Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Enerxía solar no Sahara para toda Europa

Varias empresas apoian a idea de aproveitar o potencial solar deste deserto para abastecer de enerxía a toda a UE
Por Alex Fernández Muerza 23 de Xullo de 2009

As necesidades enerxéticas de Europa cubriríanse con paneis solares en tan só o 0,3% do deserto do Sahara; o 1% abastecería a todo o mundo. É a teoría que leva anos roldando as mentes dos responsables do proxecto Desertec. Agora, levalo á práctica é unha realidade: un consorcio de empresas anunciou a súa intención de involucrarse no proxecto, o que suporá un investimento de 400.000 millóns de euros. No entanto, diversos expertos lembran as dificultades e desafíos que deberán facer fronte para que se materialice.

Img mapaImagen: Desertec

A base do proxecto Desertec é tan sinxela como lóxica: o deserto do Sahara, moito espazo libre e moitas horas de luz con raios solares de gran intensidade. O lugar ideal para instalar unha xigantesca granxa de colectores solares de concentración (CSP) que poderían fornecer enerxía aos países veciños e a toda Europa. Os seus responsables simulan nun mapa a superficie total de deserto (aínda que os paneis distribuiríanse por todo o norte de África) que debería cubrirse con estas plantas solares: o cadrado vermello máis grande abastecería de enerxía a todo o mundo; debaixo do mesmo, o estimado para toda Europa. Así mesmo, os seus responsables calculan que o 90% da poboación mundial vive preto dun deserto, polo que a idea sería extensible a outros desertos do mundo.

As necesidades enerxéticas de Europa cubriríanse se tan só o 0,3% do deserto do Sahara vestísese con paneis solares
Hai pouco tempo, unha vintena de empresas, na súa maioría alemás (aínda que tamén se atopa a multinacional española Abengoa Solar) deu a coñecer o seu obxectivo de reunir os 400.000 millóns de euros que necesita o proxecto para a súa posta en marcha. E parece que o anuncio podería ir en serio, a xulgar pola magnitude e nome das empresas (a aseguradora Munich Re, Deutsche Bank, Siemens ou E.On, entre outras). Os responsables do proxecto estiman que non sería ata 2019 cando se empezase a transmitir a primeira enerxía producida nestas plantas solares.

A idea baséase en montar unha rede de cooperación entre Europa e a rexión de Oriente Medio e África do Norte (MENA nas súas siglas inglesas), e aproveitar non só a enerxía solar, senón tamén a eólica, a hidroeléctrica, a biomasa e a xeotérmica xerada nas devanditas áreas. Por exemplo, xa hai traballos de campo que sinalan a Marrocos e o Mar Vermello como as mellores zonas para instalar aeroxeradores. Así mesmo, estas instalacións poderían servir tamén para a posta en marcha de varias plantas desaladoras que poderían fornecer auga de consumo humano e para crear cultivos nas devanditas zonas desérticas.

Img granjaImagen: DesertecNo entanto, a parte fundamental do proxecto móvese no aproveitamento da enerxía solar. A mellor opción parece a enerxía solar térmica, en concreto a construción de grandes CSP situadas nos mellores lugares de MENA. Os responsables de Desertec estiman que cada unha destas granxas solares podería xerar entre 50 e 200 megawatts (MW), e de contar co financiamento sinalado, poderíase lograr un conxunto de granxas cunha capacidade de 100 gigavatios (GW), suficientes para cubrir o 15% das necesidades enerxéticas europeas.

Outros expertos tampouco refugan a posibilidade da enerxía solar fotovoltaica, tendo en conta dos progresos desta tecnoloxía e a súa redución progresiva de custos. Por exemplo, Arnulf Jaeger-Walden, do Instituto da Enerxía, dependente da Comisión Europea, calculou que os paneis fotovoltaicos instalados no Sahara poderían producir ata tres veces máis electricidade. Agora ben, estima que se necesitaría investir 1.400 millóns de euros cada ano ata 2050.

Estas instalacións poderían servir tamén para a posta en marcha de varias desaladoras que poderían fornecer auga de consumo humano e para crear cultivos
Unha vez conseguida a enerxía, o seguinte paso sería transportala aos seus lugares de consumo. Tanto as cidades dos países africanos como as europeas atópanse moi afastadas destas plantas solares, polo que as perdas de electricidade dunha rede convencional serían considerables. Por iso, proponse unha super rede de liñas de transmisión de corrente continua de alta voltaxe (HVDC nas súas siglas en inglés) cun sistema que logo permitiría convertelo á corrente alterna utilizada na rede convencional. Desta maneira, os expertos de Desertec aseguran que sería factible transmitir a electricidade desde o norte de África ao Reino Unido con perdas menores ao 10%. Algúns expertos sosteñen que este proxecto podería asentar os cimentos para a nova rede eléctrica necesaria co fin de aproveitar as enerxías renovables.

Críticas e desafíos do proxecto

A idea do proxecto Desertec non é nova, pero as dificultades técnicas, económicas e institucionais non a deixaron pasar da súa fase teórica. Son varios os expertos que sinalan os desafíos que terá que facer fronte o proxecto, e mesmo, algúns dubidan de que sexa viable aínda que se dispoña do financiamento que anunciou o consorcio de empresas.

Anthony Patt, experto do Instituto Internacional de Análise de Sistemas Aplicados, con sede en Austria, sinala a inestabilidade política da zona, a complexidade de pór de acordo aos países africanos e europeos interesados, ou a falta dun plan de negocio coherente que permita xestionar adecuadamente as fases do proxecto. No entanto, considera que o desafío maior supón traer a electricidade a Europa, xa que afirma que o sistema de distribución eléctrico europeo é en realidade unha colección de 27 sistemas diferentes. Por iso, explica Patt, se non se consegue a súa verdadeira integración, será moi difícil distribuír a enerxía proveniente do Sahara.

Hai quen destacan que o éxito depende dunha verdadeira colaboración entre a Unión Europea e os países norteafricanos, algo que neste momento non se produce. Por exemplo, Marrocos podería recelar do control das empresas alemás, e Francia está máis interesada en vender á súa antiga colonia a tecnoloxía nuclear que a solar.

Pola súa banda, outros expertos lembran que no deserto estas instalacións necesitarían uns labores de mantemento moito maiores, e auga para o seu funcionamento. Por iso, algúns expertos consideran que o conxunto das dificultades fan inviable a idea. Aínda cando se consiga o financiamento inicial para polo en marcha, os atrasos nalgunha fase implicarían un incremento considerable dos custos.

Proxecto Sahara Forest

O proxecto Desertec non é o único que puxo os seus ollos no potencial do Sahara. O ano pasado, un grupo de expertos, Charlie Paton, Michael Pawlyn e Bill Watts, deu a coñecer o Proxecto Sahara Forest. A súa idea baséase en combinar dúas tecnoloxías, a enerxía solar de concentración e os invernadoiros de auga mariña. Desta maneira, poderíase producir enerxía renovable, auga e alimentos neste deserto de forma máis eficaz que se se utilizasen ditas tecnoloxías por separado. Ademais, unha parte das colleitas poderían destinarse ao cultivo da Jatrophra, unha planta que se utiliza para producir biocombustibles de segunda xeración.