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La NASA descubre seis planetas que orbitan una estrella similar al Sol

Su masa alcanza un volumen entre 2,3 y 13,5 veces la de la Tierra

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: domingo 6 febrero de 2011

El observatorio espacial "Kepler", lanzado en marzo de 2009, debe recoger datos y pruebas de planetas que orbitan alrededor de estrellas con condiciones de temperatura medias donde pueda existir agua líquida y, por tanto, vida. Para determinar el tamaño y la masa de los planetas, "Kepler" ha captado los cambios en la luminosidad de la estrella cuando los planetas pasan frente a ella. El fotómetro sensible del telescopio capta este momento en el que se interrumpe el brillo de la estrella, lo que da pistas a los científicos sobre el tamaño y masa del planeta.

"Esto no sólo es un sistema planetario sorprendente, sino que también valida un nuevo y poderoso método para medir las masas de los planetas", señaló Daniel Fabrycky, de la Universidad de California de Santa Cruz (UCSC), quien dirigió el análisis de la dinámica orbital junto con el científico de la NASA Jack Lissauer. Los cinco planetas interiores descubiertos tienen una masa que oscila entre 2,3 y 13,5 veces la de la Tierra y sus periodos orbitales son inferiores a los 50 días. Sobre el sexto, que es más grande y está más lejos, los científicos han podido determinar que tiene un período orbital de 118 días, aunque no han podido calcular su masa.

"De los seis planetas, el de mayor masa puede ser equivalente a Neptuno y Urano", explicó Jonathan Fortney, profesor adjunto de astronomía y astrofísica en la UCSC. Respecto a los otros cinco, no hay ninguna comparación cercana, ya que "son diferentes a cualquiera de los que tenemos en nuestro Sistema Solar". Los seis planetas tienen una densidad menor a la de la Tierra pero, según apuntó Fortney, "parece que el interior de dos de ellos podría ser mayoritariamente de agua, posiblemente con una fina piel de gas de hidrógeno y helio en la parte superior".

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