Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Entrevista

Tim Harford, economista e autor de ‘O economista camuflado’

Aínda que non o creamos, dalgunha forma, todos somos economistas
Por Carolina Isasi 1 de Febreiro de 2010
Img tim hardford
Imagen: CONSUMER EROSKI

Parece demasiado novo para saber tanto sobre economía e demasiado divertido como para tomarse en serio o que escribe, pero non é así. É o economista de moda. As preocupacións do británico Tim Harford (1973) son as de calquera: o café de media mañá, os atascos, a violencia nas cidades… E aí é onde atopou o xerme do seu éxito. Non hai que restar un chisco de verdade aos seus comentarios, aínda que os faga de forma amena. Educado en Oxford, onde impartiu clases, non só traballou para o Banco Mundial, senón que ademais colabora coas máis prestixiosas publicacións internacionais de economía. As súas columnas para ‘The Financial Times’ deron título ao primeiro dos seus libros publicados, ‘O economista camuflado’ (2007). A este seguiulle ‘A lóxica oculta da vida’ (2008) e prepara un terceiro exemplar con receitas para a crise. As súas vendas cóntanse por miles e os seus libros traducíronse en máis dunha vintena de países. Nos volumes que xa viron a luz, o columnista habitual de ‘Actualidade Económica’ e colaborador da BBC busca os principios económicos que se esconden detrás das actividades cotiás. No exitoso ‘O economista camuflado’, explica “por que os ricos son ricos, os pobres son pobres e vostede nunca poderá comprar un coche usado decente”.

Cos seus libros achega á xente á economía, algo que soa moi complicado.

Soa complicado pero non o é. Aínda que non o creamos, dalgunha forma, todos somos economistas: cando compramos, cando votamos por un candidato e, mesmo, cando formamos unha familia. Entender de economía é unha necesidade.

Como consegue que a economía interese a tantas persoas?

Nunca pida a un economista que faga unha predición. Cando publiquei o meu primeiro libro, esperaba vender 7.000 exemplares e vendín case 700.000. Non sei a razón, gústame pensar que é porque se cingue á vida cotiá, non me gusta perderme en cousas complicadas. Teño dúas nenas e expóñome seriamente como mellorar a súa educación, ou como veciño preocúpame que se pode facer para reducir a delincuencia. Gustaríame pensar que quen leron o libro ven as cousas desde esoutro punto de vista ao saír da súa casa.

Como naceu a súa preocupación por buscar o razoamento económico detrás das decisións, en aparencia, máis triviais?

“O estudo económico das pequenas cousas pode supor grandes diferenzas no conxunto da economía”

Como estudante, xamais logrei apaixonarme pola inflación, as taxas de interese, a crise financeira de Arxentina e ese tipo de cousas que se supón que é a economía de verdade. De feito, para o caso de Arxentina, ata viaxei alí para estudalo. Aínda que nunca puiden entender que pasou, desde unha plano macro. Souben que lles ocorreu ás persoas individuais e as decisións que entón tomaron. Desde os meus anos en Oxford, sempre me fixei nas pequenas decisións e marabilleime ao comprobar canto de económico había nelas. O estudo económico das pequenas cousas pode supor grandes diferenzas no conxunto da economía. Con todo, a pesar de que a maioría das decisións son racionais, cando se toman a curto prazo, isto non sempre é así. Hoxe resolvo pequenos misterios da rúa coas ferramentas da ciencia, pero fágoo con enxeño máis que con linguaxe académica.

Algunhas preguntas do libro son tan rocambolescas que moitos lectores pensarán que llas inventou.

Serei honesto: algunhas, ao principio, inventeimas para captar lectores. Pero o sorprendente é que aos poucos empecei a recibir decenas de preguntas e agora teño máis de 300 pendentes de resposta. O máis asombroso é que as máis enxeñosas son as reais.

Como é un “economista camuflado”?

Un economista camuflado é unha persoa que leva unha vida normal: entra a cafetarías, vai a supermercados, sofre atascos… A diferenza é que esa persoa observa a vida cotiá como o economista que leva dentro, mira o que hai ao seu ao redor e cuéstionase o porqué de todo iso, cales son as razóns económicas que o motivan.

A todo o mundo estáfanlle na vida diaria?

Non a todos, pero si a moitos de nós. Cando falo deste tema, quero explicar o boas que son as compañías para diferenciar a que consumidores poden cobrarlles máis e a cales non.

Se unha compañía ofrece dous produtos similares, a tentación será comprar o máis barato. Nun comercio que ten dúas liñas de produtos propios, é común atopar que a máis económica ten un empaquetado que parece da Unión Soviética pre 1989. Iso é así á mantenta, para asegurarse de que só quen comparan prezos levarán ese produto e non perderán a ningún comprador que estivese disposto a pagar algo máis por un contido moi similar. Isto é tamén moi común nas compañías de alta tecnoloxía. Un dos principais fabricantes de cámaras fotográficas vende unha a 1.200 dólares e outra a 600. Fúndaa é un pouco distinta, pero a maquinaria é a mesma. O único que fan é tomar o “software” da cámara de 1.200 dólares e desactivarlle un par de funcións. Iso ten sentido, porque gañan diñeiro coa venda da máis cara, que serve en parte para financiar o deseño da máis barata. É certo, poderían deseñar dous cámaras por separado, pero iso sempre sería máis caro que tomar unha boa e “arruinala” un pouquiño.

Chama a atención que un comprador busque o mellor prezo nalgúns produtos e, con todo, abandónese ao aforrar noutros.

“Pequenas actitudes poden cambiar moito as cousas”

A miúdo funcionamos así. É, como mínimo, “curioso” o efecto que provocan nos consumidores certas situacións. O feito de que as compañías petrolíferas suban os prezos da gasolina favorece que a xente busque con urxencia o sitio máis barato para encher, mentres que cando o prezo baixa, as mesmas persoas vólvense vagas e non modifican os seus hábitos. Se se comportasen como ao principio, conseguirían aforrar de verdade. Pequenas actitudes poden cambiar moito as cousas.

Cales son as solucións para cambiar o mundo das que falará no próximo libro?

Hai problemas moi serios. Desde a pobreza e o cambio climático, á delincuencia ou a educación. Os políticos tentan dar solucións grandes cando deberían expor outras pequenas e múltiples. No libro, reflexiono sobre que hai detrás dunha cunca de café, desde o cafetal, a cunca, as vacas, a electricidade…. Penso sobre o impacto do meu café no cambio climático. E que fago eu? Cheguei en bicicleta ou en automóbil? E o camareiro? A electricidade é de orixe eólica ou térmica? E as vacas, aliméntanse con penso que xera emisións fatais para o planeta? Se queremos lograr un cambio duradeiro non debemos quedarnos nas declaracións grandilocuentes dos políticos, senón buscar cambios pequenos e constantes.

O diñeiro trae felicidade?

Non, pero axuda. As estatísticas mostran que quen vivimos nunha sociedade o dobre de rica que a dos nosos pais, non somos máis felices que eles. Pero nesta sociedade, se teño o dobre de diñeiro que o home que está á beira, hai altas probabilidades de que sexa máis feliz.

Cre que todo o mundo debería ter unha asistencia sanitaria completa?

O feito de que un país tan potente como Estados Unidos non a teña é incrible. Deberíase, ademais, incrementar a capacidade de elección dos pacientes. Hai que asumir a responsabilidade da nosa asistencia médica. Bastaría con que a xente elixise un seguro privado e que o Estado sufragase os tratamentos que a póliza non cobre por ser demasiado custosos, como un tratamento contra o cancro. Un sistema parecido funciona, con éxito, en Singapura.

Pódese aplicar a lóxica económica aos sentimentos?

Nas miñas columnas e no meu programa en televisión uso razoamentos económicos para resolver problemas da vida cotiá, do estilo “como se se casarme con este mozo” ou “como fago para ter éxito no traballo”. Eu respondo en ton xocoso. Pero a broma funciona só porque ten algo de verdade. O matrimonio é unha relación emocional, pero detrás hai economía. Non do tipo “gústame este tipo porque é rico”, senón nas cuestións que un se expón do estilo: “podo confiar nesta persoa?” ou “de que maneira márcame este compromiso?”. A economía como ciencia ten moita experiencia en analizar compromisos a longo prazo, como nas fusións de dúas empresas e como debe ser o contrato para garantir esta unión.

Mesmo no máis básico, un principio económico é que “se debe prestar atención ao que a xente fai, non ao que di”. O que facemos quere dicir algo, o que dicimos pode ser pura poesía. A poesía é bela, pero non é suficiente para unha relación.