Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Son ecolóxicos os biocombustibles?

Diversas fontes cúlpanos de destruír ecosistemas, incrementar as desigualdades sociais ou aumentar os prezos dos alimentos básicos
Por Alex Fernández Muerza 8 de Setembro de 2007

Os biocombustibles, derivados de materiais tan diversos como os cereais ou os aceites refugados, apenas representan hoxe día o 0,5% dos combustibles consumidos polo transporte por estrada. Pero esta situación pode cambiar en breve: Presentados como una alternativa ecolóxica aos combustibles fósiles, a Unión Europea pretende multiplicar por 10 o consumo actual de biocarburantes (bioetanol e biodiesel) paira 2010, e por 20 paira 2020. Estados Unidos, baseándose no bioetanol a partir do millo, propúxose o obxectivo do 10% paira o 2015. Pola súa banda, Brasil asegura autoabastecer as súas necesidades de combustible grazas a eles. Con todo, cada vez máis científicos, ecoloxistas ou agricultores levantan a súa voz contra o seu actual modelo de desenvolvemento. A destrución dos ecosistemas, o aumento das desigualdades sociais ou a alza dos prezos dos alimentos básicos son algunhas das súas críticas.

Por que están a ser atacados?

Un estudo publicado en Science en agosto aseguraba que o incremento da produción de biocombustibles podería despedir nove veces máis dióxido de carbono (CO2) durante as próximas tres décadas que os combustibles fósiles. O traballo era ademais o primeiro en calcular o impacto das emisións de CO2 dos biocombustibles en todo o seu ciclo produtivo.

O incremento da produción de biocombustibles podería despedir nove veces máis CO2 durante as próximas tres décadas que os combustibles fósiles

Así mesmo, os seus responsables, un grupo de investigadores da Universidade de Leeds e do World Land Trust, do Reino Unido, consideraban desacertado destruír bosques paira instalar na súa superficie cultivos de biocombustible, xa que con iso estaríase liberando o CO2 gardado nas árbores, ademais de causar un impacto ambiental grave en forma de perda de hábitat e de fauna e flora, desertificación, e desequilibrios no clima. Neste sentido, Karmele Chairos, da ONG Internacional Animal Rescue, e que se atopa en Indonesia paira tratar de salvar aos orangutáns da extinción, afirma que o aceite de palma, un dos principais biocombustibles, converteuse neste país na causa principal da destrución do seu hábitat.

En calquera caso, non é a primeira vez que se critica aos biocombustibles, até o punto de que algúns expertos prefiren chamalos “agrocombustibles”, una denominación máis descritiva que elimina a súa suposta etiqueta “bio” ou ecolóxica. Por exemplo, un estudo do ecólogo da Universidade de Cornell David Pimentel publicado en 2005 aseguraba que o balance enerxético do etanol a partir de millo é negativo, é dicir, a enerxía necesaria paira producilo sería superior á que xera.

Por que están a ser atacados?Neste sentido, institucións como a Organización das Nacións Unidas paira a Agricultura e a Alimentación (FAO) e o Fondo Monetario Internacional (FMI) realizaron críticas ás condicións actuais nas que se están desenvolvendo os biocombustibles. Segundo a FAO, 500 millóns de hectáreas de terras arables desaparecerán, contando só ao terceiro mundo. Pola súa banda, expertos reunidos en Estocolmo na conferencia World Water Week, un encontro anual sobre a estado da auga no mundo, afirmaron que os cultivos enerxéticos, é dicir, destinados á produción de biocombustibles, poden pór en perigo as provisións deste prezado elemento.

José Santamarta, responsable en España do Instituto World Watch e colaborador do Ministerio de Medio Ambiente, destaca algúns estudos realizados en California que apuntan a unha maior contaminación que a gasolina á que substitúe o etanol en mesturas que van do 5% ao 85%. Así mesmo, segundo Santamarta, os biocombustibles contribúen a perpetuar un modelo enerxético e de transporte insustentable, substituíndo pequenas porcentaxes do consumo de gasolina e gasóleo por etanol e biodiésel, respectivamente. “O entusiasmo do presidente George W. Bush polo etanol é significativo”, apostila.

Todo iso podería xerar, ademais, unhas graves consecuencias sociais paira moitas persoas que viven no ámbito rural, así como as máis pobres en moitos países do Sur, como explica Miquel Ortega, coordinador de revístaa “Ecoloxía Política”: “Mentres que os beneficios económicos pódense centrar en poucas mans, os prexuízos poden estenderse a capas amplas da poboación menos capacitadas ou que aposten por un modelo agrario diferente”.

Paira Heikki Mesa, experto en enerxía e cambio climático de WWF/Adena, os biocombustibles “comestibles” eran moderadamente sustentables cando estaban feitos con aceites vexetais reciclados, ou con materia prima proveniente de campos agrícolas marxinais, e paira consumo local. Agora ben, explica, “ao exporse escalas de produción xigantescas, como en EEUU ou na UE, a demanda destas materias primas afecta á lei do mercado internacional. A cuestión é quen pode pagar máis polo recurso. Os países desenvolvidos podemos permitirnos pagar máis por biocombustibles e alimentos (aínda que tampouco a longo prazo), pero os países en vías de desenvolvemento pódense quedar sen ambos”.

Neste contexto, parece que as críticas están a ser escoitadas. Os responsables dos departamentos de Enerxía e Transporte da Comisión Europea, inmersos en plena análise dunha futura lei sobre biocombustibles que podería debaterse polos 27 gobernos da UE a fins deste ano, anunciaban recentemente una posible prohibición aos subsidios paira o desenvolvemento de biocombustibles que puidesen danar ao medio ambiente.

Culpables do encarecemento dos alimentos básicos?

Os biocombustibles tamén foron criticados nas últimas semanas en España ao responsabilizalos do encarecemento dos cereais. Neste sentido, o prezo de alimentos de primeira necesidade como o pan, o leite ou os ovos subiron nos últimos doce meses ao redor do 5%, e tanto os responsables gobernamentais como o Banco de España vaticinaron novos incrementos.

Culpables do encarecemento dos alimentos básicos?Con todo, a Ministra de Pesca e Agricultura, Elena Espinosa, cualificou de “análise simplista” asociar a subida do prezo dos cereais coa produción de biocombustibles. A responsable ministerial afirma que a produción que se está colocando no mercado non é suficiente paira a demanda actual, e lembraba por exemplo que países como China están a incrementar a súa demanda paira alimentación. Por iso, Espinosa asegurou que os países da UE porán en cultivo un 10% de terras que antes eran de retirada obrigatoria, o que permitirá incrementar a produción.

Pola súa banda, a Comisión Europea tamén negou a relación entre o bioetanol e a alza dos prezos dos alimentos básicos. Os responsables da CE sinalan que a produción de biocarburantes constitúe nestes momentos una saída “marxinal” paira as colleitas de cereais da UE.

Pero non todo o mundo coincide con estas explicacións. Algúns expertos citan os casos doutros países: En México, o incremento do uso do millo paira producir etanol provocou a súa subida, e con iso, diversos disturbios. En Italia, a diminución dos cultivos de trigo polos de millo paira fabricar biocarburantes podería supor o incremento dos prezos da pasta.

Non é probable que se poida substituír nin o 10% do actual consumo mundial de petróleo cos actuais biocarburantes “comestibles” simplemente por falta de área agrícola

Jose Santamarta asegura que negar a relación entre o desenvolvemento dos biocombustibles e o encarecemento dos cereais (no caso do etanol) e dos aceites vexetais (biodiésel), supón “ignorar os mecanismos da oferta e a demanda nos mercados reais”. Ademais, na súa opinión, “o custo de oportunidade é moi alto, xa que se lles exime dos impostos e ofréceselles subvencións (200 euros anuais por hectárea cultivada), polo que minguan os ingresos do Estado, que terán que saír dalgún lado.”

Por iso, Santamarta asegura que estes recursos serían mellor empregados noutras enerxías renovables e no desenvolvemento das pilas de combustible e o hidróxeno: “Os biocombustibles ocupan de 10 a 20 veces máis superficie que a que sería necesaria paira obter a mesma cantidade de enerxía a partir da eólica e a solar como fontes primarias e o hidróxeno como vector enerxético.”

Neste sentido, Heikki Mesa explica que aumentar a superficie cultivada paira atender a crecente demanda levaría nos países desenvolvidos un maior uso de abonos artificiais, pesticidas, auga, petróleo paira tractores, e nos países en vías de desenvolvemento tamén a deforestación dos seus bosques tropicais. Ademais, asevera, “non é probable que se poida substituír nin o 10% do actual consumo mundial de petróleo cos actuais biocarburantes ‘comestibles’ simplemente por falta de área agrícola.”

Pola súa banda, diversos representantes de asociacións do sector agroalimentario, así como a Organización paira a Cooperación e o Desenvolvemento Económico (OCDE) mostraban no diario Cinco Días o seu convencemento de que impulsar o bioetanol ten como efecto o aumento dos prezos agrícolas.

Como facelos realmente ecolóxicos

Como facelos realmente ecolóxicosEn calquera caso, os biocombustibles reúnen factores tan diversos que os converten nun fenómeno moi complexo, até o punto de que por exemplo, Luís González, coordinador de Ecoloxistas en Acción, recoñece que a súa asociación se acha inmersa nun debate interno sobre a súa posición respecto diso. Agora ben, si están de acordo en diversos puntos:

  • Non son una solución ao cambio climático, senón un mecanismo paira diminuír as emisións que podería xerar máis problemas dos que solucionase. Deste xeito, como moito, deberíanse entender como una enerxía de transición cara ás renovables.
  • En caso de usarse, deberían ser de produción próxima, algúns deles como o metano dos vertedoiros ou o aceite usado.

Non é que haxa que oporse ao completo, sobre todo aos de segunda xeración, pero hai que ser moi cautos e facer ben as contas

En opinión de Miquel Ortega, a discusión consiste en si é posible a súa difusión masiva e ao mesmo tempo que os beneficios superen aos prexuízos. “Paira iso, sería necesario acompañalos de novas condicións de comercio e propiedade da terra, así como un estudo particularizado nas zonas onde se quere realizar a explotación”, razoa.

Segundo Heikki Mesa, paira mellorar a sustentabilidade do transporte non se pode apostar só por cambiar o tipo de combustible que se utiliza senón que é necesario tomar medidas en tres liñas de actuación:

  • Melloras tecnolóxicas no proceso de consumo, como a mellora da eficiencia enerxética no motor dos coches, ou utilizar fontes de enerxía diferentes, como o motor con electricidade de orixe renovable.
  • Cambios nos hábitos de consumo, eliminando por exemplo os desprazamentos innecesarios en coche, ou planificando as cidades de tal forma que se minimice a necesidade dos vehículos motorizados.
  • Desenvolvemento dos biocombustibles de segunda xeración (non comestibles), por exemplo a partir de plantas lignocelulósicas de rápido crecemento con gasificación, algo que xa se está expondo en Suecia.

Pola súa banda, un informe de Greenpeace sobre a bioenergía, no que ofrece diversos consellos sobre como deberían ser estes combustibles, lembra tamén que o balance enerxético de calquera cultivo enerxético debe ser positivo, “realizando unha análise do ciclo de vida íntegro e exhaustivo de todos os compoñentes que interveñen na explotación agraria”.

En definitiva, como explica Santamarta, “non é que haxa que oporse ao completo, sobre todo aos de segunda xeración, pero hai que ser moi cautos e facer ben as contas”. E en todo caso, engade, lembrando a súa auténtica transcendencia: “O seu impacto nas emisións de CO2 tampouco será moi significativo, pois o transporte por estrada emite o 20% das emisións de gases de efecto invernadoiro (GEI), e no mellor dos casos apenas se reduciría un 8% deste 20% no horizonte do ano 2020, é dicir, menos dun 2% das emisións de GEI no mellor dos casos, e cos custos xa comentados.”