Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Entrevista

Oliver Philips, experto no Amazonas da Universidade de Leeds (Reino Unido)

Perdemos un 1% do bosque amazónico cada ano
Por Alex Fernández Muerza 20 de Xuño de 2009
Img olivergran
Imagen: CONSUMER EROSKI

Ao Amazonas acumúlanselle os problemas. Por se fose pouca a destrución dos seus bosques cada ano – estimada nun 1% – a seca de 2005 investiu a súa capacidade de absorber dióxido de carbono (CO2). Por iso, os bosques do Amazonas poderían pasar de reducir o cambio climático a aceleralo. Estas son algunhas das conclusións dunha investigación, a primeira que analiza o impacto dunha gran seca sobre as árbores dentro do bosque, realizada por un grupo internacional de científicos do proxecto RAINFOR. Un dos autores do estudo, Oliver Philips (Londres, 1965), da Universidade británica de Leeds, sinala que a seca provocou a emisión á atmosfera de 5.000 millóns de toneladas deste gas de efecto invernadoiro (unha cantidade que excede as emisións de Europa e Xapón xuntas).

O Amazonas ponse como un dos exemplos máis claros da destrución do planeta. Cales son os últimos datos?

Se os sumidoiros de carbono da terra diminúen, ou se invisten, como ocorreu en 2005 no Amazonas, os niveis de CO2 aumentarán mesmo máis rápido
O Amazonas é o bosque tropical máis grande do planeta, e estamos a perder un 1% aproximadamente cada ano.

Quen son os responsables?

A rexión, como todo o planeta, está suxeita ás presións da nosa especie, que cada ano consome máis. No caso do Amazonas referímonos sobre todo ás demandas de países externos e das propias nacións amazónicas de soia e carne para alimentación, madeira para construción e petróleo e varios biocombustibles para transporte. A demanda doutros produtos como a coca e o ouro tamén incide na destrución de aéreas específicas. Factores como a pobreza e a extrema desigualdade dentro dos países desa rexión motivan aos seus gobernos a usar as rexións naturais como unha “válvula de seguridade” para liberar as presións sociais sen adoptar unha reforma agraria máis profunda.

Nos seus traballos de investigación subliña o papel do Amazonas no cambio climático.

A rexión xoga un papel moi importante no clima global. Durante anos, os bosques do Amazonas axudaron a retardar o cambio climático. Pero depender deste subsidio da natureza é extremadamente perigoso: se os sumidoiros de carbono da terra diminúen, ou se invisten, algo que segundo mostran os nosos resultados é posible que ocorra, os niveis de CO2 aumentarán mesmo máis rápido. Para estabilizar o noso clima necesitaranse cortes máis profundos nas emisións.

/imgs/2009/06/oliver001.jpg

Neste sentido, nun dos seus artigos, publicado na revista Science, relaciona o aumento da seca no bosque tropical amazónico co cambio climático. Que conclusións destacaría?

O estudo, unha colaboración global entre máis de 40 institucións, descubría que durante polo menos 25 anos o bosque do Amazonas actuou como un gran sumidoiro de carbono. Un proceso similar ha estado ocorrendo tamén en África. De feito, durante as recentes décadas, os bosques tropicais han absorbido unha quinta parte das emisións globais de combustible fósil.

O Amazonas sofre sobre todo pola produción de soia e carne para alimentación, madeira para construción e petróleo e varios biocombustibles

Con todo, a seca do 2005 investiu bruscamente décadas de absorción de carbono, nas cales o Amazonas axudou a retardar o cambio climático. A mortalidade das árbores acelerouse máis alí onde a seca foi máis forte, e mesmo localizacións suxeitas a unha seca suave víronse afectadas.

Esta inusual seca proporcionounos unha visión do futuro clima da rexión, no que un Atlántico Norte tropical máis quente podería causar estacións secas máis calorosas e intensas. Para calcular os cambios no almacenamento de carbono, examinamos máis de 100 parcelas de bosque nas 600.000 hectáreas de Amazonas, identificando e medindo máis de 100.000 árbores, e rexistramos mortes de árbores así como novas árbores e o crecemento dos sobreviventes. Os patróns climáticos tamén foron medidos con detalle e representados en mapas. Grazas ao estudo, agora sabemos a sensibilidade exacta do Amazonas ao quecemento e a seca.

Como funciona esta absorción do carbono?

O impacto total da seca -5.000 millóns de toneladas extra de CO2 na atmosfera- excede as emisións anuais de Europa e Xapón xuntas
É un sumidoiro de carbono cando o crecemento das árbores é máis rápido (absorbendo carbono desde a atmosfera) que a súa mortalidade (que emite carbono á atmosfera). Descubrimos que durante 20 anos, polo menos, os bosques amazónicos habían actuado como un sumidoiro xigante. Aínda que aquí xorde outra cuestión interesante, xa que quizais estaban estimulados polo CO2, que non só quenta a atmosfera senón que tamén fertiliza o crecemento de plantas. En 2005, por causa da seca a mortalidade acelerouse moito, e o crecemento diminuíu, así que o proceso investiuse e a rexión emitiu carbono.

Que cantidade de CO2 emitiu o Amazonas?

En anos normais o bosque absorbe ao redor de 2.000 millóns de toneladas de CO2. A seca causou unha perda de máis de 3.000 millóns de toneladas. O impacto total da seca – 5.000 millóns de toneladas extra de CO2 na atmosfera – excede as emisións anuais de Europa e Xapón xuntas. Se se repiten as secas do Amazonas acelerarían o quecemento climático e nun futuro estas serían mesmo máis prexudiciais.

Que se pode esperar para os próximos anos?

No Amazonas pódense atopar máis de 10.000 especies diferentes de árbores
A maioría dos climatólogos pensan que a Amazonía sufrirá máis secas este século por efecto do cambio climático. É posible que a seca de 2005 fose parte deste proceso previsto, pero tampouco é seguro. O que temos máis claro é que nos ofreceu unha “xanela” para ver o futuro probable da rexión, proporcionando unha maneira de cuantificar a sensibilidade do bosque ás secas. Este feito poderíanos axudar a predicir con máis confianza que antes a sensibilidade amazónica ao cambio climático.

Sería este proceso unha especie de espiral? A máis seca, máis cambio climático, o que provoca máis secas e máis cambio climático, etc.

Si, é moi posible que haxa un proceso de retroalimentación, pero aínda así é probable que as emisións directas (combustión de carbón, petróleo, etc.) sexan máis importantes á hora de impulsar o proceso de cambio climático.

Como afectou a seca á biodiversidade arbórea do Amazonas?

No Amazonas pódense atopar máis de 10.000 especies diferentes de árbores (compárese por exemplo coas 40 especies de árbores no Reino Unido). A maioría de árbores xa están descubertos, pero noutros grupos, incluíndo algúns insectos, é probable que os científicos só describisen pouco menos da metade das especies que hai. Durante a seca, algunhas especies, incluíndo algunhas palmeiras importantes, resultaron especialmente vulnerables e mostraron que a seca tamén ameaza a biodiversidade e as culturas da rexión.

No entanto, parece que a capacidade de recuperación do Amazonas é maior da que se pensaba. Un estudo de Alfredo R. Huete e Scott Saleska, da Universidade de Arizona, sinalaba que a vexetación do Amazonas experimenta o seu maior crecemento durante a época de seca.

A Amazonía sufrirá máis secas este século por efecto do cambio climático
O sistema ten efectivamente unha capacidade para almacenar carbono, pero a seca danouno. Nós realizamos o único estudo dentro do bosque, medindo árbores ao longo da Amazonía, e descubrimos que o crecemento foi máis lento durante a seca que antes desta. E o máis importante, a mortalidade acelerouse en varios sitios. Por unha banda, durante a seca as árbores crecen menos e absorben menos CO2. Doutra banda, cando as árbores morren, descomponse e liberan CO2. O mesmo sucede cos incendios forestais.

Que decisións habería que tomar para salvar o Amazonas?

Os bosques tropicais han subsidiado a nosa forma de vida nas economías industrializadas e iso axudou a facer máis lento o cambio climático. Se os sumidoiros de CO2 invístense, os niveis deste gas aumentarán máis rápido e necesitaranse reducións máis profundas nas emisións.

O noso estudo tamén mostra que é moi importante controlar a deforestación, porque a Amazonía do futuro será máis vulnerable aos incendios. Minimizar agora as nosas emisións é mesmo máis importante para protexer os bosques tropicais.

Os países tropicais tamén deberían recibir beneficios financeiros para a preservación do bosque, posto que están a manter o carbono no bosque e non na atmosfera. Un exemplo destacable sería a proposta para o novo acordo mundial para frear o cambio climático.

E que poden facer os consumidores?

É moi importante controlar a deforestación, porque a Amazonía do futuro será máis vulnerable aos incendios
Podemos comer menos carne (moita da carne que consome Europa provén de gando alimentado con soia da Amazonía) e evitar o uso do aceite de palma, que se atopa en ducias de produtos cotiáns, a cal se sementa en terreos de bosque destruído, sobre todo en Asia.

Algúns expertos consideran que a actual crise económica mundial pode ser beneficiosa para o medio ambiente, porque freará a explotación dos recursos naturais. Están a notarse no caso do Amazonas?

A deforestación este ano foi menor que a do ano pasado, e é probable que a caída na demanda dos consumidores do mundo sexa unha razón, xa que a destrución do bosque resulta menos rendible. Con todo, esta caída podería investirse de novo nos próximos anos se non reducimos a demanda de produtos agropecuarios e se os países ricos do mundo non empezan a contribuír máis cos gastos de conservación.