Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Medio ambiente

Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

Extremófilos: vida en condicións extremas

Ademais de ser útiles para múltiples aplicacións industriais ou sanitarias, a súa existencia fai pensar que a vida fóra da Terra é posible

Img tubosdehielo Imaxe: Bodil Bluhm

Radiación nuclear, temperaturas de máis de 80º C ou roldando o cero, ambientes sulfurosos ou alcalinos… Unhas condicións extremas e letais para os humanos e a maioría dos seres coñecidos, pero un paraíso para os extremófilos. O descubrimento destes seres, hai unhas décadas, desarmou o “bio-reduccionismo”: as condicións para albergar vida son moito máis amplas do que se cría e, por tanto, non resulta desatinado pensar que tamén o sexan fose da Terra. Doutra banda, os extremófilos están a permitir o desenvolvemento de numerosas aplicacións prácticas en sectores tan diversos como o sector alimentario, o medicamento, a cosmética ou a industria petroleira.

Img

As posibilidades que ofrecen os seres extremófilos están a dar lugar a un número de investigacións cada vez maior. Un equipo de científicos indios descubriu recentemente tres novas especies de bacterias na estratosfera terrestre, a unha altura de entre 20 e 41 quilómetros (os avións voan a uns 11 quilómetros). Estes microorganismos, aos que denominaron PVAS-1, B3 W22 e B8 W22, teñen unha resistencia aos raios ultravioletas (UV) moito maior que outros organismos coñecidos similares.

Atopáronse extremófilos en xeo, en lagos con auga similar a un deterxente concentrado ou mesmo no excremento de pingüínTamén recentemente, un grupo de científicos da Universidade de Boulder, Colorado, Estados Unidos (EE.UU.) localizou no volcán Socompa, no deserto de Atacama e a unha altura de 5.800 metros, unha comunidade de microorganismos que viven grazas ao dióxido de carbono (CO2), auga e metano que lles proporcionan as fumarolas volcánicas. Un dos seus responsables, Steve Schmidt, considera que este tipo de condicións poden darse en Marte e, por iso, deduce que poderían permitir o desenvolvemento de seres similares.

Fai un par de meses, científicos da Administración Nacional Oceánica e Atmosférica de EE.UU. (NOAA polas súas siglas en inglés), daban a coñecer o achado dunhas bacterias nos Grandes Lagos norteamericanos. En concreto, os microorganismos residen nuns sumidoiros a 20 metros de profundidade, e son capaces de metabolizar compostos de xofre sen necesidade de luz. Estas bacterias xa eran coñecidas, polo que o elemento destacable foi que, grazas á súa análise xenética, comprobouse a súa relación de parentesco con outra bacteria extremófila dos lagos subglaciales da Antártida.

Precisamente, a Antártida é unha mina para os científicos que buscan vida extrema. Por exemplo, un equipo da NASA, dirixido polo astrobiólogo Richard Hoover, descubriu novas especies no lago Untersee. As súas augas, tan alcalinas que parecen un deterxente concentrado, e os sedimentos, cunha alta concentración de metano, lembran a lugares como Marte, cométalos, ou as lúas xeadas de Júpiter ou Saturno. Ademais de en a Antártida, o equipo de Hoover atopou tamén extremófilos no xeo e no permafrost de Alaska, Siberia ou Patagonia, mesmo nun substrato tan extravagante como o excremento de pingüín.

Img cappadocia01
Neste sentido, a NASA puxo en marcha investigacións en lugares da Terra similares aos doutros planetas, co obxectivo de mellorar os sistemas de procura de vida extraterrestre. Un exemplo próximo é o proxecto MARTE, na conca do río Tinto (Huelva), no que traballa tamén o microbiólogo español Ricardo Amils.

Os extremófilos pon tamén en aprietos aos científicos que queren definir que é a vida. Por exemplo, atopáronse microorganismos nun túnel de Alaska conxelados durante 32.000 anos e que “volveron á vida” segundo íase derritiendo o xeo.

Noutros casos, tamén nos ensinan que a luz do Sol non é a única fonte de enerxía para a vida. Por exemplo, os radiófilos desenvólvense en contornas radioactivas, como un fungo negro que vive nas paredes de Chernobyl. E o ano pasado, investigadores das universidades de Princeton e Indiana descubriron bacterias a 3,2 quilómetros de profundidade asentadas en rocas de uranio, de maneira que se alimentaban da súa radiación, ademais de elementos químicos similares á lejía e da roca sólida da súa contorna.

Aplicacións prácticas dos extremófilos

Por se parecese pouca a importancia dos extremófilos para a comprensión e a procura da vida dentro e fóra da Terra, os científicos descubriron que tamén poden ser moi útiles. Xa nos anos 70, Thomas Brock, da Universidade de Madison (EE.UU.), atopou nunha fonte termal do Parque Nacional de Yellowstone a bacteria Thermus aquaticus. A súa resistencia á calor permitiu a creación da técnica de reacción en cadea da polimerasa (PCR). Este sistema permite facer copias de ADN, fundamental para o desenvolvemento da investigación biolóxica e xenética (por exemplo, para detectar xenes de cancro), o diagnóstico médico ou as análises forenses.

A creación da técnica PCR, grazas a un extremófilo, foi fundamental para o desenvolvemento de investigacións contra o cancro ou as análises forensesAsí mesmo, sectores moi diversos traballan con extremófilos para desenvolver encimas máis baratas e eficaces, grazas á súa capacidade de acelerar reaccións químicas sen alterarse en condicións extremas. Por exemplo, as encimas resistentes á calor (termófilas) usáronse para obter ciclodextrinas a partir do millo, o que permitiu estabilizar sustancias volátiles, mellorar a toma de medicamentos e enmascarar cheiros desagradables.

No outro extremo, os organismos psicrófilos, resistentes a temperaturas próximas ao momento de conxelación da auga, deron lugar a melloras en sectores relacionados co frío, como as industrias do procesado de alimentos, os fabricantes de perfumes e fragrancias ou os de deterxentes para lavado en frío.

E non son os únicos exemplos: os acidófilos permiten mellorar a digestibilidad de grans no estómago dos animais; os alcalófilos, capaces de vivir en contornas alcalinos, similares á lejía, empréganse para fabricar deterxentes ou para producir pezas vaqueiras “ao lavado de pedra”; os halófilos, propios de ambientes hipersalinos, utilízanse para aumentar a cantidade de cru extraído dos xacementos petroleiros.

Así mesmo, a enxeñaría xenética abre un abanico de posibilidades mesmo maior, ao poder manipular estes organismos. Por exemplo, a protoglobina (unha forma primitiva de hemoglobina), achada no extremófilo Aeropyrum pernix, apúntase como un posible apoio para a creación de sangue artificial. Pola súa banda, outros investigadores lembran o gran potencial dalgúns destes extremófilos para o desenvolvemento da “biominería”, coa que se poderían extraer minerais de forma máis sinxela.

Pola súa banda, a ciencia básica tamén ampliou os seus puntos de vista. Grazas ao seu estudo xenético e molecular confirmáronse tres liñas evolutivas principais cun devanceiro común, e non dous, como se cría ata entón. Xunto ás bacterias (organismos unicelulares procariotas) e os eucariotas (organismos cuxas células presentan un núcleo verdadeiro), os científicos inclúen tamén ás arqueas, uns microorganismos con características similares ás anteriores, pero tamén con diferenzas que as fan únicas.

Diferentes tipos de extremófilos

O termo “extremófilo” utilízase por primeira vez en 1974, nun traballo do investigador R.D. MacElroy. Posteriormente, a medida que se han ido descubrindo novos microorganismos extremos, a variedade ha ido crecendo. Así, ademais dos mencionados anteriormente, os expertos falan de anhidrobiosis para referirse a seres que viven en ausencia de auga; barófilos, seres que viven en ambientes con presión moi alta; hipertermófilos, con temperaturas óptimas de crecemento por encima dos 80º C; ou xerófilos, capaces de desenvolverse en zonas con moi baixa humidade.

En calquera caso, cabe lembrar que a maior parte dos extremófilos son microorganismos, aínda que tamén se poden atopar a algúns pluricelulares, sobre todo entre os barófilos.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións