Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Seguretat alimentària

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

La higienització de l’aigua, una necessitat o un risc?

L’aigua que sali per les nostres aixetes és un producte que pretén inicialment i, com a objectiu fonamental, no desencadenar cap problema de salut pública. Aquest objectiu s’ha aconseguit, després de molts segles en els quals ha estat implicada en l’inici o transmissió d’una gran quantitat de brots epidèmics gràcies a l’ocupació, entre altres, de l’hipoclorit sòdic. Un estudi recent, no obstant això, ha qüestionat el seu ús pel risc que implica la formació de subproductes potencialment tòxics.

Durant segles es va observar la presència de còlera en tota Europa sense conèixer quin era l’agent causal, fins que es va evidenciar que la font de disseminació de la infecció era l’aigua, que actuava com a vector del vibrión colèric. Avui dia aquest problema no existeix en cap dels nostres països perquè, entre altres motius, els microorganismes en l’aigua de consum s’eliminen gràcies a l’addició de substàncies potabilitzadores o higienizantes.


La importància de l’aigua com a agent transmissor de malalties ha quedat demostrada en més d’una ocasió, fins i tot en temps recents. Així es va evidenciar, per exemple, en els anys noranta, quan es va declarar un brot als Estats Units que va afectar 400.000 persones a Milwaukee. El producte implicat va ser l’aigua i l’agent etiològic Cryptosporidium.


A més d’aquests clars exemples cal destacar la presència d’altres microorganismes com enterobacterias (Escherichia coli, Salmonel·la i Shigella, entre altres), bacils (entre ells patògens com el Bacillus anthracis, responsable del carboncle o àntrax) o virus (hepatitis A i virus tipus Norwalk).

Ara com ara, l’única manera d’assegurar la seguretat de l’aigua és el seu tractament mitjançant sistemes de potabilització química. Aquesta potabilització només es practica a les aigües de consum urbà, mentre que les aigües envasades no es potabilitzen ja que s’obtenen directament en les deus en unes adequades condicions higièniques.


Per què es contamina l’aigua?

L’aigua que discorre pels llits naturals, desgraciadament, no sol complir uns mínims higiènics que permetin el seu consum sense risc sanitari. L’aigua, per definició, ha de ser incolora, inodora i insípida. No obstant això, se li afegeixen multitud de contaminants orgànics. En els naixements dels rius l’aigua és segura, però a mesura que va descendint pel seu llit trobarà restes de matèria fecal animal, excrements que s’entenen com a restes naturals que procedeixen d’animals que poden estar malalts o ser portadors de malalties perilloses (tuberculosis, brucel·losis, carboncle, infeccions de pell amb abcesos o bosses de pus). Aquesta contaminació es dilueix en l’aigua i no es veu, però pot provocar malalties.


Conforme aquest llit discorre, fins i tot per parcs naturals controlats, pot contactar amb cadàvers d’animals que posseeixen una elevada contaminació, matèries fecals procedents de nuclis urbans no ben depurats o d’explotacions agràries o ramaderes. De la mateixa manera, l’agricultura biològica propugna l’ús d’abonaments naturals, entre els quals es poden considerar materials fecals, amb elevada contaminació. Aquests microorganismes poden passar a l’aigua i d’aquí ser distribuïts a nuclis de població importants.


Com podem veure, en la societat moderna, la contaminació de l’aigua no sols és possible sinó certa, la qual cosa indica que el seu consum sense tractar és un risc de primer ordre.

Com es tracta l’aigua?

Diferents han estat els tractaments proposats per a la higienització de l’aigua. Entre els més empleats, es troben la cloració i l’ozonització. La primera s’empra en la majoria dels països, ja que l’hipoclorit és altament eficaç i no és car, assegurant una adequada desinfecció de l’aigua de consum. Cal destacar (veure article sobre el lleixiu en www.consumaseguridad.com) que l’hipoclorit és capaç d’eliminar grans quantitats de bacteris, virus, fongs i fins i tot paràsits.

El país que empra l’hipoclorit de forma més generalitzada, a elevada concentració i aplicant-la en tots els nivells és USA. A Europa, tots els països mediterranis i el Regne Unit empren l’hipoclorit de forma generalitzada, mentre que els països nòrdics i Alemanya no ho fan pel fet que no accepten de bon grat l’aroma i sabor a potabilizante que li confereix el clor. Per a desinfectar l’aigua solen emprar l’ozonització, però aquest tractament no és completament eficaç i, en conseqüència, es consumeix aigua embotellada per gran part de la població.

D’altra banda, es demana que el tractament no duri un temps excessiu, ja que la demanda és important. En aquests casos, l’hipoclorit no sol ser completament eficaç per a eliminar els ooquistes de Cryptosporidium , paràsit vehiculat especialment per l’aigua. En aquests casos, a part de conèixer amb precisió si es troba en l’aigua, el millor sistema és una ultrafiltració d’aquesta, que asseguri que els ooquistes es retenen en els filtres i no passen a l’aigua de consum.

Riscos de l’aigua potabilitzada

Ara com ara l’hipoclorit i altres substàncies clorades continuen sent els desinfectants d’elecció i, encara que existeixin altres alternatives, la seva substitució per un altre agent no pot ser aplicable en tots els casos per motius tècnics.

Des de fa poc temps s’ha assenyalat el risc d’acumulació de trihalometanos (THM) en l’aigua per la combinació entre matèria orgànica de l’aigua i derivats halogenats -clor i fluor entre altres. S’ha arribat fins i tot a assenyalar que 600 persones moren a Espanya pel consum d’aquests tòxics en l’aigua. Els THM són compostos químics que es formen quan la matèria orgànica que arrosseguen els rius entra en contacte amb el clor en les plantes potabilitzadores, o amb qualsevol altre compost halogenat.

La formació de productes potencialment tòxics durant el procés de cloració es troba actualment en fase d’estudi. Els càlculs sobre els seus riscos, almenys en el que refereix a Espanya, es basen en extrapolacions estadístiques a partir de la constatació de la seva presència en alguns rius catalans en concentracions que, en determinats punts de mostreig, aconsegueixen nivells preocupants. El nombre de morts atribuït, d’altra banda, forma part també de càlculs estadístics. Ara com ara no existeix cap estudi epidemiològic que permeti sustentar aquesta apreciació, per la qual cosa el risc, mentre no es demostri el contrari, ha de ser considerat teòric. El que en absolut pot considerar-se teòric és el risc derivat de la no potabilització o higienització de les aigües.

Malgrat això, els beneficis de la cloració estan sent posats en dubte. Fins i tot Greenpeace, organització ecologista que en molts sectors és considerada un referent, ha sol·licitat recentment que s’impedeixi o que es prohibeixi la cloració de l’aigua. Sense menysprear els riscos potencials d’aquest procés, no obstant això, sembla més indicat realitzar esforços en la prevenció de la seva contaminació i no a limitar una higienització que ha eliminat clarament enormes pandèmies.

THM i càncer

Els riscos de la cloració deriven de l’associació de THM i determinades patologies, bona part d’elles de tipus oncològic. Els THM s’han relacionat amb tumors de pulmó, de pit en dones i de bufeta en homes. Però, segons ha pogut comprovar-se, en el cas dels tumors de pulmó el desencadenant
no són els THM formats en l’aigua de beguda sinó els que es formen durant la combustió del tabac, sent, almenys en aquest cas, el tabaquisme el principal responsable.

Respecte al càncer de mama, les dades no són clars, havent de pensar en altres causes com són les genètiques, el consum de tabac o d’altres cancerígens. No obstant això, en el cas del càncer de bufeta, una de les possibilitats podria ser el consum de THM. Per a això, caldria comparar dades epidemiològiques en relació amb diferents països. Per exemple, per a l’any 2000, en un país com Alemanya, on no es cloran les aigües de consum i l’aigua ingerida és embotellada, les taxes per cada 100.000 habitants de càncer de bufeta en homes van ser de 27 casos i a Espanya va ser de 44 casos.


En principi, la justificació podria ser la cloració, encara que ha de considerar-se una perspectiva més àmplia. Per exemple, que la primera causa d’aquesta mena de tumors és el consum de tabac, que a Espanya és molt superior a l’alemanya. Si comparem les dades epidemiològiques amb un altre país com els Estats Units, on la cloració és més intensa i s’aplica a totes les aigües de consum fins al punt que el sabor d’hipoclorit fins i tot és evident en els glaçons, seria esperable que els casos de càncer de bufeta per cada 100.000 homes anessin molt superiors als espanyols. Però la taxa és de 30 casos, no existint diferències amb les dades procedents de l’epidemiologia alemanya. Què suggereixen les xifres? Doncs que, molt probablement, l’hipoclorit no és el principal responsable d’aquests tumors, sinó altres factors, com el tabaquisme.

Segons aquestes dades, aventurar que a Espanya moren 600 persones a l’any per la cloració de l’aigua és una dada si més no poc contrastat i extremista que ens pot portar a perdre de vista els enormes avantatges que ha suposat la cloració per a la salut pública de la població espanyola.

Glossari

Còlera. Malaltia causada per un bacteri, Vibrio cholerae, responsable d’una infecció caracteritzada per una diarrea molt important, que pot suposar l’eliminació de més de 10 litres d’aigua diàriament.

Cryptosporidium. Paràsit transmès per l’aigua que afecta persones amb un sistema immunitari disminuït, podent arribar a ser mortal en persones com els malalts de VIH o trasplantats.

Carboncle o àntrax. Malaltia deguda a un microorganisme, Bacillus anthracis que cursa inicialment com una grip i que arriba a produir hemorràgies generalitzades en els afectats acabant amb la mort d’aquests.

Trihalometanos (THM). Substàncies químiques que es formen en l’aigua per la combinació entre la matèria orgànica i derivats halogenats, entre altres clor i fluor.

Bibliografía

Bibliografia

  • Anònim, 1993. Foodborne Hepatitis A -- Missouri, Wisconsin, and Alaska, 1990-1992. MMWR 42:526-529.
  • Bellamy, K.; Alcock, R.; Babb, J.R.; Davis, J.G. i Ayliffe, G.A.J. 1993. A test for the assessment of 'hygienic' hand disinfection using rotavirus, J. Hos. Inf. 24:201-210.
  • Chen, I.S. i Vaughn, J.M. 1990. Inactivation of human and simian rotaviruses by chlorine dioxide. Appl. Environ. Microbiol. 56:1363-1366.
  • Korich, D.G.; Pixeu, J.R.; Madore, M.S.; Sinclair, N.A. i Sterling, C.R. 1990. Effects of ozone, chlorine dioxide, chlorine, and monochloramine on Cryptosporidium parvum oocyst viability. Appl. Environ. Microbiol. 56:1423-1428.
  • Mbithi, J.N.; Springthorpe, V.S. i Sattar, S. a. 1990. Chemical desinfection of hepatitis A virus on environmental services. Appl. Environ. Microbiol. 56:3601-3604.
  • Mac Kenzie. 1994. A massive outbreak in Milwaukee of Cryptosporidium infection transmitted through the public water supply. N. Engl. J. Med. 331:161-167.van Bueren, J. 1995. Methodology for HIV disinfectant testing. J. Hos. Inf. 30:383-388.
  • Villanueva, C.; Kogevinas, M. i Grimalt, J. 2001. Cloració de l'aigua de beguda a Espanya i càncer de bufeta. Gac. Sanit. 15(1):48-53.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions