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El hallazgo de un castor de hace 164 millones de años da un giro a la teoría evolutiva de los mamíferos

Según los expertos, este animal "hace retroceder más de 100 millones de años la fecha de la conquista de las aguas por los mamíferos"

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: viernes 24 febrero de 2006
Los mamíferos son hoy el grupo dominante en la Tierra. Pero hace entre 230 y 65 millones de años, vivían a la sombra de los dinosaurios y sólo cuando éstos se extinguieron tuvieron campo libre para multiplicarse y diversificarse. Esto es al menos lo que se pensaba hasta el hallazgo en China de los restos de un castor del Jurásico, que sugieren que en pleno reinado de los "grandes lagartos", los primeros mamíferos ya eran un grupo diverso que ocupaba nichos ecológicos muy diferentes.

El "Castorocauda lutrasimilis" vivió hace 164 millones de años en lo que hoy es China. Tenía una cola ancha escamosa, pelo, extremidades de nadador y unos dientes, parecidos a los de las focas, ideales para comer pescado. Se trataba de un animal "perfectamente adaptado a la vida acuática", afirma Thomas Martin, del Museo de Historia Natural Senckenberg de Francfort, en la revista "Science". Este animal "hace retroceder más de 100 millones de años la fecha de la conquista de las aguas por los mamíferos", añade Martin.

El fósil desenterrado por el equipo del paleontólogo chino Qin Ji, de la Universidad de Nanjing, es extraordinario por ser muy completo e incluir la impresión de partes blandas. Los restos comprenden prácticamente todo el esqueleto del animal, excepto la parte posterior del cráneo y la conexión de éste con el tronco.

El castor jurásico tendría unos 45 centímetros de longitud y pesaría entre 500 y 800 gramos. Es el más grande de los primeros mamíferos conocidos. "Este fascinante fósil -escribe Martin- demuestra que la diversidad y la historia evolutiva de los primeros mamíferos fueron más complejas de lo que se creía hasta hace menos de una década. También contradice la extendida visión de los primeros representantes de un grupo animal moderno como primitivos y no especializados".

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