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Un equipo internacional de astrónomos detecta una segunda “supertierra” alrededor de una estrella cercana

El planeta tiene una masa casi seis veces mayor a la de la Tierra y 2,7 veces su radio

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: jueves 17 diciembre de 2009
Un grupo de astrónomos de diferentes países dirigidos por la Universidad de Harvard (Estados Unidos) ha descubierto un planeta alrededor de una estrella cercana de baja masa denominada GJ1214b. El planeta tiene una masa casi seis veces mayor a la de la Tierra y 2,7 veces su radio, así como un tamaño intermedio entre la Tierra y Urano y Neptuno. Tras el hallazgo este año del planeta Corot-7b, este trabajo, publicado en la revista "Nature", supone la detección por segunda vez de una "supertierra".

GJ1214b es visible cuando su órbita se alinea. Aunque su masa es similar a la de Corot-7b, tiene un radio mucho mayor, lo que sugiere que la composición de los dos planetas debe ser bastante diferente. Mientras que Corot-7b es probable que tenga un núcleo rocoso y esté cubierto con lava, los astrónomos creen que tres cuartas partes de GJ1214b se componen de agua helada y el resto de silicio y hierro. GJ1214b orbita su estrella una vez cada 38 horas a una distancia de sólo dos millones de kilómetros, 70 veces más cerca que la Tierra del Sol. Al estar tan cerca de su estrella, el planeta debe tener una temperatura superficial de alrededor de 200 grados centígrados, lo que supone demasiado calor para que el agua esté líquida, señaló David Charbonneau, director del estudio.

Tras comparar el radio de GJ1214b con los modelos teóricos de planetas, los investigadores descubrieron que éste excedía las predicciones y que existía algo más al margen de la superficie sólida del planeta que bloqueaba la luz de la estrella. Se trataba de una atmósfera de 200 kilómetros de gruesa a su alrededor. "Esta atmósfera es mucho más gruesa que la de la Tierra por lo que la presión y ausencia de luz descarta la vida tal y como la conocemos, aunque estas condiciones son de gran interés ya que podrían permitir que se produjera una compleja química", explicó Charbonneau.

Debido a que el planeta es demasiado cálido para mantener una atmósfera durante largo tiempo, GJ1214b representa la primera oportunidad de estudiar una atmósfera recién formada que cubre un mundo que orbita otra estrella, indicó Xavier Bonfils, del Observatorio de Ginebra en Suiza e integrante del equipo científico. "Ya que el planeta está tan cercano a nosotros será posible estudiar su atmósfera incluso con las actuales instalaciones", apuntó.

El planeta fue descubierto por primera vez como un objeto en tránsito dentro del proyecto MEarth, que sigue a alrededor de 2.000 estrellas de baja masa en busca de tránsitos de exoplanetas. Para confirmar la naturaleza planetaria de GJ1214b y obtener su masa, los científicos necesitaron toda la precisión del espectógrafo HARPS del telescopio de 3,6 metros del Observatorio Austral Europeo en La Silla (Chile).

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