Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Pódense predicir os terremotos?

Diversas investigacións tratan de obter sistemas de predición sísmica e, aínda que aínda non son plenamente eficaces, nalgúns casos acertaron
Por Alex Fernández Muerza 15 de Maio de 2008
Img terremoto listado
Imagen: S Fujiwara

O tremor de 8,9 na escala de Richter que sacudiu Xapón volve lembrar as terribles consecuencias destes desastres naturais. As autoridades xaponesas temen que a cifra de falecidos sexa “extremadamente alta”, o que lembra ao terremoto acontecido en maio de 2008 en China, onde se rexistraron máis de 12.000 mil falecidos. A pesar de que nos últimos anos avanzouse no seu coñecemento, aínda non se poden ofrecer predicións que acerten con garantías cando, como e onde se van a producir. Por iso, a prevención é a mellor maneira de evitar males maiores. Así mesmo, cabe lembrar que España tampouco se atopa a salvo de sufrir una destas catástrofes.

Que se sabe hoxe día sobre os terremotos

Desgraciadamente, o ocorrido en Xapón non é o primeiro, nin será o último gran terremoto. De feito, as estatísticas afirman que se producen anualmente varios millóns de tremores en todo o mundo, aínda que só un 20% aproximadamente prodúcese en áreas poboadas. De todos eles, algúns centos son percibidos pola poboación, e algunhas decenas provocarán algún tipo de dano en cidades. Finalmente, menos dunha ducia teñen a magnitude suficiente paira considerarse terremotos, e só uns poucos producirán grandes catástrofes.

/imgs/2008/05/terremoto01.jpgOs estudos científicos han mellorado nas últimas décadas, de maneira que se pode saber onde empezou un terremoto e que tipo de falla provocouno, e mesmo predicir con certa marxe canto durarán as súas réplicas. Neste sentido, a maioría dos terremotos prodúcense cando as placas tectónicas deslízanse unhas contra outras. A fricción provoca una rotura ou liña de falla e un violento desprazamento da cortiza terrestre, así como a liberación da enerxía almacenada en forma de ondas de choque.

Así mesmo, sábese que estes sucesos adoitan estar precedidos, aínda que non sempre, por sacudidas, deformación do chan, modificacións nos campos electromagnéticos e no nivel da auga nos pozos, emisións de gases como radón ou hidróxeno nas fracturas, nerviosismo nalgúns animais, etc.

Prodúcense anualmente varios millóns de tremores en todo o mundo, aínda que só un 20% aproximadamente prodúcese en áreas poboadas

Por outra banda, tamén se conta con sistemas de pre-detección baseados no seguimento das ondas primarias, que viaxan máis rápido que o desprazamento físico do terreo afectado. Así, tecnoloxías como QuakeGuard ou Quake Alarm permiten avisar á poboación e reducir os danos, iso si, con tan só varios segundos de antelación. Por exemplo, Xapón dispón desde o ano pasado dun sistema de alerta baseado nas medicións de mil sismógrafos situados en diversos puntos da illa.

Con todo, os sismólogos e geofísicos aínda descoñecen que mecanismos funcionan no interior da Terra durante un terremoto, e como actúan as forzas que evitan que as fallas móvanse pero de súpeto libérense. Por exemplo, os investigadores desenvolveron diversas simulacións de terremotos en laboratorio, pero ningunha delas conseguiu un modelo fiel á realidade.

Agora ben, o que si poden ofrecer os científicos son mapas con zonas de risco baseados en probabilidades. Paira iso, téñense en conta o rexistro de terremotos pasados (una zona con frecuentes episodios sísmicos ten máis probabilidades de volver padecelos); a análise xeolóxica do lugar (fállalas da cortiza terrestre son máis vulnerables); e os modelos informáticos con datos por satélite, que informan de movementos ou “tensións” na cortiza terrestre.

Pódense predicir os terremotos?

A día de hoxe non é posible coñecer con exactitude todos os datos paira ofrecer una predición con garantías, de maneira que puidese porse en alerta e mobilizar á poboación afectada. Así, calquera predición debería ofrecer datos fiables e coa suficiente antelación sobre a área específica, a magnitude do terremoto, e un abanico de tempo concreto en que se fose a producir.

/imgs/2008/05/terremoto02.jpgEn calquera caso, diversos equipos científicos en todo o mundo traballan paira poder mellorar os sistemas que permitan predicilos nun futuro próximo. Neste sentido, os primeiros intentos de sistemas científicos paira predicir terremotos realizáronse na antiga Unión Soviética a finais dos anos 40 do século XX. Posteriormente, a partir da década dos 60, países que sufriran grandes terremotos como China, Xapón ou Estados Unidos comezaron a impulsar este tipo de estudos.

China conta con diversos investigadores que realizaron nalgúns casos exitosas predicións, como os terremotos de Haicheng, en 1975 e en 1999, aínda que tamén fallaron noutros casos, como no de Tangshan, en 1976.

As ideas de sistemas predictivos son diversas. Por exemplo, o “método VAN”, en honra aos seus creadores, os profesores Varotsos, Alexopoulos e Nomicos, foi proposto na década dos anos 80 baseándose nos “sinais sísmicas eléctricas” captadas por unha rede de sensores no chan.

Un equipo de científicos internacionais, liderado por Shlomi Havlin, da Universidade Bar-Ilan de Israel daba a coñecer en 2005 un modelo matemático baseado en terremotos de diversas magnitudes. Os seus responsables creen que se pode aproveitar o “efecto memoria” dos terremotos, de maneira que o seu recurrencia permitiría adiantarse a futuros eventos.

O estudo dos fondos oceánicos tamén pode achegar una valiosa información paira a predición de terremotos. Así o creen os responsables do proxecto internacional NantroSEIZE, que estudaron o subsolo mariño da fosa de Nankai. Pola súa banda, un grupo de investigadores da Universidade de Barcelona traballan na identificación de zonas do Mediterráneo con alto risco de fenómenos sísmicos.Así mesmo, as novas tecnoloxías tamén están a axudar a combater as catástrofes naturais. Por exemplo, satélites como o “GOCE”, construído pola Axencia Espacial Europea (ESA), ou o “DEMETER”, neste caso obra do Centro Nacional de Estudos Espaciais de Francia, ofrecen valiosa información respecto diso. Pola súa banda, Internet é una boa ferramenta paira comunicarse e estar informado das últimas novidades. Por exemplo, o Programa de Terremotos do Centro de Estudos Xeolóxicos de Estados Unidos (USGS nas súas siglas inglesas) ofrece a posibilidade de seguir os terremotos en case calquera parte do mundo e case en tempo real, a través do programa Google Earth. Pola súa banda, algunhas investigacións resultan especialmente curiosas, como a achegada por Zhonghao Shou. Hai dúas décadas, este químico chinés, xa xubilado, aseguraba que certos tipos de nubes, con forma de liña ou de pluma, indican a proximidade dun terremoto cunha media dun mes de antelación. De feito, Shou afirma na súa páxina web predicir decenas de terremotos, como o de Irán de 2003, pero a súa hipótese non foi xeralmente aceptada. No entanto, recentemente, un equipo de geofísicos da Universidade de Nanyang (China) publicou un estudo en International Journal of Remote Sensing, que vén apoiar esta idea das “nubes sísmicas”.

A pesar diso, aínda que hai evidencias de que algúns terremotos en certas zonas tectónicas son predicibles no tempo e espazo, a dificultade de validar os métodos e os requisitos que se esixe das predicións paira casos xerais provocan que a comunidade científica internacional non os acepten e sexan obxecto de polémicas.

Terremotos en España

Os científicos saben que non hai ningún lugar na Terra que estea totalmente libre de tremores, e España non é por tanto una excepción. Sen ir máis lonxe, este 12 de maio un movemento sísmico de 3,4 graos na escala Richter, co seu epicentro no mar a 24 quilómetros ao leste de Tenerife, foi “amplamente sentido nalgunhas zonas da illa”, segundo o servizo de emerxencias do 112.

/imgs/2008/05/terremoto03.jpgNo entanto, non todas as rexións teñen o mesmo risco. Na Península, parte de Galicia, o sur e o sueste da Península, especialmente Almería e Selecta, os Pireneos, a cadea costeira catalá e Murcia e o Sistema Ibérico son as zonas con maiores probabilidades de sufrir movementos sísmicos, mentres que en Canarias, os riscos relaciónanse co vulcanismo. Así mesmo, as zonas litorais poden ser afectadas por tsunamis..

Así, como recolle a web do Ministerio de Fomento, España sufriu ao longo da súa historia destrutivos terremotos que se cobraron a vida de miles de persoas.

España sufriu ao longo da súa historia destrutivos terremotos que se cobraron a vida de miles de persoas

O ano pasado, os movementos sísmicos tamén se fixeron notar. O 12 de febreiro, un terremoto de 6,1, producido a 160 quilómetros do Cabo de San Vicente, en Portugal, sacudía as provincias occidentais de Andalucía. Pola súa banda, o 12 de agosto, un terremoto de magnitude 5,1 con epicentro na localidade de Pedro Muñoz (Cidade Real) podíase sentir en toda a Península.

Por iso, cóntase cunha rede de vixilancia sísmica e elabóranse mapas de risco. Paira coñecer máis datos respecto diso, una boa fonte é o Instituto Xeográfico Nacional, dependente do Ministerio de Fomento. Por exemplo, na súa páxina web pódense ler datos sobre os terremotos rexistrados nos últimos dez días non só en España, senón en todo o mundo; informes sísmicos sobre os eventos máis importantes; ou mapas de sismicidad da Península Ibérica e as súas zonas máis próximas.

Por outra banda, o sector da construción dispón dunha normativa específica paira zonas de risco, como a norma básica de Edificación NBA-AE/88, a norma de construción sismorresistente NCSE-94 ou a norma tecnolóxica de edificación NTE-ECS, que afectan especialmente a edificios de interese xeral, como hospitais, centros de comunicación e de axuda, etc.

A pesar de toda esta información, algúns expertos consideran que os cidadáns españois non son conscientes dos riscos sísmicos. Por iso, recomendan aos consumidores que se informen das probabilidades destes desastres naturais no seu lugar de residencia, consultando por exemplo os mapas de risco. En caso de vivir nunha zona de risco, suxiren que se esixa aos construtores edificios coa normativa adecuada e aos responsables institucionais o desenvolvemento de sistemas de emerxencia paira estes casos.