Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Especies invasoras, non sempre son malas

Algúns científicos consideran que una gran cantidade delas poden axudar contra a perda de biodiversidade
Por Alex Fernández Muerza 10 de Agosto de 2009

As especies invasoras son consideradas a segunda maior ameaza mundial á biodiversidade, despois da destrución do hábitat. Con todo, un grupo de investigadores asegura que é una generalización simplista sen base científica. Varios estudos mostran que una gran maioría destas especies exóticas han suposto, en realidade, un aumento da biodiversidade dos lugares nos que se asentaron.

Img islas01

Na actualidade, os expertos en conservación explican que as especies invasoras non son un problema menor: una vez que se introduciron nun hábitat poden causar graves danos ás especies autóctonas e, en xeral, ao medio ambiente, á economía e, mesmo, á saúde dos habitantes destas zonas.

Con todo, diversos investigadores consideran que esta afirmación debería ser matizada. É o caso de Peter Bridgewater, presidente do Joint Nature Conservation Committee (JNCC), a institución gobernamental británica que se encarga de velar pola biodiversidade do seu país. Bridgewater recoñece que algunhas destas invasións son nocivas, pero recalca que hai una gran cantidade delas cuxos efectos non só son suaves, senón que poden ser de gran axuda fronte á destrución de ecosistemas e a perda de biodiversidade.

A recuperación do papagaio verde da Illa de Norfolk, en perigo de extinción, foi posible en parte grazas a diversas plantas invasoras
O responsable do JNCC lembra como en Inglaterra todas as especies foron invasoras tras o final da última idade de xeo. Tamén cita o caso dunha especie en perigo, o papagaio verde da Illa de Norfolk, cuxa recuperación foi posible en parte grazas a diversas plantas invasoras, como a oliva africana e a guayaba vermella, das que se alimentou. Incluso un grupo conservacionista utilizou na India una especie invasora, a lantana (un arbusto perenne orixinario de América tropical), para que as poboacións locais puidesen empregalo como substituto do bambú e do ratán, mentres se recuperaban as especies nativas.

Dov Sax, un ecólogo da Universidade estadounidense de Brown, e Steven D. Gaines, un biólogo mariño da Universidade de California en Santa Bárbara, forman parte deste grupo de científicos “heterodoxos”. Nunha investigación publicada o ano pasado na revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), explicaban varios casos de invasións que non foron dramáticas, como podería pensarse.

Referíanse así ás plantas invasoras de Nova Zelandia. Na actualidade, hai unhas 22.000 especies non nativas, que superan de maneira considerable ás 2.065 propias (e únicas no mundo) deste país. A gran maioría vive grazas ao seu cultivo por parte de granxeiros e xardineiros, pero 2.069 adaptáronse sen axuda. A pesar diso, esta invasión non supuxo una extinción masiva das especies nativas, xa que só se coñecen tres casos neste sentido.

Sax e Gaines analizaban todas as extincións documentadas de vertebrados relacionadas con especies invasoras. En catro de cada cinco casos, as extincións producíronse pola introdución de depredadores como raposos, gatos e ratas. Por este motivo, os investigadores razoaban que as invasións son bastante nocivas cando as especies que chegan son depredadoras, no canto de competidoras.

Una nova forma de ver a ecoloxía

Estes científicos “disidentes” deixan en evidencia a complexidade da natureza e constatan que aínda queda moito por aprender. Reclaman estudar os detalles de forma científica, paira chegar a conclusións máis próximas á realidade, o que pode mesmo alterar as ideas clásicas da ecoloxía. Sax e Gaines explican que o seu estudo rebate o concepto tradicional de ocupación de nichos. Segundo esta idea, os ecosistemas contan cun determinado número de nichos que as especies poden ocupar. Cando están cheos, as novas especies só poden habitalos si as que estaban extínguense.

As especies exóticas poden estimular a evolución dunha nova biodiversidade
Con todo, o estudo de Sax e Gaines mostra os casos de seis illas e cadeas de illas ás que chegaron plantas invasoras durante os dous últimos séculos. Nelas, lonxe de diminuír, a biodiversidade duplicouse.

Nun estudo similar, James Brown, da Universidade estadounidense de Novo México, describe o caso de Hawaii, una illa na que se estableceron 40 novas especies de peces. A investigación mostra que o hábitat cambiou, pero as cinco especies nativas non se extinguiron, e en opinión de Brown non o farán, xa que compiten mellor que as foráneas en certos aspectos. Este investigador asegura que o balance das invasións tradúcese a miúdo nun incremento da biodiversidade, porque os nichos dos ecosistemas non sempre se enchen do todo, e as foráneas poden completalos. Brown tamén lembra que o rexistro fósil non mostra grandes efectos negativos producidos por invasións.

Estes científicos sinalan que as especies exóticas poden estimular a evolución dunha nova biodiversidade. Antes de que os seres humanos movesen as plantas polo mundo, moitas especies formaron híbridos e crearon novas especies.

Algúns dos casos documentados de evolución máis rápida producíronse con especies nativas que se adaptaron ás exóticas. Una delas é o sapo de cana, que se introduciu en Australia nos anos 30 do século XX. Esta especie ten na súa pel una potente toxina que pode mesmo matar aos seus depredadores. Con todo, nas zonas nas que se asentou, as serpes negras lograron en pouco tempo volverse resistentes a esta toxina, o que lles permitiu una nova forma de alimentarse.

As especies invasoras tamén poderían ser claves no cambio climático. Nun estudo publicado o ano pasado na revista Science, os investigadores Peter Roopnarine, da Academia das Ciencias de California, e Geerat Vermeij, da Universidade de California, describiron o caso de invasións de varias especies de moluscos no Ártico, fai tres millóns e medio de anos. Nesa época, un cambio climático permitiu alí unhas condicións máis favorables, que se traduciron nunha invasión de moluscos. A diversidade desta zona tamén aumentou, polo que estes investigadores consideran que o Ártico podería volver pasar por unha situación similar debido ao cambio climático actual.

No entanto, estes investigadores recibiron varias críticas da comunidade científica. Lémbraselles que as invasións pasadas son diferentes ás actuais, provocadas e aceleradas en todo o mundo polo ser humano e combinadas con outros factores negativos globais, como a destrución dos ecosistemas ou o cambio climático. A unión de todos estes factores pode dar lugar a consecuencias imprevisibles.

Fan falta máis estudos e novos enfoques

En calquera caso, todos os científicos están de acordo en que fan falta máis investigacións paira coñecer os efectos positivos e negativos destas invasións sobre a diversidade, xa que se trata dun tema moi complexo con múltiples factores. Bridgewater sinala que as especies invasoras supoñen un desafío paira as actuais estratexias de conservación. Este experto anima a apostar por novas formas de aproximarse a esta cuestión, nas que se asuma o cambio e como manexalo de forma correcta.