Salta el menú de navegació i ves al contingut

EROSKI CONSUMER, el diari del consumidor

Cercador

logotip de fundació

Canals d’EROSKI CONSUMER


Estàs en la següent localització: Portada > Seguretat alimentària

Aquest text ha estat traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Òxid d’etilè en aliments: riscos i recomanacions

Les autoritats de seguretat alimentària han retirat milers de productes de gran consum després de detectar en ells òxid d'etilè, una substància tòxica i cancerígena

helados contaminados con oxido de etileno Imatge: Tomek

Mai és bon moment perquè la innocuïtat dels aliments es vegi compromesa. Menys encara si l’incident es produeix en plena temporada d’un aliment de consum estacional. És precisament el que ha ocorregut en aquesta ocasió, quan en ple estiu s’han produït vàries alertes alimentàries relacionades amb els gelats contaminats amb òxid d’etilè. Ara bé, la notícia no és nova, ni esquitxa només als gelats. En el següent article, expliquem quin és l’origen d’aquestes alertes alimentàries i responem als principals dubtes.

L’origen es remunta a la fi d’agost de l’any 2020, quan les autoritats belgues van detectar elevades quantitats d’òxid d’etilè en diversos lots de llavors de sèsam importats des de l’Índia i que havien estat distribuïdes a 33 països (24 d’ells membres de la Unió Europea [UE]). Es tracta d’una substància prohibida a la UE per a ús en aliments, així que Bèlgica va emetre una alerta a través del sistema europeu d’alertes alimentàries (Rapid Alert System for Food and Feed-RASFF). D’aquesta forma, els agents afectats (productors, distribuïdors, etc.) van poder retirar el producte del mercat.

L’incident va ser de considerable magnitud, no sols pel nombre de països afectats, sinó també perquè es tractava d’un producte, llavors de sèsam, que s’empra en l’elaboració de multitud d’aliments (brioixeria, salses, aperitius, etc.) i en el qual a més les dosis d’òxid d’etilè superaven molt àmpliament els límits legals.

Per això la Comissió Europea va celebrar una reunió extraordinària en la qual es va decidir aplicar mesures específiques amb caràcter d’urgència, com la d’emfatitzar els controls per a les llavors de sèsam importades des de l’Índia. En aquest punt, cal aclarir que tots els productes importats des de tercers països, han de complir la legislació europea. Per a aconseguir-ho, es realitzen controls a les fronteres de la UE i auditories als països d’origen, entre altres coses.

Què és l’òxid d’etilè?

L’òxid d’etilè és un gas que s’utilitza principalment amb dues finalitats:

  • D’una banda, s’utilitza en la indústria química per a produir altres compostos (sobretot etilenglicol, que s’empra com a anticongelant en instal·lacions de fred).
  • D’altra banda, s’utilitza com a agent esterilizante, especialment per a materials que són sensibles a la calor, com a utensilis mèdics o de laboratori.

El seu poder esterilizante radica en el fet que es tracta d’un agent cancerigen i mutagènic, és a dir, té capacitat per a danyar l’ADN. Per això és eficaç per a eliminar els microorganismes patògens, com els bacteris. I per això és perillós per a la salut humana, ja que també pot afectar el nostre ADN, la qual cosa fa que estigui prohibit per al seu ús en aliments a la UE.

Així, el principal risc que comporta aquest compost per a la salut no s’associa al consum d’aliments, sinó que es limita a l’entorn laboral. És a dir, pot afectar la salut de les persones que treballen amb aquesta substància si s’exposen a ella en quantitats significatives (sobretot per inhalació) i de forma continuada (diversos anys) sense guardar les degudes precaucions.

Com ha arribat l’òxid d’etilè a tants aliments?

oxido de etileno en aditivos cancer
Imatge: nils9three

En el passat, les llavors de sèsam importades des de l’Índia van protagonitzar vàries alertes alimentàries pel fet que estaven contaminades per Salmonel·la , un bacteri patogen, la qual cosa va motivar el rebuig del producte a les fronteres de la UE. Pel que sembla, per a evitar aquests incidents, alguns productors d’aquest país van començar a utilitzar òxid d’etilè com a fitosanitari.

De fet, aquesta substància s’empra habitualment en alguns països no pertanyents a la UE per a evitar el desenvolupament de patògens en productes com a llavors, fruita seca o espècies. Això inclou les llavors de garrofer, a partir de les quals s’obté la goma garrofín, que és un additiu (E410) que s’utilitza habitualment en la formulació de diferents productes, com a gelats o postres làcties, per a millorar la seva textura.

Això no significa que tots els productes que porten goma garrofín estiguin contaminats amb òxid d’etilè. Les alertes només es refereixen als que es van elaborar amb goma garrofín contaminada amb aquesta substància. L’Agència Espanyola de Seguretat Alimentària i Nutrició (AESAN) ha comunicat que els productes afectats ja han estat retirats del mercat i ha publicat diverses llistes de productes facilitades pels fabricants per a informar els consumidors, de manera que puguin rebutjar aquests productes si els tenen en el seu poder.

  • Llista facilitada per MARS, en el següent enllaç.
  • Llista facilitada per FRONERI/NESTLÉ, en el següent enllaç.

Què ocorre si consumim productes contaminats amb òxid d’etilè?

Els productes contaminats ja han estat retirats del mercat. Però què ocorre si ja els teníem a casa i els hem consumit?

Quan parlem d’un compost tòxic, normalment es pot fixar una dosi de consum segura, és a dir, una quantitat que podem ingerir de manera habitual sense que sofrim efectes adversos. Tanmateix això no és possible amb una substància cancerígena i mutagènica com l’òxid d’etilè. Per a aquesta mena de substàncies no hi ha dosis segures, perquè són capaces de danyar l’ADN i causar danys com a tumors o càncer.

Tanmateix, això no significa que anem a sofrir necessàriament aquests efectes adversos amb la mera exposició a aquesta substància. Podem entendre-ho si pensem en altres agents cancerígens i mutagènics com el tabac, la llum UV que ens arriba del sol o els hidrocarburs aromàtics policíclics (HAP) que es formen quan cuinem carn a la brasa.

Existeix la possibilitat de sofrir danys amb tan sols exposar-nos a aquests agents (per exemple, quan fumem un sol cigar, prenem el sol una sola tarda sense protecció solar o mengem un sol chuletón a la graella), però és molt poc probable que ocorri. Això sí, la probabilitat augmenta a mesura que ho fa la nostra exposició: cada vegada que fumem, prenem el sol sense protecció o ingerim HAP, sumem “paperetes” per a sofrir efectes adversos.

Això traduït al cas que ens ocupa i considerant les dosis d’òxid d’etilè trobades en els productes (en la majoria dels casos són baixes), significa que és poc probable que es produeixi una intoxicació aguda. La possibilitat de mal a llarg termini no es pot descartar (per això s’ha pres la decisió de retirar els productes) però la probabilitat que ocorri és molt baixa (sobretot tenint en compte que l’exposició al llarg del temps, en cas d’haver-se produït, ha estat breu).

Per què no ens hem assabentat fins ara?

La primera alerta relacionada amb aquest incident de l’òxid d’etilè la va comunicar Bèlgica a principis de setembre de 2020. Des de llavors han estat retirats del mercat més de 7.000 productes: pans, hummus, gelats, espècies i un llarg etcètera, procedents de països com l’Índia, la Xina o Turquia.

El major renou va començar a formar-se quan les autoritats sanitàries franceses van publicar una llista d’aquests productes perquè els consumidors poguessin consultar-la. Això va donar una enorme repercussió a l’incident, que fins al moment havia passat gairebé desapercebut per a l’opinió pública, a pesar que les autoritats europees i de cada país membre havien emès notes informatives referent a forma periòdica des d’octubre-novembre de 2020.

Cal aclarir que les alertes alimentàries a nivell europeu es poden consultar públicament, encara que els detalls sol es fan públics quan és necessari. Per exemple, en molts dels casos registrats en aquest incident, els incompliments s’han detectat a les fronteres de la UE, així que el producte és rebutjat i no arriba al mercat.

En altres casos són els productors els que retiren el producte abans de ser comercialitzat. És a dir, només s’informa directament el consumidor dels detalls concrets quan existeix la possibilitat que el producte contaminat hagi arribat al seu poder, a fi que el pugui descartar i evitar el seu consum.

És el que ha fet ara l’AESAN, difonent les llistes de productes facilitades per dues marques de gelats, perquè els consumidors puguem consultar-les i evitar el consum dels productes afectats en cas de tenir-los a casa. És d’esperar que en el futur s’ofereixin més detalls de productes afectats, a mesura que els vagin facilitant les empreses que els embenin. En qualsevol cas, no oblidem posar en context el risc que poden suposar aquests productes contaminats, tal com hem comentat anteriorment.

Llista de productes afectats i retirats del mercat

Els productes afectats fins avui i que ja han estat retirats del mercat són els següents:

  • llavors de sèsam
  • pebre negre
  • cúrcuma
  • gingebre mòlt
  • llavor de psyllium
  • pols d’espirulina ecològica
  • llinosa orgànica
  • fenogreco ecològic
  • farina de blat negre
  • cafè verd orgànic
  • additius alimentaris E410 (goma garrofín o garrofa) i E412 (goma guar)

La contaminació només afecta a alguns lots d’alguns fabricants, no a la totalitat dels productes.

Et pot interessar:

Infografies | Fotografies | Investigacions