Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Smog: Contaminación urbana

As sustancias nocivas emitidas polo tráfico e a actividade industrial poden provocar unha brétema contaminante nas grandes cidades
Por Alex Fernández Muerza 22 de Setembro de 2006

O termo “smog”, un anglicismo resultado das palabras smoke (fume) e fog (néboa), comezou a utilizarse a principios do século XX en Inglaterra para denominar a unha espesa néboa cargada de sustancias tóxicas como hollín e xofre, consecuencia da contaminación atmosférica provocada pola combustión do carbón.

Na actualidade, os países desenvolvidos han desenvolvido sistemas de control e de depuración dos combustibles que xeran esta brétema tóxica, coñecida como smog gris ou industrial, polo que a súa incidencia é menor. Con todo, en países en vías de industrialización como China ou algúns países de Europa do Leste, onde o carbón é unha importante fonte de enerxía, aínda é un grave problema nalgunhas cidades.

O “smog fotoquímico” é un fenómeno común hoxe día en practicamente todas as cidades do mundo
Pola súa banda, o denominado “smog fotoquímico” é un fenómeno común hoxe día en practicamente todas as cidades do mundo. Os óxidos de nitróxeno e compostos orgánicos volátiles (COVs) reaccionan en presenza da luz solar producindo unha mestura nociva de aerosois e gases (ozono troposférico, formaldehído, cetonas, etc.). Os causantes da emisión destas sustancias son principalmente o tráfico, que xera entre o 50 e o 70% da contaminación das grandes cidades europeas, e en menor medida as centrais eléctricas.

Este tipo de smog describiuse por primeira vez en Los Ángeles nos anos 40, e agrávase especialmente en grandes cidades con moito tráfico, asolladas, e con pouco movemento de aire. Tamén é especialmente significativo en cidades con costa ou próximas a ela, como Los Ángeles ou Tokio, e en grandes urbes situadas en amplos vales, como a cidade de México. O verán é a peor estación para este tipo de polución – chámaselle smog de verán- e algúns fenómenos climatolóxicos, como os investimentos térmicos, poden agravalo en determinadas épocas ao dificultar a renovación do aire. En Europa, o smog fotoquímico afecta especialmente á rexión mediterránea. Neste sentido, algúns expertos afirman que o ozono é, na actualidade, un dos contaminantes atmosféricos máis importantes en España.

Así mesmo, o denominado “smog de inverno” ou “smog acedo” pódese formar cando as temperaturas son baixas e as concentracións de dióxido de xofre aumentan polas emisións das calefaccións centrais das casas. No inverno, a temperatura do chan é ás veces inferior que a das capas altas da atmosfera, facendo que o aire permaneza preto do chan, e con iso os elementos contaminantes.

O smog causa numerosos problemas no medio ambiente: Observáronse danos sobre masas forestais e agrícolas, así como en diversas especies animais, causando perdas económicas. Así mesmo, a saúde dos cidadáns tamén se ve resentida: Provoca o empeoramento dos problemas respiratorios e de corazón e o aumento dos casos de bronquites, asma, enfisema pulmonar ou cancro bronco-pulmonar, afectando especialmente a nenos e anciáns. Segundo a Organización Mundial da Saúde (OMS), a contaminación urbana causa a morte dunhas 80.000 persoas ao ano.

O control do smog pódese lograr tomando unha serie de medidas, como a diminución dos desprazamentos en vehículo privado, o uso de catalizadores, a xeneralización das enerxías limpas, a instalación de sistemas de depuración de sustancias tóxicas ou a substitución de compoñentes que utilizan COVs. Así mesmo, o seguimento dos niveis de emisións contaminantes na atmosfera e o respecto da normativa en materia de calidade de aire, que nos países da UE estableceuse coa Directiva 96/62/EC, constitúe tamén unha maneira de mellorar o medio ambiente.

Londres: un smog histórico

ImgO peor incidente da historia debido ao smog produciuse en Londres, en 1952, cando a concentración de contaminantes aumentou debido ao estancamento da brétema. Durante catro días, a capital inglesa permaneceu en estado de emerxencia e segundo o actual Ministerio de Saúde Británico, puideron morrer por este motivo ata 12.000 persoas, aínda que na súa época as autoridades culparon nun principio a unha epidemia de gripe. En 1956, a normativa coñecida como “Clean Air Act” permitiu a redución da contaminación ao impor zonas sen fume na capital. No entanto, o tráfico substituíu ao carbón como xerador de contaminación no Londres actual.

O smog acompañou durante séculos a historia da capital británica. Na Idade Media, a contaminación atmosférica levou a Eduardo I a prohibir o uso de carbón para facer lume en 1273. En 1661, John Evelyn, escritor inglés e un dos fundadores da Royal Society, suxería na súa obra Fumifugium a necesidade de cambiar o carbón pola madeira para reducir o problema da polución en Londres. Así mesmo, os cadros do pintor impresionista Claude Monet  (1840-1926) posiblemente plasmen o smog do Londres daquela época, segundo un estudo da Universidade de Birmingham.