Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Òxid d’etilè en aliments: riscos i recomanacions

Les autoritats de seguretat alimentària han retirat milers de productes de gran consum rere detectar en ells òxid d'etilè, una substància tòxica i cancerígena
Per Miguel Ángel Lurueña Martínez 23 de juliol de 2021
helados contaminados con oxido de etileno
Imagen: Tomek

Mai és bon moment perquè la innocuïtat dels aliments es vegi compromesa. Menys encara si l’incident es produeix en plena temporada d’un aliment de consum estacional. És precisament que ha ocorregut en aquesta ocasió, quan en ple estiu s’han produït vàries alertes alimentàries relacionades amb els gelats contaminats amb òxid de etilè . Ara bé, la notícia no és nova, ni esquitxa només als gelats. En el següent article, expliquem quin és l’origen d’aquestes alertes alimentàries i responem als principals dubtes.

L’origen es remunta a la fi d’agost de l’any 2020, quan les autoritats belgues van detectar elevades quantitats d’òxid d’etilè en diversos lots de llavors de sèsam importats des de l’Índia i que havien estat distribuïdes a 33 països (24 d’ells membres de la Unió Europea [ue=””]). Es tracta d’una substància prohibida en la UE per ús en aliments, així que Bèlgica va emetre una alerta a través del sistema europeu d’alertes alimentàries (Rapid Alert System for Food and FeedRASFF ). D’aquesta forma, els agents afectats (productors, distribuïdors, etc.) van poder retirar el producte del mercat.

L’incident va ser de considerable magnitud, no sols pel número de països afectats, sinó també perquè es tractava d’un producte, llavors de sèsam, que s’empra en l’elaboració de multitud d’aliments (brioixeria, salses, aperitius, etc.) i en el que a més les dosis d’òxid d’etilè superaven molt àmpliament els límits legals.

Per això la Comissió Europea va celebrar una reunió extraordinària en la que es va decidir aplicar mesures específiques amb caràcter d’urgència, com la d’emfatitzar els controls per les llavors de sèsam importades des de l’Índia. En aquest punt, cal aclarir que tots els productes importats des de tercers països, deuen complir la legislació europea. Per aconseguir-ho, es fan controls en les fronteres de la UE i auditories en els països d’origen, entre altres coses.

Què és l’òxid d’etilè?

L’òxid d’etilè és un gas que s’utilitza principalment amb dues finalitats:

  • D’una banda, s’utilitza en la indústria química per produir altres compostos (sobretot etilenglicol, que s’empra com anticongelant en instal·lacions de fred).
  • D’altra banda, s’utilitza com agent esterilizante, especialment per materials que són sensibles a la calor, com utensilis mèdics o de laboratori.

El seu poder esterilizante radica que es tracta d’un agent cancerigen i mutagènic, és a dir, té capacitat per danyar l’ADN. Per això és eficaç per eliminar els microorganismes patògens, com els bacteris. I per això és perillós per la salut humana, ja que també pot afectar al nostre ADN, que fa que estigui prohibit pel seu ús en aliments en la UE.

Així, el principal risc que comporta aquest compost per la salut no s’associa al consum d’aliments, sinó que es limita a l’entorn laboral. És a dir, pot afectar a la salut de les persones que treballen amb aquesta substància si s’exposen a ella en quantitats significatives (sobretot per inhalació) i de forma continuada (diversos anys) sense guardar les degudes precaucions.

Com ha arribat l’òxid d’etilè a tants aliments?

oxido d'etilè en additius cancerImatge : nils9three

En el passat, les llavors de sèsam importades des de la Índia van protagonitzar vàries alertes alimentàries pel fet que estaven contaminades per Salmonel·la , un bacteri patogen, que va motivar el rebuig del producte en les fronteres de la UE. Pel que sembla, per evitar aquests incidents, alguns productors d’aquest país van començar a utilitzar òxid d’etilè com fitosanitari.

De fet, aquesta substància s’empra habitualment en alguns països no pertanyents a la UE per evitar el desenvolupament de patògens en productes com llavors, fruita seca o espècies. Això inclou les llavors de garrofer , a partir de les quals s’obté la goma garrofín , que és un additiu ( E410 ) que es utilitza habitualment en la formulació de diferents productes , com gelats o postres làcties , per millorar la seva textura .

Això no significa que tots els productes que porten goma garrofín estiguin contaminats amb òxid de etilè . N’alertes només es refereixen als que es van elaborar amb goma garrofín contaminada amb aquesta substància. L’Agència Espanyola de Seguretat Alimentària i Nutrició (AESAN) ha comunicat que els productes afectats ja han estat retirats del mercat i ha publicat diverses llistes de productes facilitades pels fabricants per informar als consumidors, de manera que puguin rebutjar aquests productes si els tenen en el seu poder.

  • Llista facilitada per MARS, en el següent enllaç.
  • Llista facilitada per FRONERI/NESTLÉ, en el següent enllaç .

Què ocorre si consumim productes contaminats amb òxid d’etilè?

Els productes contaminats ja han estat retirats de el mercat . Però què ocorre si ja els teníem a casa i els hem consumit ?

Quan parlem d’un compost tòxic, normalment es pot fixar una dosi de consum segura, és a dir, una quantitat que podem ingerir de forma habitual sense que sofrim efectes adversos. Tanmateix això no és possible amb una substància cancerígena i mutagènica com l’òxid d’etilè. Per aquesta mena de substàncies no hi ha dosis segures , perquè són capaces de danyar l’ADN i causar danys com tumors o càncer.

Tanmateix, això no significa que anem a sofrir necessàriament aquests efectes adversos amb la mera exposició a aquesta substància. Podem entendre-ho si pensem en altres agents cancerígens i mutagènics com el tabac, la llum UV que ens arriba del sol o els hidrocarburs aromàtics policíclics (HAP) que es formen quan cuinem carn a la brasa.

Existeix la possibilitat de sofrir danys amb tan sols exposar-nos a aquests agents (per exemple, quan fumem un sol cigar, prenem el sol una sola tarda sense protecció solar o mengem un sol chuletón a la graella), però és molt poc probable que ocorri. Això sí, la probabilitat augmenta a mesura que ho fa la nostra exposició: cada vegada que fumem, prenem el sol sense protecció o ingerim HAP, sumem “paperetes” per sofrir efectes adversos.

Això traduït al cas que ens ocupa i considerant les dosis d’òxid d’etilè trobades en els productes (en la majoria dels casos són baixes), significa que és poc probable que es produeixi una intoxicació aguda . La possibilitat de dany a llarg termini no es pot descartar (per això s’ha pres la decisió de retirar els productes) però la probabilitat de què ocorri és molt baixa (sobretot tenint en compte que l’exposició al llarg del temps, en cas d’haver produït, ha estat breu).

Per què no ens hem assabentat fins ara?

La primera alerta relacionada amb aquest incident de el òxid de etilè la va comunicar Bèlgica a principis de setembre de 2020 . Des de llavors han estat retirats de el mercat més de 7.000 productes : pans, hummus, gelats, espècies i un llarg etcètera, procedents de països com l’Índia, Xina o Turquia.

El major renou va començar a formar quan les autoritats sanitàries franceses van publicar una llista d’aquests productes perquè els consumidors poguessin consultar-la. Això va fer una enorme repercussió a l’incident, que fins el moment havia passat gairebé desapercebut per l’opinió pública, a pesar que les autoritats europees i de cada país membre havien emès notes informatives referent a forma periòdica des d’octubre-novembre de 2020.

Cal aclarir que n’alertes alimentàries a nivell europeu es poden consultar públicament , encara que els detalls sol es fan públics quan és necessari. Per exemple, en molts de els casos registrats en aquest incident , els incompliments es han detectat en les fronteres de la UE , així que el producte és rebutjat i no arriba a el mercat .

En altres casos són els productors els que retiren el producte abans de ser comercialitzat . És a dir, només s’informa directament al consumidor dels detalls concrets quan existeix la possibilitat de què el producte contaminat hagi arribat al seu poder, a fi que el pugui descartar i evitar el seu consum.

És que ha fet ara l’AESAN, difonent les llistes de productes facilitades per dues marques de gelats, perquè els consumidors puguem consultar-ne i evitar el consum dels productes afectats en cas de tenir-los a casa. És d’esperar que en el futur s’ofereixin més detalls de productes afectats, a mesura que els vagin facilitant les empreses que els embenin. En qualsevol cas, no oblidem posar en context el risc que poden suposar aquests productes contaminats, tal com hem comentat anteriorment.

Llista de productes afectats i retirats del mercat

Els productes afectats fins a la data i que ja han estat retirats del mercat són els següents:

  • llavors de sèsam
  • pebre negre
  • cúrcuma
  • gingebre mòlt
  • llavor de psyllium
  • pols d’espirulina ecològica
  • llinosa orgànica
  • fenogreco ecològic
  • farina de blat negre
  • cafè verd orgànic
  • additius alimentaris E410 (goma garrofín o garrofa) i E412 (goma guar)

La contaminació només afecta a alguns lots d’alguns fabricants, no a la totalitat dels productes.