Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Medio ambiente

Este artículo ha sido traducido por un sistema de traducción automática. Más información, aquí.

Plástico: un desafío ambiental de enormes proporcións

Desde que o plástico inventouse a escala industrial nos anos cincuenta, xeramos 8.300 millóns de toneladas, o que equivale a un millón de torres Eiffel ou 1.100 quilos por persoa

Imaxe: GettyImages

O problema é dabondo coñecido: os nosos océanos están cheos de plástico. E é tanto ou máis serio do que pode parecer a primeira ollada. A presenza deste material que afoga as nosas augas en inxentes cantidades representa unha das grandes crises ambientais da actualidade. Nalgunhas rexións atopáronse case 800 gramos —o equivalente a unhas 24 botellas de plástico de litro e medio— por quilómetro cadrado. Os datos son alarmantes porque eses materiais teñen implicacións ecolóxicas importantes, como explicamos a continuación.

Segundo o estudo ‘Contaminación plástica na zona subtropical do Pacífico Sur’, elaborado por investigadores de EE.UU. e Chile, hai rexións do sur do Pacífico que xa rexistran máis de 300.000 partículas de microplásticos por quilómetro cadrado. A cifra é preocupante porque supón unha ameaza ambiental dentro e fóra das augas. Os animais mariños como as tartarugas afóganse con plásticos de gran tamaño que confunden con medusas (especie da que habitualmente se alimentan). Estes restos tamén provocan cambios nas poboacións microbianas, que poden desestabilizar os ecosistemas e entrar na cadea alimentaria. Un informe presentado en 2018 á Comisión Europea pola consultoría Eunomia (Reino Unido) e a ICF International Inc. apunta á posibilidade de que, en caso de inxesta, as partículas máis pequenas (nanopartículas) puidesen chegar a atravesar as membranas celulares do noso organismo.


Imaxe: Matthew Gollop

Fóra dos ecosistemas acuáticos tamén se observou que o plástico pode danar aos animais e microorganismos do chan e dificultar a germinación e o crecemento das plantas. Finalmente, os humanos terminamos comendo todo ese plástico que entra na cadea trófica, xa sexa a través do peixe, doutros animais mariños ou das plantas. Moitos son inertes e non afectan o tubo dixestivo. Con todo, algunhas primeiras investigacións apuntan á posibilidade de que esta inxesta repercuta de forma negativa na saúde. Segundo o estudo ‘Unha avaliación da toxicidade dos microplásticos de polipropileno en humanos’, elaborado por  investigadores da Universidade de Yonsei (Seúl), o propileno (un tipo de plástico) podería inducir ás células inmunitarias á produción de citoquinas (axentes responsables das respostas inflamatorias do corpo). Outra investigación da Universidade de Hangzhou (China) concluíu que os restos de poliestireno poderían afectar á microbiota intestinal, é dicir, a eses  microorganismos que nos axudan a dixerir de maneira adecuada os alimentos.

No entanto, os estudos son aínda moi recentes e a súa carga de proba resulta moi débil, polo que non debería sorprendernos atopar novas noticias nos próximos meses ou anos, e mesmo coñecer outros efectos dos microplásticos sobre a saúde. Segundo a Autoridade Europea para a Seguridade dos Alimentos (EFSA), “aínda que a presenza destas partículas nos alimentos está xa identificada como un risco emerxente na UE, existe aínda unha falta de información sobre os mesmos e, en particular, sobre a súa toxicidade”.

O plástico non é un tipo de material

“Plástico” non é un tipo de material, senón unha propiedade que poden ter os materiais e que engloba a moitas sustancias que o único que comparten entre si é unha serie de propiedades mecánicas. No entanto, na práctica, o concepto de plástico “” asóciase á idea dese material lixeiro e mesmo flexible e fácil de moldear que tan presente está no noso día a día. Calcúlase que, desde que o plástico inventouse a escala industrial  nos anos cincuenta, xeramos 8.300 millóns de toneladas de plástico, o que equivale a un millón de torres Eiffel, segundo un estudo publicado en 2017 pola Universidade de California e a Sexa Education Association. Iso tradúcese en 1.100 quilos por persoa. A este ritmo, para 2050 produciriamos preto de 34.000 millóns de toneladas.

Outro dato: en 2016 recolléronse en España uns 2,3 millóns de toneladas de plástico, dos cales o 46 % acabou en vertedoiros. O ideal, por tanto, sería reducir, reutilizar ou reciclar (apenas un 9 % foi reciclado desde 1950), para lograr a sustentabilidade ambiental.

Os plásticos biodegradables tamén teñen inconvenientes

O dos plásticos é un problema digno de ser considerado desde unha perspectiva global, do mesmo xeito que o son outros grandes retos ambientais, como o cambio climático ou as especies exóticas invasoras. A primeira solución que nos vén á cabeza é a substitución dos materiais convencionais por outros alternativos. Fálase dos plásticos biodegradables, os compostables ou os bioplásticos, pero nin todo o biodegradable é compostable, nin todo o bioplástico é biodegradable.

O termo bioplástico soa moi ben, pero non todo son vantaxes. En primeiro lugar, a produción de plásticos con materiais de orixe renovable, como o PLA (acedo poliláctico), tamén xera un impacto no medio ambiente. Por exemplo, o cultivo do millo, materia prima coa que se poden fabricar plásticos PLA, necesita gran cantidade de auga e de enerxía, ademais de levar un uso e desgaste do chan. Así, esa orixe vexetal, aínda que a priori sexa ben percibido, carrexa unhas implicacións ambientais e éticas que tamén deben terse en conta á hora de valorar se un material é máis sustentable que outro.

En segundo lugar, o residuo xerado tras o uso dun bioplástico presenta outros problemas. Por unha banda, a gran variedade de bioplásticos ocasiona confusión no momento de ser refugados: por exemplo, se tiramos un bioplástico compostable ao colector amarelo, podemos estar a dificultar o proceso de reciclaxe, xa que debería ser depositado no colector marrón para a súa posterior compostaxe. Con todo, outros bioplásticos como o BIO-PET pódense reciclar sen problema arroxándoos ao colector amarelo. Pero, e se un plástico biodegradable non acaba no colector, senón na natureza?

Que un obxecto sexa biodegradable non significa que, se se deixa no monte tras un domingo de pícnic, vaia a descomporse e desaparecer por si só. Para que esta degradación suceda nun curto prazo de tempo, han de cumprirse certas condicións, que deben ser proporcionadas deliberadamente para a correcta e rápida eliminación do plástico biodegradable en cuestión. Por exemplo, o bioplástico PLA (acedo poliláctico) degrádase moi ben cando se trata de facer compost de forma industrial, pero tarda máis nun chan que non teña suficiente humidade, e a súa biodegradabilidad é practicamente nula no mar. É dicir, o bioplástico PLA descomponse baixo a acción de microorganismos, pero só farao nun curto prazo en condicións industriais. Así pois, o importante neste caso é a súa cualidade de compostable, porque en condicións non industriais (é dicir, sen a acción deliberada do home para o seu procesado), a degradación será moito máis lenta.


Imaxe: Gettyimages

Por tanto, os problemas da xestión dos residuos de bioplásticos son en moitos casos similares aos do plástico convencional. Así, aínda que dos máis de dous millóns de toneladas de bioplásticos que –se calcula– producíronse en 2017, o 42,9 % fosen biodegradables, a diferenza ao tratar o residuo non é significativa. Se nos preguntamos se pode alguén tirar ao campo unha bolsa feita de bioplástico biodegradable coa conciencia tranquila de que non producirá impactos, a resposta é non. Esa bolsa non vai descomporse con facilidade, especialmente en contornas onde as condicións non sexan as idóneas, e o máis probable é que termine rasgada e convertida en pedazos de menor tamaño ou arrastrada pola auga ata o océano.

A eliminación dun plástico, incluso sendo biodegradable, non equivale a unha ausencia de pegada ou impacto. Tanto o proceso de compostaxe como a biodegradación na natureza dos plásticos xeran gases de efecto invernadoiro, como o metano ou o dióxido de carbono. Ademais, á parte deste tipo de gases, algúns produtos plásticos tamén poden xerar, ao descomporse, sustancias tóxicas que teñen un impacto negativo sobre os ecosistemas. Un estudo elaborado por investigadores da Universidade de Alcalá e a Autónoma, ambas as de Madrid, concluíu que un dos plásticos biodegradables máis comúns, o polihidroxibutirato (PHB), libera durante a súa degradación nanoplásticos que producen efectos tóxicos sobre organismos acuáticos como algas e bacterias. Si existen algúns plásticos biodegradables comerciais que poden degradarse totalmente sen deixar residuos tóxicos, pero son minoría.

Etiquetas:

plástico-gl

Ao publicar un comentario aceptas a política de protección de datos

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións