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Científicos españoles divisan la estrella más lejana observada hasta ahora

El astro se apagó hace 13.000 millones de años y su último resplandor llegó el pasado 23 de abril

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: jueves 29 octubre de 2009
Dos equipos internacionales, en los que han participado miembros del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), han publicado en el último número de la revista Nature sendos artículos sobre la explosión de rayos gamma ocurrida el pasado 23 de abril, "la más lejana registrada hasta la fecha, que corresponde a la explosión de la estrella más antigua y lejana que se conoce, una gigante que se apagó hace ahora 13.000 millones de años y cuyo último resplandor llegó hasta nosotros hace apenas seis meses", explicó el CSIC.

Para hacer más comprensible el "fenómeno", Javier Gorosabel, del Instituto de Astrofísica de Andalucía del CSIC y uno de los autores de uno de los estudios publicados en la revista Nature, detalla que "estamos hablando de una estrella antigua, que ya no existe. La energía de su explosión y su luz han estado viajando durante mucho tiempo por el espacio, desde un tiempo en que aún no existían el Sol o la Tierra". En concreto 13.000 millones de años, ya que la explosión tuvo lugar cuando el universo tenía tan sólo 600 millones de años, menos de un 5% de su edad actual. "Es algo así como encontrar un ejemplar de Neandertal?, compara Gorosabel.

Alberto Fernández Soto, del Instituto de Física de Cantabria (centro mixto del CSIC y la Universidad de Cantabria) y firmante en el segundo de los artículos, ratifica las afirmaciones de su compañero: Es el objeto más antiguo jamás observado. El mero hecho de que lo veamos confirma que en aquella época ya había estrellas, algo que hasta ahora era una hipótesis sin confirmar".

Hasta el momento, los investigadores pensaban que la aparición de las primeras estrellas se produjo cuando el universo tenía entre 200 y 400 millones de años, pero "la aparición de objetos como este quiere decir que la formación de los cuerpos celestes fue más rápida de lo que se pensaba", concluye Fernández-Soto.

Rayos gamma

Las explosiones de rayos gamma son uno de los fenómenos más energéticos del Universo. Corresponden a la explosión de una estrella gigante al final de su vida, conforme agota su combustible y se colapsa dando lugar a un agujero negro o, a veces, a una estrella de neutrones. Al mismo tiempo, por un proceso que los investigadores aún no comprenden demasiado bien, dos chorros de gas perforan la estrella y la materia sale eyectada hacia el espacio en direcciones opuestas, liberando una gran cantidad de energía.

Para sus estudios, los científicos han usado datos obtenidos de varios telescopios repartidos alrededor del mundo, entre ellos el de la estación española BOOTES-3, ubicado en Nueva Zelanda y operado por el CSIC, el primer telescopio terrestre que apuntó al lugar de la explosión. También el Telescopio Nazionale Galileo, operado por italianos y ubicado en la isla de La Palma (Islas Canarias). Ambos telescopios arrojaron resultados ligeramente distintos sobre la distancia de la explosión, aunque los investigadores restan valor a la diferencia: "Ambas medidas se solapan y apuntan a una misma dirección: es el objeto más lejano y antiguo jamás visto, un hito en la historia de la Astronomía".

El CSIC explica que la remota galaxia donde se ha producido el cataclismo estelar sólo será perceptible cuando se lance el sucesor del Hubble, el Telescopio Espacial J. Webb, no antes de cinco años.

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