Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Medio ambiente

Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

Crear vida sintética, cada vez máis preto

En menos dunha década, formas de vida creadas en laboratorio poderían permitir novos medicamentos, biocombustibles ou sistemas contra o cambio climático

Diversos equipos científicos traballan na creación de novas formas de vida. Algúns expertos consideran que os últimos avances permitirán conseguilo en cinco ou dez anos. As posibilidades en multitude de campos, incluído o ambiental, poderían ser espectaculares, desde o deseño de novos medicamentos ata novos biocombustibles e sistemas máis eficaces de absorción dos gases de efecto invernadoiro. No entanto, outros especialistas lembran a falta de acordo á hora de establecer que é unha forma de vida sintética, así como os posibles perigos que estas novas formas de vida poderían ter en contacto coa natureza.

Img

Os ribosomas son as fábricas das células, xa que se encargan de crear proteínas. E sen estas, a vida non sería posible tal e como a coñecemos. Por tanto, os investigadores que pretenden crear vida sintética están a traballar con estes elementos, o que lles está permitindo lograr importantes avances. Recentemente, un equipo de bioquímicos da Escola de Medicamento da Universidade de Pennsylvania, en Estados Unidos (EE.UU.), creou un novo tipo de proteína. Segundo os seus responsables, é capaz de transportar osíxeno, do mesmo xeito que a neuroglobina humana. Un dos seus autores, P. Leslie Dutton, asegura que é a primeira vez que se crea unha proteína cunha función determinada. O descubrimento, dado a coñecer recentemente na revista Nature, abre moitas posibilidades, segundo os seus autores. Por exemplo, podería algún día ser a base para a creación de sangue artificial.

A vida, tanto fose como dentro da Terra, podería ser moito máis diversa do que se creUns días antes, os científicos George Church e Michael Jewett, da Escola Médica de Harvard, en EE.UU., explicaban como crearan un novo ribosoma a partir dos da bacteria E. coli. O seu próximo obxectivo é fabricar unha secuencia de 151 xenes para comprobar se poden crear unha célula autorreplicante, unha condición esencial para que un organismo sexa considerado vivo. Entre os obxectivos destes investigadores atópase o desenvolvemento de novos biocombustibles de etanol de celulosa máis baratos e eficientes. Así mesmo, os científicos de Harvard xa conseguiron outros avances importantes, como a creación de luciferasa, o material bioluminiscente das luciérnagas, e que é moi eficiente ao transformar case toda a enerxía química en luz.

Segundo Church, cofundador da empresa LS9, especializada en biocombustibles de nova xeración, a creación dunha célula completa será un “pequeno desafío factible”. Pola súa banda, Anthony Forster, da Universidade Vanderbilt, en Tennessee, EE.UU., e colaborador de Church, prefire ser máis conservador ao afirmar que non se pode saber ata que non se poñan a tentalo.

Pola súa banda, o mes pasado, científicos da Fundación para a Evolución Molecular Aplicada, en Gainesville, Florida, presentaban un sistema baseado no catro nucleótidos base do ADN (A, C, G e T), máis oito novos que remodelaron a partir de ditas moléculas, ás que chamaron Iso-C, Iso-G, J, K, P, V, X e Z. Polo momento, estes novos elementos non poden facer copias de si mesmos, algo que podería ser posible nun par de anos, segundo o seu principal responsable, o bioquímico Steven A. Benner. Agora ben, trátase dun desenvolvemento moi básico: algunhas das moléculas do equipo de Benner contan con 81 pares de bases, mentres que o ADN do xenoma humano ten 3.000 millóns de pares de bases.

A investigación forma parte dun proxecto de investigación da NASA, que trata de desvelar como podería ser a vida extraterrestre. Neste sentido, Benner lembra a controversia sobre a definición de vida e as súas posibles formas. Este experto sostén que a vida, tanto fose como dentro da Terra, podería ser moito máis diversa do que se cre, ao constituírse con bioquímicas distintas. Por exemplo, a vida podería xurdir non só na auga, senón tamén en nitróxeno líquido ou metano, ou en contornas con acidez extremadamente alta ou baixa.

Que é unha vida sintética?

Se os científicos non se pon de acordo sobre o concepto de vida, non é estraño que haxa discusións á hora de determinar que é a vida sintética. Craig Venter, famoso polo seu proxecto privado de secuenciación do xenoma humano, confía nos avances da enxeñaría xenética. En 2007, Venter daba a coñecer unha técnica que permitía transferir material xenético dunha bacteria a outra. Mediante este sistema, publicado na revista Science, a empresa deste biólogo, Synthetic Genomics, podería deseñar bacterias a medida para aplicacións tan diversas como produción de combustibles sintéticos ou limpeza de residuos tóxicos. Por exemplo, un microbio creado ex profeso podería transformar o carbón enterrado en gas metano, facilitando a súa extracción.

No entanto, algúns científicos afirman que o de Venter non pode considerarse un sistema para crear vida sintética. Drew Endy, do Instituto Tecnolóxico de Massachusetts, en EE.UU., e un dos principais investigadores en bioloxía sintética, explica que en realidade Venter copia e modifica material xenético de forma que logra algo aparentemente novo. Con todo, opina, o verdadeiro reto consiste en crear desde cero unha forma de vida orixinal.

Nesta liña móvese tamén Jack Szostak, un biólogo molecular da Escola Médica de Harvard. O ano pasado, este investigador fabricou unha protocélula con moléculas graxas que podían atrapar anacos de acedos nucleicos con código fonte para a replicación e un proceso que atrapaba a enerxía do exterior.

Os primeiros organismos sintéticos que se cren serán moi primitivos e necesitarán o soporte vital do laboratorioPola súa banda, outros científicos van mesmo máis aló que o que propón Szostak. Hans Ziock, un investigador protocelular do Laboratorio Nacional dos Alamos, en EE.UU., considera que as novas formas de vida sintética terían que ser unha especie de pequenas nanomáquinas a nivel celular capaces de organizarse para usar a enerxía e as sustancias químicas e crear copias de si mesmas.

En calquera caso, os investigadores desta especialidade recoñecen que, aínda que as perspectivas son moi optimistas, polo momento os avances son moi incipientes e non poden considerarse vida sintética como tal. David Deamer, da Universidade de California, advirte que os primeiros organismos sintéticos que se cren serán moi primitivos e necesitarán o soporte vital do laboratorio.

Posibles perigos da vida sintética

Os detractores destas investigacións subliñan os perigosos inconvenientes destas novas formas de vida. Para empezar, as cuestións éticas e legais de crear vida poderían ser un importante quebradizo de cabeza. Algúns expertos cren mesmo que se poderían crear novos seres ou máquinas con propiedades case humanas.

Por outra banda, engaden, a mala utilización destes sistemas podería dar lugar a unha nova forma de bioterrorismo, ou que se poderían liberar accidentalmente organismos e sustancias químicas novas con inesperados efectos sobre o medio ambiente e os seres humanos. Fronte a esta preocupación, Anthony Forster, da Universidade Vanderbilt, asegura que estes organismos se crearán en laboratorios preparados contra posibles fugas, e que posiblemente non poidan sobrevivir fóra destas condicións.

En canto á orixe da vida, e por extensión, da sintética, parece un tema que seguirá creando polémica nos próximos anos. Algúns expertos, como o químico Jeffrey Bada, da Universidade de California en San Diego, sosteñen mesmo que é improbable que saibamos algunha vez como comezou a vida realmente.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións