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Astrofísicos estadounidenses descubren dos nuevos planetas de similar tamaño a la Tierra

Se encuentran fuera del Sistema Solar y en la órbita de dos estrellas cercanas

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: miércoles 1 septiembre de 2004

Dos grupos de astrofísicos de EE.UU. anunciaron ayer en la sede de la agencia del espacio estadounidense (NASA) en Washington el descubrimiento de sendos planetas, cuyas masas sólo son de 15 a 20 veces superiores a la de la Tierra. Ambas detecciones se suman a la de un grupo europeo dirigido por los franceses Michel Mayor y Didier Queloz, que ha identificado un planeta sólo 14 veces más grande que la Tierra.

Desde 1995, astrofísicos europeos y estadounidenses habían hallado hasta 135 planetas extrasolares, pero todos eran objetos gigantes de composición gaseosa y masa superior a Júpiter, demasiado grandes y calientes como para pensar en la posibilidad de que pudieran cobijar vida.

Geoffrey Marcy y Barbara McArthur, de las universidades de California y Texas, respectivamente, precisaron que nos encontramos ante una nueva clase de planetas similares a Neptuno en dimensiones. En su opinión, sería una especie de eslabón entre los gigantes gaseosos, como Júpiter y Saturno, y los planetas pequeños y rocosos, como la Tierra y Marte.

El profesor Marcy y su colaborador Paul Butler, del Carnagie Institution, dos reputados astrofísicos, precisaron que los dos últimos planetas detectados giran muy cerca alrededor de sus estrellas. El primero lo hace en torno a un pequeño astro llamado Gliese 436, al que da una vuelta completa cada dos días y medio desde una distancia de 4,1 millones de kilómetros. Gliese 436 está a “sólo” 30 años luz de la Tierra, en dirección a la Constelación de Leol. Es la segunda estrella de tipo Enana M, caracterizadas por su tamaño y masa inferiores a la del Sol, en la que se descubre un objeto planetario.

55 Cancri

El segundo planeta extrasolar ha sido descubierto por el grupo de Barbara McArthur junto a la estrella 55 Cancri, a la que da una vuelta completa cada tres días desde una distancia también “corta” (5,6 millones de kilómetros). En 55 Cancri se habían detectado previamente tres planetas con órbitas de 15, 44 y 4.520 días de duración, respectivamente. Los dos más lejanos habían sido descubiertos hace dos años por Marcy y Butler al analizar este astro de 5.000 millones de años de antigüedad y situado a 41 años luz de nosotros.

Con cuatro planetas detectados, 55 Cancri es considerado ahora el sistema más parecido al formado por el Sol y sus nueve planetas.

Los científicos estadounidenses desconocen cuál es la composición exacta de los dos planetas de 55 Cancri y Gliese 436, pero no descartan que estén formados por roca y hielo como resultado de un proceso de agregación de objetos sólidos más pequeños, como ocurrió con la Tierra o Marte. Según precisaron esos astrofísicos, sólo es cuestión de tiempo que las nuevas tecnologías y los observatorios espaciales que están ahora en fase de diseño localicen planetas de tamaño terrestre, quizá con una atmósfera también rica en oxígeno, en órbita alrededor de otras estrellas.

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