Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Alimentos funcionais

Non curan nin preveñen por si sós alteracións nin enfermidades
Por miren 13 de Maio de 2003

Seguro que mentres facía a compra viu en máis dunha ocasión alimentos envasados en cuxa etiqueta se indica “enriquecido con omega-3”, “rico en calcio” ,”rico en fibra”, “con fitosteroles”… Trátase de alimentos funcionais. Pero, Que significa isto? Que vantaxes achegan? Son mellores que os outros e por iso son máis caros? Estes produtos xorden das novas liñas de investigación no ámbito da Nutrición e a Saúde, e baséanse en estudos sobre a inxesta insuficiente dalgúns nutrientes, así como na relación directa entre unha nutrición óptima e o mantemento dun bo estado de saúde. No entanto, os alimentos funcionais non curan nin preveñen por si sós e non son indispensables na dieta. Una persoa sa que segue una dieta equilibrada inxere, sen recorrer a alimentos funcionais ou enriquecidos, todos os nutrientes que necesita.

Que son os alimentos funcionais?

Non existe una definición universalmente aceptada paira os alimentos funcionais, posto que se trata máis ben dun concepto que dun grupo de alimentos. O termo “functional food” xorde por primeira vez fai 14 anos en Xapón, onde actualmente este tipo de produtos gozan dunha gran popularidade. Este país foi pioneiro en establecer un sistema de aprobación paira estes alimentos, baseado en resultados de investigacións sobre os efectos beneficiosos atribuídos a un produto concreto. En Europa, o primeiro documento de consenso sobre conceptos científicos en relación cos alimentos funcionais foi elaborado en 1999 por un grupo de expertos coordinados polo ILSI (International Life Sciences Institute), segundo o cal “un alimento funcional é aquel que contén un compoñente, nutriente ou non nutriente, con efecto selectivo sobre una ou varias funcións do organismo, cun efecto engadido por encima do seu valor nutricional e cuxos efectos positivos xustifican que poida reivindicarse o seu carácter funcional ou mesmo saudable”. Os efectos positivos poden ser tanto pola súa contribución ao mantemento do estado da saúde e benestar como pola redución do risco de padecer una determinada enfermidade.

Convén aclarar que os alimentos funcionais non curan nin preveñen por si sós alteracións nin enfermidades e que non son indispensables, senón una opción a ter en conta en circunstancias concretas (deportistas de elite, persoas que teñen alerxia a certos compoñentes dos alimentos ou que padecen enfermidades como diabetes, insuficiencia renal, alteracións dixestivas, etc.). Ademais, convén contemplar o seu consumo baixo os criterios dunha dieta equilibrada e co asesoramento dun especialista.

Os compoñentes que fan que un alimento sexa funcional sempre estiveron presentes na natureza, pero é nas últimas décadas cando os investigadores comezaron a identificalos de forma illada e a determinar os beneficios concretos que estes proporcionan ao noso organismo. Por iso, podemos aproveitar os alimentos que por si mesmos conteñen estas sustancias beneficiosas, sen necesidade de recorrer sempre aos alimentos funcionais ou enriquecidos.

Propiedades

  • Favorecer un adecuado crecemento e desenvolvemento: Interesante, por exemplo, paira as mulleres durante a xestación, o desenvolvemento fetal, o crecemento e desenvolvemento do lactante e do neno. Hai alimentos enriquecidos en ferro e folatos (cereais de almorzo), iodo (sal yodada), calcio (lácteos e bebidas), vitamina D (lácteos e graxas), nutrientes específicos na infancia (fórmulas infantís), etc.

    Uno dos alimentos que contén estas propiedades é o leite enriquecido en calcio, vitaminas A e D. O lanzamento destes produtos na gama desnatada e semidesnatada impulsouse por unha normativa comunitaria que recomenda restituír as vitaminas liposolubles (A e D) que o leite perde ao eliminar a graxa. O obxectivo destes produtos é axudar á formación e o mantemento dunha masa ósea e dentes fortes e sans. O leite, xunto cos derivados lácteos ten o seu principal valor nutricional no seu alto contido en calcio. O seu consumo é tan imprescindible que a súa exclusión ou baixo consumo impediría un achegue dietético de calcio adecuado. No entanto, respectando a cantidade diaria recomendada de lácteos tradicionais pódense cubrir satisfactoriamente os requirimentos deste mineral, sen necesidade de recorrer ao consumo destes produtos ou similares.

  • Metabolismo de sustancias: Paira manter un peso adecuado, controlar o nivel de azucre en sangue ou de taxas de colesterol e triglicéridos plasmáticos, ou paira un adecuado rendemento na práctica de actividade física, etc. Algúns tipos: alimentos de baixo contido enerxético, baixos en graxas ou en azucres sinxelos, enriquecidos en omega-3 ou en fibra, bebidas e produtos paira deportistas?

    Un grupo de alimentos de acordo con estas propiedades son os produtos lixeiro dirixidos a persoas con exceso de peso. Neses produtos substitúese o azucre común por outro tipo de edulcorantes non calóricos (sacarina, ciclamato, aspartame, etc.) ou ben se reduce ou substituye certa cantidade de graxas por outros compoñentes menos calóricos (almidones, etc.). Algúns exemplos son: marmeladas con edulcorantes non calóricos, patés e margarinas lixeiro, bebidas con sacarina ou outros edulcorantes acalóricos, etc. Aínda que é certo que resultan útiles paira as persoas que levan a cabo réximes de adelgazamento, cabe dicir que non por iso pódese consumir máis cantidade que dos alimentos tradicionais, e que dado que non existe una normativa vixente que os regularice, atopámonos con que algúns non son tan lixeiro como sería desexable.

    Segundo o acordo elaborado por expertos da Comisión Interministerial de Ordenación Alimentaria (CIOA), os requisitos que deberían cumprir paira cualificalos como “lixeiro” serían os seguintes: a existencia de produtos de referencia no mercado, que a redución do valor enerxético sexa como mínimo do 30% respecto ao produto de referencia e que na etiquetaxe- ademais de mencionar a porcentaxe de redución calórica- apareza o seu valor enerxético (por 100 g ó 100 mL) e o do produto de referencia, incluíndo se se desexa, o valor enerxético por porción.

Contra a tensión oxidativo, o colesterol…

Continuando coas propiedades destes alimentos centrámonos nos seguintes:

  • Defensa contra a tensión oxidativo: funcionan como una barreira fronte ao efecto nociva dos radicais libres sobre o ADN (os xenes), as proteínas e os lípidos do noso corpo. Contribúen a reducir o risco de enfermidades cardiovasculares, dexenerativas e mesmo de cancro. Entre as sustancias antioxidantes máis destacables atópanse as vitaminas E (en aceite vexetal virxe de 1º presión en frío, froitos secos, xerme de trigo) e C (cítricos, kiwi, pemento, tomate?), tamén os carotenoides (licopeno -pigmento do tomate-; beta-caroteno -pigmento presente en zanahorias, cabazas, mango, etc.-), zinc (carnes, peixes, ovos), selenio (carnes, peixes, ovos e marisco principalmente), polifenoles (vexetais en xeral) e compostos de xofre (verduras da familia da col, cebolas, allos…).

    Respecto dos produtos enriquecidos con sustancias antioxidantes, destaca a súa cada vez maior presenza no mercado, como o caso de zumes de froita ou de bebidas de leite e zume, que inclúen entre os seus ingredientes una ou varias sustancias antioxidantes paira paliar os procesos de oxidación. No entanto, estes produtos non son realmente necesarios: mediante unha dieta equilibrada, rica en vexetais, conseguimos estas sustancias en cantidade suficiente. Ademais, convén ser prudentes coas doses a consumir. Realizáronse investigacións con sustancias de efectos beneficiosos cando se inxeren como parte dun alimento, por exemplo o beta-caroteno, que apuntan a que esas mesmas sustancias, cando se administraron en estado puro (fóra dos alimentos) e en altas doses, provocan o efecto contrario, é dicir, resultan prol-oxidantes.

  • Sistema cardiovascular: Hai alimentos enriquecidos en ácidos grasos monoinsaturados, poliinsaturados (omega 3 e omega 6), con sustancias de acción antioxidante (vitaminas C e E, beta-carotenos e outros fitoquímicos) ou fitosteroles e fibra, que poden axudar a reducir o risco de enfermidades cardiovasculares.

    O leite desnatada enriquecida con omega-3 e ovos DHA serven de exemplo. Sábese que o consumo habitual de omega-3 (ácido eicosapentanoico -EPA- e ácido docosahexanoico -DHA-), contribúe a reducir as taxas de colesterol e triglicéridos sanguíneos e a reducir o risco de formación de trombos ou coágulos e de enfermidade cardiovascular. Os ácidos grasos omega-3 áchanse de maneira natural no peixe. Tamén os podemos obter dos aceites de sementes (girasol, millo, soia…) e dos froitos secos oleaginosos (noces, améndoas, etc.). Paira una persoa que, por exemplo, sofre alerxia ao peixe e non consome aceites de sementes nin froitos secos, son una opción a ter en conta, pero paira o resto da poboación non son indispensables.

  • Produtos enriquecidos en fitosteroles: Son alimentos aos que se engaden sustancias vexetais similares ao colesterol humano, que contribúen a reducir os niveis do chamado “mal colesterol” (LDL-c) en sangue. Xa hai no mercado una margarina e un iogur líquido aos que se agregaron fitosteroles. A margarina foi aprobada recentemente como alimento funcional por parte do Comité Científico de Alimentación Humana da Unión Europea. Estes alimentos actúan como un fármaco capaz de reducir o colesterol, coa vantaxe de que a súa tolerancia é boa e non provocan os trastornos doutros fármacos de acción similar, concretamente, as resinas. Con todo, o consumo de fitosteroles pode asociarse a determinados desequilibrios, como una redución importante dos niveis de beta-carotenos ou provitamina A, e á deficiente absorción das vitaminas solubles en graxa (A e K). Una dieta variada compensa as diminucións, polo que non supón ningún risco.

    No entanto, convén controlar a súa inxesta en persoas con necesidades nutritivas elevadas, como nenos e adolescentes en período de crecemento, embarazadas e nais lactantes, así como en persoas que sofren de alteracións dixestivas (mala dixestión e absorción) ou en situacións que impiden un correcto aproveitamento de certos nutrientes. Constitúen una opción interesante paira quen teñen niveis de colesterol elevados, porque a cantidade de fitosteroles que achegan é superior á de alimentos que os conteñen de forma natural (améndoas, noces, cacahuetes, pipas de girasol, trigo integral e aceites vexetais, en especial o de oliva virxe).

Alimentos probióticos e enriquecidos en fibra

  • Tránsito intestinal:
    • Probióticos: son alimentos que conteñen microorganismos vivos que, ao ser inxeridos en cantidades suficientes, exercen un efecto positivo na saúde máis aló dos efectos nutricionais tradicionais. Nesta denominación inclúense, ademais dos microorganismos do iogur (Lactobacillus bulgaricus e acidophillus), os doutros leites fermentadas de nova xeración (Bifidobacterium e Lactobacillus casei inmunitas, etc.). Un bo número de estudos clínicos demostran que todas as bacterias lácticas exercen similares accións saudables no organismo: equilibran a flora intestinal e potencian o noso sistema de defensas ou inmunológico.
    • Prebióticos: son sustancias dos alimentos que resisten a dixestión no intestino delgado e son susceptibles de ser fermentadas pola flora bacteriana do intestino groso, exercendo un efecto favorable sobre a mesma e indirectamente sobre o noso corpo. Entre os prebióticos hai diferentes tipos de fibra: soluble, lignina e oligosacáridos non digeribles, por exemplo os fructooligosacáridos (FOS), que se engaden a produtos como leite, iogures, flanes e margarinas. Estes compostos son substrato das bacterias que colonizan o intestino groso, orixinando acedo láctico e ácidos grasos de cadea curta, que estimulan o crecemento das bifidobacterias e equilibran a flora intestinal.

      Diversos estudos suxiren que a inxesta de fructooligosacáidos aumenta, ademais, a absorción de minerais, en particular do calcio. Este achado abre una nova vía na prevención da osteoporose. Os FOS están presentes en numerosos alimentos vexetais (allo porro, cebola, espárrago, allo, alcachofas, tomates, legumes), a lignina atópase na parte leñosa de vexetais (leituga, acelga, etc.) e nos cereais integrais, tamén a fibra soluble en froitas e legumes.

  • Funcións psicolóxicas e conductuales. Relacionadas co apetito e a sensación de saciedade, o rendemento cognitivo, o humor ou ton vital e o manexo da tensión. Alimentos enriquecidos en fibra (de alto valor de saciedade), con sustancias excitantes (cafeína, ginseng, etc.) ou tranquilizantes (melisa) extraídas de plantas, etc.

    Como exemplo atópase o leite desnatada con fibra soluble. O achegue neto de fibra non é significativo, pero cabe mencionar que a palatabilidad deste leite é mellor tolerada con respecto a outras desnatadas, o que pode facilitar o seu consumo a quen desexen levar una dieta baixa en graxa (obesidade, problemas cardiovasculares, etc.).

Que di a lexislación?

Na actualidade os alimentos funcionais non están regulados no noso país e non existe, por tanto, una normativa específica, salvo paira algúns produtos que entran neste concepto, como os “preparados paira réximes dietéticos ou especiais” e os “enriquecidos en vitaminas e minerais”.

Algúns exemplos de preparados deste tipo son:

  • Alimentos paira lactantes e nenos de pouca idade, sans ou con algún tipo de patoloxía (intolerancia á lactosa, alerxia á proteína do leite de vaca, con reflujo?).

  • Alimentos complementarios ou paira situacións de esforzo e desgaste: paira nenos en período de crecemento, embarazadas e nais lactantes, persoas con gran desgaste físico, deportistas, mulleres durante a menopausa, alimentos paira persoas de idade avanzada.
  • Alimentos paira réximes nutricionais específicos: alimentos sen gluten, alimentos con reducido contido en certos aminoácidos ou sen eles, alimentos con reducido contido en calorías (substitutos da dieta completa ou dunha ou varias comidas paira o control do peso), alimentos con variacións en cantidade e calidade de certos nutrientes (de graxas, carbohidratos, proteínas, sales minerais), alimentos hipoalergénicos e alimentos paira diabéticos, etc.

    Non debe atribuírse aos mesmos propiedades de prevención, tratamento ou curación de enfermidades, quedando prohibidas as lendas: “recomendado pola clase médica”, “saudable”, “rejuvenecedor”, “adelgazante”, “sustitutivo do leite materno” ou outras que poidan inducir a erro.

    Etiquetaxe e publicidade

    Existe una importante lagoa a preto das afirmacións que aparecen na etiquetaxe dos alimentos funcionais sobre os seus efectos na saúde. Nalgúns países (Suecia, Reino Unido) si hai una lexislación firme sobre o tipo de afirmacións pódense facer, cuestión que non se dá noutros como o noso.

    A Unión Europea está a traballar nun proxecto paira establecer directivas que os regulen, pero tardará aínda varios anos en implementarse. En devandito proxecto barállase a posibilidade de prohibir calquera alusión á prevención ou cura de enfermidades. Divídense as alusións destes produtos en afirmacións referentes á “saúde” e en afirmacións “nutricionais”.

    É preciso establecer una aprobación previa das afirmacións referidas á saúde pola Axencia de Seguridade Alimentaria e prevese a elaboración dunha lista europea de afirmacións nutricionais, que deberán estar sustentadas en estudos científicos amplamente aceptados.

    As afirmacións de saúde deberán ir acompañadas cunha indicación da importancia de manter una dieta equilibrada e un estilo de vida saudable. Igualmente, barállase a posibilidade de prohibir declaracións sobre funcións cognitivas, psicolóxicas ou de comportamento. En todos os casos será obrigatorio a etiquetaxe nutricional do produto. Na Unión Europea, o Comité Científico da Alimentación Humana (Scientific Committee on Food, SCF), que se encarga de formular as opinións científicas en relación coa saúde do consumidor e a seguridade dos alimentos, tamén traballa na identificación dos niveis máximos tolerables paira a inxesta de vitaminas e minerais, debido ao enriquecemento xeneralizado dos alimentos, co fin de evitar una posible toxicidade.

    Necesítanse máis estudos?

    Aínda que os alimentos funcionais son susceptibles de mellorar a saúde, hai que valoralos na súa xusta medida e gozar deles sabendo que, aínda que non son a panacea de todos os males, resultan beneficiosos e achegan un complemento saudable a unha dieta apropiada e a un estilo de vida activo. Os fundamentos científicos paira considerar como funcionais a diversos alimentos son consistentes, aínda que é función dos expertos en nutrición divulgar as propiedades saudables ben demostradas de moitos alimentos, naturais ou transformados.

    Con todo, precísanse máis estudos paira comprobar cientificamente as propiedades dos alimentos funcionais. Especialistas no ámbito da nutrición e a saúde solicitaron una maior investigación sobre os efectos no corpo humano de alimentos enriquecidos e funcionais. Expoñen cuestións como durante canto tempo debe consumirse determinado alimento funcional para que actúe de maneira adecuada, e si pode haber algún risco derivado dunha inxesta excesiva.

    A necesidade de investigar máis sobre este tipo de alimentos, cuxa inxesta diaria achegaría una serie de beneficios paira o organismo, débese a que a produción é máis rápida que a investigación. Hai outras moitas cuestións que aínda se descoñecen. Aínda non se estableceu se a cantidade de nutrientes que achegan algúns destes produtos absórbese adecuadamente, nin que cantidade debe tomarse para que se consiga un efecto positivo, aínda que non se pon en dúbida que os alimentos enriquecidos teñen efectos beneficiosos.