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Describen por primera vez la diversidad genética de los virus que habitan en los lagos de la Antártida

Es el primer paso para entender mejor el papel que estos organismos juegan en los ecosistemas extremos

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: viernes 6 noviembre de 2009
La compleja diversidad genética de la comunidad de virus que habitan en lagos de la Antártida ha sido descrita por primera vez gracias al trabajo de un equipo liderado por investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). Publicado en "Science", este estudio describe cerca de 90.000 secuencias de virus del lago Limnopolar, situado en la península Byers (isla Livingston). Se trata del mayor número de familias virales encontradas hasta la fecha en un metagenoma (información genética completa de una comunidad natural de microorganismos) de ambientes acuáticos.

La descripción de la comunidad de virus presente en un lago de la Antártida es el primer paso para entender mejor el papel que estos juegan en los ecosistemas extremos y determinar si han evolucionado de forma independiente durante millones de años, explicó el responsable del estudio, Antonio Alcamí, que trabaja en el Centro de Biología Molecular Severo Ochoa (centro mixto del CSIC y la Universidad Autónoma de Madrid).

Los ecosistemas de los lagos antárticos son muy sencillos y están dominados por microorganismos que se han adaptado a condiciones ambientales extremas: bajas temperaturas, oscuridad casi total durante la mayor parte del año y niveles muy bajos de nutrientes. "Son sistemas biológicos que viven al límite", apuntó. Lo normal es que estos lagos permanezcan cubiertos de hielo durante la mayor parte del año y tienen muy poca influencia de animales, dijo el científico. La península Byers es una de las pocas zonas de la Antártida que se descongela durante el verano y ha sido designada como una de las zonas antárticas de Especial Protección debido al importante valor ecológico de sus lagos y ríos.

El primer firmante del artículo, el también investigador del CSIC Alberto López-Bueno, señaló que los resultados de este estudio son sorprendentes. "A pesar de que la diversidad biológica en ambientes polares se espera que sea baja, estimamos que el lago Limnopolar contiene casi 10.000 especies virales distintas", precisó. El equipo también ha identificado nuevos virus de pequeño tamaño que constituyen la población más abundante cuando el lago está cubierto de hielo y que no habían sido descritos en otros ambientes naturales. Estos virus podrían pertenecer incluso a familias virales desconocidas hasta la fecha.

Para llegar a estos resultados, los investigadores obtuvieron imágenes de los virus por microscopía electrónica y usaron un nuevo sistema de secuenciación masiva, desarrollado por la farmacéutica Roche. De este modo, consiguieron una visión global de la variedad genética de virus en estos ecosistemas, lo que se conoce como metagenoma viral o viroma. Este proyecto ha sido financiado por el Programa Polar Español y la expedición a la Antártida fue posible gracias al apoyo logístico de la Unidad de Tecnología Marina, del CSIC, y del buque de Investigación Oceanográfica "Las Palmas" de la Armada.

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