d’una evolució clínica normalment inferior a un any.

Diagnòstic

Inicialment, qualsevol canvi en el comportament dels animals pot ser sospitós. No obstant això, per a poder entendre el complicat del diagnòstic cal entendre primer com es distribueix en els animals.

Els prions s’ingereixen, i entren en l’animal o la persona, per aliments contaminats. Una vegada en el sistema digestiu són absorbits directament en l’intestí prim, acumulant-se en unes àrees concretes que es denominen plaques de Peyer. El teixit d’aquesta zona està caracteritzat per tenir una elevada quantitat de cèl·lules limfoides (glòbuls blancs). Aquestes cèl·lules són una primera línia de defensa, de manera que els agents estranys són retinguts, impedint-se la seva disseminació.

Els prions es retenen durant llargs períodes de temps en aquesta mena de teixit (més de 2 anys en boví i de 5 a 10 anys en persones). Transcorregut aquest temps es distribueixen per la sang, però no lliures, sinó en cèl·lules mononucleadas (un tipus de cèl·lules limfoides). Això impedeix o limita la seva detecció en la sang, mitjançant anàlisis directes i dificulta la seva detecció en animals vius.

Durant la fase de disseminació, els prions arribaran al teixit nerviós, iniciant-se llavors el procés que presentarà signes clínics i que finalitzarà amb la mort de l’individu.

Després de la mort, no s’observen canvis o modificacions visibles a simple vista en l’autòpsia. No obstant això, s’aprecia la presència d’una encefalopatia espongiforme característica en la majoria dels casos.

Proves de laboratori

Ara com ara no existeix cap prova de diagnòstic per a detectar l’agent de l’EEB. L’únic mètode disponible per a detectar la infecciositat en fase terminal en els bovins o els animals d’altres espècies és la inoculació parenteral de teixit encefàlic en ratolins. No obstant això, aquesta tècnica no és utilitzable en la pràctica ja que els períodes d’incubació són d’uns 300 dies.

De la mateixa manera, l’absència de resposta immunitària detectable en l’EEB o altres encefalopaties espongiformes transmissibles exclou totes les proves serològiques.

La detecció de la malaltia pròpiament dita només és possible mitjançant un examen histopatológico de l’encèfal dels animals clínicament afectats a fi de buscar les modificacions espongiformes característiques de la substància grisa, que es troba simètricament en els dos hemisferis, i després evidenciación immunohistoquímica de les acumulacions de PrPsc específiques de la malaltia.

Una altra opció és l’examen de les fibrillas, que evoquen a les associades al prurigen lumbar, per tècniques de microscòpia electrònica o electroforesi i immunoblotting a fi de detectar la isoforma específica de la PrPsc en mostres de teixit encefàlic no fixat, fresc o congelat.

Recentment s’estan desenvolupant estudis per a poder detectar el prió en sang, bé de manera directa, després de l’anàlisi dels glòbuls blancs o mitjançant la detecció de determinades substàncies que s’aprecien en la sang de tots els afectats.

En tots els casos, les mostres d’anàlisis s’extreuen preferentment de l’encèfal. Aquest s’extreu enter si es tracta d’un animal procedent d’un país en el qual acaba d’aparèixer l’EEB o en el qual la incidència és baixa; en funció de la incidència de la malaltia, ha d’extreure’s també el tronc cerebral o la medul·la espinal. L’extracció per a l’examen histopatológico s’ha d’efectuar com més aviat millor després de la mort de l’animal.

Prevenció i tractament

Fins avui no ha pogut desenvolupar-se cap tractament eficaç per a l’EEB. Això obliga al fet que els animals sospitosos d’haver contret la malaltia hagin de ser sacrificats. El mètode usat és una injecció amb una substància letal que no danyi el teixit cerebral, el qual s’utilitzarà per al diagnòstic.

Malgrat que no existeix cap tractament, poden posar-se en pràctica diferents mesures profilàctiques a fi d’evitar l’extensió de la malaltia. Les recomanades són:

En països lliures de la malaltia:

– Vigilància patològica orientada a la detecció de símptomes nerviosos.– Mesures de protecció relatives a la importació de remugants vius i/o de productes derivats.– Decisions reglamentàries per a la importació d’embrions.

En països on s’han registrat casos d’EEB:

– Sacrifici amb indemnització, per a obtenir confirmació dels casos.– Control del reciclatge de les proteïnes procedents de mamífers.– Sistema eficaç d’identificació i rastreig dels bovins.

Profilaxi mèdica

El personal de laboratori que manipula teixits procedents d’animals presumptament afectats per l’EEB ha d’usar roba de protecció adaptada i respectar estrictament un codi de bones pràctiques per a evitar qualsevol exposició a l’agent patogen, altament resistent als tractaments físics i a molts tractaments químics. L’aparició recent d’una nova variant de la malaltia de Creutzfeld-Jakob indica que l’agent patogen pot ser infecciós per a l’ésser humà. La malaltia no és contagiosa, per la qual cosa en les operacions de laboratori s’han d’evitar principalment les exposicions iatrogénicas, oculars o oronasals accidentals.