Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Medio ambiente

Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

Magnetosfera: unha capa esencial e descoñecida

Os cambios nesta zona externa da Terra poden afectar os seres vivos e aos sistemas de comunicación e sinalización

Img antena Imaxe: David Ritter

A pesar da súa importancia, os científicos recoñecen que a magnetosfera, unha capa situada na zona máis externa da nosa atmosfera, é unha gran descoñecida. Nos últimos anos, a utilización de satélites e diversos sistemas informáticos está a permitir coñecer máis datos, algúns deles sorprendentes, sobre esta e as outras capas máis altas da atmosfera. E grazas a estas investigacións, os científicos tamén poden afirmar que resulta moi improbable que en 2012 prodúzase un investimento dos polos magnéticos de catastróficas consecuencias, tal e como sinalan algúns grupos apocalípticos.

Img

Aínda que poida parecer afastada, a magnetosfera é esencial, xa que protexe a vida na Terra actuando como un escudo fronte ás letais partículas provenientes do Sol. Algúns científicos cren que sen ela o planeta perdese a maioría da auga da súa atmosfera e dos océanos, porque as partículas solares haberían disociado os átomos de hidróxeno e osíxeno. Crese que este fenómeno puido ser importante na perda de auga en Marte.

Sen magnetosfera, o planeta perdese a maioría da auga da súa atmosfera e dos océanosPor outra banda, se as partículas solares chegan a perturbar a magnetosfera o suficiente poden producir un mal funcionamento, e mesmo interrupcións, dos equipos de radio, de radar ou dos satélites, como os que controlan o GPS. Así mesmo, a magnetosfera afecta á temperatura e ao movemento da parte externa da atmosfera. E tampouco hai que esquecer que os polos magnéticos serven de orientación non só aos seres humanos senón a diversos animais.

Por iso, son cada vez máis as investigacións que perseguen un maior coñecemento acerca desta capa externa da atmosfera, tan importante como pouco coñecida. O mes pasado, Stanislav Barabash, do Instituto Sueco de Física Espacial, informaba de que nos polos a magnetosfera podería estar a contribuír ao escape de osíxeno da atmosfera. Barabash, que se basea en medicións de escape de ións en Venus, Marte e a Terra, estima que o noso planeta podería estar a perder osíxeno tres veces máis rápido que os demais planetas. Agora ben, este experto subliña que non hai perigo de quedar sen osíxeno, xa que calcula unha perda anual de 60.000 toneladas deste gas fronte aos miles de trillones de toneladas que posúe a Terra.

No entanto, non todos os científicos comparten as conclusións do investigador ruso. Janet Luhmann, da Universidade de California en Berkeley, lembra que a enerxía atrapada pola magnetosfera podería ser utilizada doutras formas, como a axitación dos ventos ou no quecemento da atmosfera.

Img
O proxecto THEMIS da NASA, cuxo obxectivo principal é o estudo da magnetosfera, descubría en 2007 unha brecha no campo magnético dez veces superior ao que se podería pensar ata o momento. Con todo, os responsables desta misión non o consideran o feito máis rechamante, xa que se quedaron sorprendidos polas estrañas e inesperadas maneiras en que se produce, alterando os coñecementos sobre a interacción entre as partículas solares e a magnetosfera.

E non é o único descubrimento en altas capas da atmosfera que contradixo o sabido ata o momento polos científicos. No principio do ano, un grupo internacional de investigadores descubría que as masas de aire desde a troposfera ata a estratosfera móvense máis amodo do que predín a maioría dos modelos que sinalan o cambio climático. Este feito, consideran os científicos, tamén podería implicar unha recuperación da capa de ozono máis lenta do diagnosticado polos modelos climáticos. No entanto, o responsable do equipo, Andreas Engel, subliña que este descubrimento non contradí as previsións do quecemento global.

A magnetosfera comprímese

Os científicos tamén descubriron que a extensión da magnetosfera fluctúa. En abril, un grupo de investigadores sinalaba que a actividade solar extrema comprímea e modifica a composición dos ións. Baseándose en varios satélites chineses e da Axencia Espacial Europea (ESA), o obxectivo destes científicos é coñecer como estes cambios poden afectar os satélites en órbita.

A natureza caótica dos investimentos polares impide predicir cando sucederánDe forma similar, a ionosfera, a capa inferior á magnetosfera, tampouco é estática, como o mostraron uns instrumentos de medición da NASA instalados nun satélite da Forza Aérea de EE.UU. (USAF). Este equipo, lanzado en abril de 2008, sinalou nos seus primeiros meses de funcionamento que a ionosfera baixara uns 200 quilómetros de altura, con diversas fluctuaciones durante o día e a noite. A ionosfera así mesmo é unha zona fundamental para os sinais de navegación e comunicación, por iso é polo que os científicos tamén traten de coñecer máis datos.

Pola súa banda, un grupo de científicos, encabezado por Charles Chappell, director do Observatorio Dyer da Universidade Vanderbilt de EE.UU., identificou unha nova rexión da magnetosfera. Esta capa “de plasma quente” é unha tenue rexión que abarca preto de tres cuartas partes de todo o planeta, e é alimentada por partículas de baixa enerxía.

2012: a Apocalipse da magnetosfera?

Diversos grupos esotéricos e apocalípticos sinalan para o 21 de decembro de 2012, coincidindo presuntamente co final do calendario maya, o investimento dos polos magnéticos da Terra, o que na súa opinión resultará catastrófico. Con todo, os científicos, aínda que recoñecen que non é a primeira vez que o cambio de polos sucede, destacan que a súa natureza caótica impide predicir cando sucederá.

En calquera caso, os científicos teñen constancia de que a intensidade do campo magnético reduciuse nos últimos dous milenios e que unha redución moi significativa produciuse nas dúas últimas décadas. Con todo, destacan que estes datos non sustentan as teorías apocalípticas. Os científicos saben que os investimentos magnéticos polares sucederon durante polo menos os últimos 3.000 millóns de anos, pero non seguen ciclos periódicos e a intensidade tampouco é constante. Por exemplo, nos últimos 15 millóns de anos houbo un cambio cada 250.000 anos, pero o último produciuse fai uns 790.000 anos. Crese que o período máis longo foi de case 40 millóns de anos, e o máis curto duns poucos centos de anos.

A medida que os científicos descobren novos datos, crece a impresión de que o campo magnético terrestre é máis complexo do que se cría. Por exemplo, unha recente investigación publicada en Science suxire que ademais dos coñecidos polos Norte e Sur, habería un campo magnético máis débil e disperso por todo o planeta que podería ser tamén clave neste proceso de investimento.

Por outra banda, aínda no moi improbable caso de que suceda un investimento polar proximamente, as consecuencias non serían catastróficas como sinalan os apocalípticos. O astroingeniero Ian Ou’Neill afirma que o risco de extincións masivas causadas polas partículas solares ou os raios cósmicos é moi baixo; de feito, un dos nosos antepasados, o Homo erectus, pasou polo último investimento, aparentemente sen sufrir danos. Como efectos máis probables, Ou’Neill sinala auroras en latitudes altas, un pequeno incremento de partículas espaciais (aínda que a magnetosfera seguiría cumprindo o seu papel protector) e posibles fallos nos satélites e a orientación animal.

Que é a magnetosfera

A magnetosfera é a capa máis exterior e grande da atmosfera terrestre: comeza a unha altura de 500 quilómetros e esténdese cara ao espazo exterior ata os 60.000 quilómetros. Este campo magnético xérase no interior da Terra, que actúa como unha dinamo: ao virar o planeta, o núcleo de ferro fundido produce un movemento de partículas cargadas, converténdose nunha especie de imán xigante co seu campo e os seus polos magnéticos. A Terra non é o único planeta do Sistema Solar con magnetosfera; de feito, Júpiter, Saturno, Urano, e Neptuno posúen unha. En canto ao seu descubrimento, produciuse en 1958 grazas ao satélite Explorer I.

Un importante papel ambiental da magnetosfera é protexer á atmosfera máis próxima á Terra da radiación iónica. Trátase da mesma forma de radiación perigosa que irradian algúns elementos radioactivos como o uranio. Sen a magnetosfera a radiación iónica destruiría toda a vida da superficie da terra.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións