Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Científicos españois e da NASA buscan vida no subsolo do Río Tinto

Este proxecto servirá tamén como preparación paira una futura misión a Marte
Por mediatrader 27 de Setembro de 2003

Trinta científicos estadounidenses e españois da NASA e do Centro de Astrobiología (CAB) comezaron a perforar o subsolo dos altos da Pena do Hierro, xunto ao nacemento do Río Tinto, paira pescudar si a 150 metros de profundidade existen bacterias capaces de sobrevivir sen osíxeno, alimentándose de minerais de ferro e xofre.

Este proxecto científico, de tres anos de duración e una financiamento de cinco millóns de euros, pretende tamén desenvolver novas tecnoloxías e adquirir experiencia no manexo de mostras e instrumentación con vistas a unha futura misión da NASA, que buscaría trazas de vida horadando a superficie de Marte.

A investigadora principal do proxecto Marte, Carol Stoker, precisou onte que coas perforacións espérase atopar os mesmos organismos extremófilos que durante a última década descubríronse nas avermelladas augas do Río Tinto, que arrastran una concentración moi elevada de metais pesados e presentan una notable acidez. Esas bacterias acuáticas obteñen a súa enerxía da oxidación de sulfuros metálicos, engulindo pirita e producindo acedo sulfúrico e ion ferroso desde fai 300.000 anos, moito tempo antes de que a actividade mineira iniciásese nesta rexión onubense. A hipótese dos científicos españois é que a bioloxía e as características químicas do Río Tinto son o produto dun reactor químico de base biolóxica, cuxo motor serían bacterias que non precisan de osíxeno e subsisten a base de compostos químicos e minerais en capas subterráneas onde a auga interactúa con minerais de ferro e xofre.

Stoker explicou que o proxecto servirá en última instancia paira realizar un simulacro dunha misión en Marte, xa que o peculiar ecosistema do Río Tinto ten moitas similitudes co do Planeta Vermello. “En Marte non pode haber auga na superficie porque a temperatura é moi fría e a presión atmosférica é moi baixa, pero pensamos que existen reservas subterráneas de auga con posibilidade de albergar vida. De aí o interese da NASA en perforar o Río Tinto”.

Até o momento, está a traballarse con mostras dunha única perforación que xa alcanzou os 30 metros de profundidade, aínda que o obxectivo é horadar en cinco puntos próximos ao río. As mostras recollidas son trasladadas en paquetes hermeticamente plastificados até un laboratorio instalado no Museo Mineiro de Río Tinto, que conta con espectrómetros, cromatógrafos e outros equipos analíticos. No laboratorio, as mostras de rocas e sedimentos introdúcense nunha cámara pechada con nitróxeno e hidróxeno paira evitar contaminacións accidentais e que o osíxeno poida destruír aos microorganismos. Una vez illados, os científicos examinan a pegada molecular desas bacterias paira comprobar si tamén son organismos extremófilos como os que habitan nas augas do Río Tinto. Nunha segunda fase de traballo utilizarase un sistema automatizado paira extraer e analizar as mostras. Trátase dun trade robotizado e un conxunto de instrumentos paira a detección de biomarcadores.

O proxecto é financiado nun 30 por cento polo Centro de Astrobiología con fondos do Ministerio de Ciencia, do INTA e da Comunidade de Madrid. Esta investigación é una das propostas científicas máis importantes aprobadas pola NASA paira realizar experimentos de astrobiología en ecosistemas extremos terrestres, xunto a un proxecto no deserto chileno de Atacama e outro na Antártida.